Мальтийские лебеди. Глава 1. Чёрный лебедь

    Восьмилетней Анне было легко и весело. Лицо девочки светилось от счастья. После того, как она сдала все экзамены, в том числе игру на ненавистном фортепиано на «отлично», юной «принцессе» позволялось делать всё, что захочется. Наконец-то ей удалось «взять верх» над служанкой Мартой. Маленькая чертовка бегала по парку и радовалась, что прислуга не может за ней угнаться и теперь, получив свободу, творила всё, что было угодно её душе! Домработница догнала проказницу лишь у пруда. Девочка стояла и зачарованно смотрела на тихую гладь воды, на плавающих уток и на свою соседку, которую они уже не раз видели здесь.

    - Ешьте, ешьте, - приговаривала вслух сидевшая на скамейке дама, бросая маленькие кусочки хлеба птицам. Заметив юную леди, она спросила:
    - Хочешь их покормить?
    После утвердительного кивка женщина протянула ребёнку горбушку хлеба и сказала:
    - Кидай небольшие кусочки и веди себя тихо, иначе они испугаются и улетят.
    Анна стала бросать в воду лакомство для уток, но, к её разочарованию, ни одна из них не удостоила его вниманием. 
    - Тётя Марта, почему они не едят мой хлеб? - спросила девочка служанку.
    - Не знаю, здесь странные птицы, - тихо сказала Марта, но такой ответ не устроил малышку. Она знала, что женщина, не дававшая ей свободы — прислуга её родителей, и теперь маленькая госпожа могла позволить себе то, за что в другое время получила бы взбучку. Анна спросила ещё раз:
    - Почему эти птицы её хлеб едят, а мой нет?
    Служанка промолчала. За сегодняшний день девочка уже успела её изрядно вымотать. Несмотря на то, что Марта почти не знала женщину, с которой они встретились, взглядом она попросила её о помощи, иного выхода у прислуги не было.

    Об этой странной жительнице Валлетты, столицы Мальты, окружающим было известно немного. Она вела уединённый образ жизни и, не имея постоянных домработников, нанимала их изредка, и то лишь на короткое время. Соседи знали, что зовут её Кейт Бидлер, и что её семья была родом из этих же мест. Говорили, что предки этой женщины в далёком прошлом состояли в Ордене Святого Иоанна и были госпитальерами — легендарными мальтийскими рыцарями. Во время Второй мировой войны, после того, как при налёте итальянских бомбардировщиков Бидлер разом потеряла отца и мать, она получила в наследство прекрасный дом, где в одиночестве коротала свои дни. Окружающих удивляло, что, несмотря на свою красоту и настойчивые ухаживания отпрысков из благородных семей, привлекательная и сравнительно молодая женщина так и не вышла замуж. Кое-кто из местных жителей, помнивших прошлое, рассказывал, что во время войны с фашистской Италией и Германией у Кейт был роман с красивым молодым лётчиком, но тот внезапно обманул её надежды — исчез, не оставив о себе даже весточки. Другие же приписывали её отчуждённость пристрастием к алкоголю, которое, по словам продавцов местных магазинов, внезапно проявилось в послевоенные годы. Для соседей Бидлер оставалась загадкой, и многие избегали общения с ней.
 
    Сейчас эта женщина, поймав умоляющий взгляд Марты, пришла ей на помощь.               
    - Они тебя боятся. Присядь рядом со мной, - сказала Кейт. Она встала, осторожно взяла девочку за руку и усадила её возле себя на скамейку.
    - Мне нужно срочно отлучиться. Я могу ненадолго оставить Анну с вами? - спросила служанка.
    - Конечно! Мы же живём на одной улице. Не беспокойтесь, я за ней присмотрю.
    - Спасибо большое за помощь. Вы меня здорово выручили, - ответила Марта и бросила строгий взгляд на дочку своих хозяев. - Анна, ты уже большая, веди себя как леди! Не позорь маму с папой!
    - Не волнуйтесь за неё, всё будет хорошо, - сказала Кейт.
    - Вы живёте недалеко от дома, где я работаю, а мы так до сих пор и не знакомы.
    Позвольте это исправить: меня зовут Марта, а маленькую проказницу — Анна. Если не ошибаюсь, вы — Кейт?
    - Да, Кейт Бидлер. Рада знакомству.
    - Взаимно. Ещё раз благодарю вас, - ответила усталая домработница.
    Марта, пытаясь догнать непослушного ребёнка, потеряла драгоценное время. Ей нужно было срочно вернуться домой, принять продукты, заказанные ранее, и, скорее всего, уже доставленные по адресу её хозяев. С другой стороны, она не имела права оставлять дочку работодателей с женщиной, о которой практически ничего не знала. Направляясь к дому родителей девочки, служанка вспоминала наполненный тоской взгляд их соседки. «Похоже, что в прошлом с ней случилось что-то плохое, - решила Марта. - Она всё ещё переживает это и не может забыть...»

    - А правда, что ты ведьма? - обратилась Анна к новой знакомой.
    - Почему ты так решила? - улыбнувшись, спросила Бидлер.
    - Так про тебя соседи говорят. Я все секреты нашей улицы знаю! - самоуверенно ответила девочка, гордо задрав маленький курносый нос.
    - Все, да не все. Хочешь, покажу ещё один? - предложила Кейт и посмотрела на часы.
    - Да!
    - Тогда веди себя очень тихо... - сказала Бидлер и кинула в воду несколько кусочков хлеба подальше от берега.
    Через пару минут, громко хлопая крыльями, на гладь пруда приземлился большой чёрный лебедь. Птица была столь великолепна, что Анна разинула от удивления рот и не могла отвести взгляд от плывущего в их сторону гордого красавца, перед которым расплывалось всё пернатое водоплавающее сообщество. До сегодняшнего дня девочка никогда не видела на пруду эту птицу и от восхищения не могла издать ни звука!

    Лебедь подплыл к берегу, где на скамейке сидели женщина и ребёнок.
    - Вот это да-а-а! - прошептала малышка в изумлении.
    - Хочешь его погладить? - спросила Бидлер.
    - Конечно!
    - Мы тихонько подойдём ближе, и он сам к нам подплывёт.
    Когда они оказались у кромки пруда, красавец приблизился к ним настолько, что до него можно было дотянуться рукой. Кейт нежно погладила ладонью голову и шею птицы. Наблюдая за ними, девочка отметила, что лебедь смотрел на Бидлер таким грустным взглядом, словно когда-то был человеком, которого по чьей-то злой воле разлучили с этой женщиной. Заворожённая этим зрелищем, Анна стояла рядом и молча смотрела, как Бидлер присела на корточки и ласкала вышедшую на берег грациозную птицу.

    Кейт заметила её взгляд и негромко сказала:
    - Осторожно подойди и присядь рядом.
    Малышка тихонько приблизилась к лебедю, который не спеша склёвывал маленькие кусочки хлеба, заботливо положенные перед ним. Когда Анна дотронулась до блестящих чёрных перьев птицы, та внезапно вздрогнула, но позволила погладить себя. Глаза маленькой леди загорелись от счастья. Бидлер раскрошила ещё один ломтик булки перед клювом красавца.
    - Кушай, милый. Спасибо, что вернулся ко мне… - тихо прошептала Кейт, на её глазах блестели слёзы. Малышка спросила:
    - А как его зовут? Вы же знаете, скажите…
    - Конечно, знаю, ведь это мой жених.
    - Так ты и в самом деле ведьма! - неожиданно вскричала Анна.
    Она решила, что их соседка всё же была злой колдуньей, обратившей своего любимого в птицу. Ей стало страшно и от испуга захотелось ударить сидящую рядом женщину. Но как только она занесла руку для удара, птица цвета ночи своим телом закрыла Бидлер, и, словно защищая её, замахала перед ребёнком огромными крыльями! Девочка не ожидала этого и испугалась ещё сильнее. Лебедь яростно зашипел, вытянул шею и начал наступать на Анну, пытаясь ущипнуть её клювом за ноги. Не ожидая такой стремительной атаки, девочка в растерянности пятилась назад до тех пор, пока Кейт не окликнула птицу:
    - Мэтью!

    После её зова пернатый красавец что-то гневно прогоготал на своём языке, развернулся и направился назад к женщине. Когда Анна отошла от испуга и осторожно приблизилась к Бидлер, то увидела, как та, прижимая к себе своего защитника, нежно его поглаживала и тихо приговаривала:
    - Спасибо, что заступился за меня. Не сердись на неё. Она ещё маленькая и ничего про нас не знает...
    Птица грациозно положила голову на плечо сидящей женщины, и, к  удивлению, Анна увидела на птичьих глазах слёзы! Лебедь плакал, словно и в самом деле был человеком. Девочке стало стыдно за своё поведение. Анна поняла, что птицу с этой женщиной связывает какая-то тайна, а она, сгоряча назвав Кейт ведьмой, понапрасну обидела эту милую даму.

    - Пожалуйста, простите, я испугалась. Мы с тётей Мартой по вечерам читаем сказки, и я очень боюсь ведьм... - негромко сказала Анна.
Кейт подняла голову и взглянула на малышку, в которой внезапно узнала себя в детстве.
    - Всё хорошо, не переживай, - ответила она.
    - Мисс Бидлер, расскажите о вас и вашем женихе, пожалуйста, - взмолилась Анна.
    - Расскажу, - согласилась Кейт и указала взглядом в сторону дорожки, на которой появилась шедшая в их сторону Марта, - но, боюсь, сегодня вряд ли получится. За тобой идут — маленькой принцессе, наверное, уже пора обедать.

    Когда служанка подошла ближе, она тоже залюбовалась чёрным красавцем. Анна с восторгом рассказала, как провела время с мисс Бидлер.
    - Всё это замечательно, но нам пора возвращаться домой, - мягко прервала Марта девочку. - Юную леди ждёт обед.
    - А можно мы завтра сюда вернёмся? - спросила малышка. - С мисс Кейт так интересно! Она обещала рассказать историю об этом лебеде.
    - Давай узнаем это у неё, - ответила домработница и обернулась к Бидлер. - Вы не против, если завтра мы снова придём?
    - Конечно, приходите и возьмите немного хлеба для птиц, - согласилась та. - Я буду здесь в это же время.
    Женщина с девочкой удалились, а Кейт ещё раз погладила чёрного лебедя и спросила его:
    - Расскажем о нас?
    Тот в ответ, словно зная что-то ведомое ему одному, кинул на неё загадочный взгляд.

    Когда Бидлер вернулась домой, то почувствовала, что впервые за долгие годы её переполняли светлые эмоции. Сегодняшняя встреча с маленькой Анной на какое-то время принесла облегчение от боли, которая уже много лет терзала душу и не давала покоя. Кейт прошла мимо столика с оставшимся в этот раз без внимания графином с коньяком и направилась в спальню. Она осторожно взяла с тумбочки деревянную рамку с чёрно-белой фотографией военных лет, на которой её, одетую в военную форму женской вспомогательной службы, обнимал красивый брюнет в фуражке и кожаной куртке со знаками отличия лейтенанта Королевских ВВС. Внизу снимка красовалась изящная надпись, сделанная чернильной ручкой:

    «Клянёмся быть вместе! Клянёмся: ни врагу, ни смерти нас не разлучить!
                Мэтью Уилсон и Кейт Бидлер, 30 мая 1943 года.»

    Бидлер провела кончиками пальцев по фигуре Уилсона и прошептала:
    - Спасибо, любимый, за знакомство с этой девочкой. Она вернула меня в детские годы. Когда-то и я была такой же маленькой...
     Женщина нежно прикоснулась губами к снимку. На мгновение ей показалось, что на лице пилота появилась улыбка. Кейт улыбнулась в ответ, и надпись, выведенная его рукой, вернула её в прошлое, которое оставило в душе глубокие неизлечимые раны.

Продолжение на: http://www.proza.ru/2019/07/02/500


Рецензии
Прекрасное начало) Заинтриговал!

Натали Третьякова   03.09.2019 07:36     Заявить о нарушении
Спасибо, Наталья, за отзыв. Рад, что понравилось.

С уважением, Андрей.

Андрей Штин   03.09.2019 10:55   Заявить о нарушении
На это произведение написаны 3 рецензии, здесь отображается последняя, остальные - в полном списке.