Призвание варяга гл 73 Приют

Погода в Новгороде смягчилась. Трескучие морозы отступили. Прошло несколько дней прежде, чем Варваре стало лучше. За время своего вынужденного бездействия она поняла только одно – ей нужно поскорее и любой ценой вернуться домой. Она так сильно соскучилась по малютке, что была готова на все, лишь бы снова оказаться возле дочки. Но одновременно с этим она понимала, что сама поставила себя в условия, при которых возвращение почти невозможно. И не потому, что она пленница Бивоя, который похитил ее. Несмотря на первоначальную враждебность, со временем он оттаял и стал намного дружелюбнее прежнего. Возможно, это было связано с его новым замыслом.

- Ты не понимаешь…Теперь я уже не могу вернуться просто так, как ни в чем не бывало…- запыхавшаяся Варвара остановилась, опершись ладонью о ствол березы. Они с похитителем уже полдня шли по замерзшему ручью. И Варвара сильно утомилась. Ветки царапали ее лицо. Ноги то и дело скользили на льду, если под ними не оказывалось веточек. Ей казалось, что этому ужасному ручейку не будет конца. Единственное, что вносило разнообразия в трудную дорогу – это беседа, которую они с Бивоем вели по пути. - Меня не было дома несколько дней. И ночей! Да я не успею и с порога сойти, слова произнести в свое оправдание - как он сразу меня придушит…- сокрушенно вздохнула Варвара. - К тому же, эти змеюки - Арви и Вольна...Наверное, уже выставили все так, будто я сама с тобой убежала. Небось, и притомных  представили, готовых «подтвердить», что я была в тебе заинтересована и оказывала знаки расположения…Нет такой подлости, которую бы уже не уготовили для меня…

- Значит, надобно, чтобы домой тебя вернул кто-то посторонний, - вывел похититель, потирая запревший под шапкой лоб. – Чтобы у Рёрика не осталось сомнений в том, что я тебя похитил и возле себя удерживал силой.

 - Возможно, ты и прав…- на миг воодушевилась Варвара, словно завидев пламя костра посреди замерзшего леса. Но потом также быстро сникла. Присев на корягу, она посмотрела в серое небо, которое ничем не могло успокоить ее. - Даже если и так...Но кто и зачем будет возвращать меня? 

- Кто – пока не знаю...А зачем…Ради награды, разумеется…Вставай, нужно идти. Мы должны успеть до ночи, - напомнил Бивой, перешагивая почерневшее деревце, поваленное поперек ручья и вмерзшее в лед. - Ведь тебя, наверняка, уже ищут по всему княжеству…Вставай. Надо идти.

- Что-то я в этом сомневаюсь…- уныло отозвалась Варвара, нехотя поднимаясь с коряги. Она так сильно устала, что уже еле передвигала ноги. А конца и края этому терзающему лесу не было. Деревья стояли, как неживые, с голыми сухими ветками. Ни птички, ни зверушки. - Зачем ему искать меня? Пропала, и хорошо. У него есть Вольна. К тому же, мое исчезновение бросает тень на его имя. Ему выгоднее молчать об этом. А если я найдусь, то по-быстрому прихлопнуть меня, пока слухи об этом позоре вообще не дошли до соседей. Ты разве не понимаешь всего этого?!

- Даже если о твоем исчезновении никто не знает, то это не значит, что за тебя не дадут награду, - рассудил похититель. Обломав ветку, которая как раз была на уровне его глаз, он выбросил сучок в сугроб. - Рёрик, наверняка, захочет вернуть тебя, по меньшей мере, хотя бы для того, чтобы наказать…

- О боги, ты прав…- согласилась Варвара. И ей сделалось крайне обидно оттого, что
никому она не нужна и никто ее не любит. 

- Так что в ближайшей деревне я отдам тебя кому-нибудь, кто сможет отвезти твою особу в город…- продолжал Бивой. - Это должен быть кто-то, у кого есть лошадь с повозкой…Поскольку без кобылы до Новгорода точно не добраться, даже если тут есть прямая дорога через лес...Хотя я знаю, что есть путь в обход, но он еще длиннее…

- И главное, чтоб это не оказался какой-нибудь разбойник, - подчеркнула Варвара. – А то я могу так и не доехать до своего теремка!

- Мы выберем в деревне какой-нибудь богатенький домишко, там тебя и оставим…- Бивой поправил шапку и уверенно двинулся вперед. – Потом я скроюсь и буду ждать того дня, когда мы сможем воплотить в жизнь нашу задумку. Как ты понимаешь, я больше не смогу оставаться в той избе…- оговорился похититель. За несколько дней их лесная избушка стала выглядеть чуть уютнее и сделалась даже немножко роднее. Возможно, это было связано с тем, что она прогрелась, кое-какие щели были подконопачены, а из углов убрана пыль и паутина. И все же ее пришлось оставить навсегда. – Поскольку когда Рёрик спросит, где я держал тебя все это время, ты должна будешь ответить правду. То есть, что была в глухом лесу и даже не знала, в какой стороне дом. Иначе ты могла бы убежать от меня. А так как мы пойдем в самую ближайшую деревню, то именно этот лес они и обыщут, пытаясь найти меня и сию избушку. Таким образом, твои слова частично подтвердятся…И, возможно, он не замурует тебя во льды и не рассечет напополам своей секирой…- рассмеялся похититель. Эхо его смеха разлетелось по лесу. 

- Очень смешно…- Варвара вновь остановилась, присев на березу, которая оказалась перевалена через ручей словно лавочка. – Прошу, немного передохнем. Я вконец умаялась, - вздохнула Варвара, прислушавшись к молчаливому лесу.
 
- Сообщаться станем через одного человека…- продолжал Бивой, тоже присев на ту же березку. - Самый первый дом после рыночной площади…С двумя колодцами. Узнаешь его по воротам. Столбы в виде сов выделаны…Поняла?

- Поняла, поняла, - Варвара уже на все была согласна, лишь бы он поскорее отпустил ее домой. Ведь он мог и передумать. Мало ли, что взбредет ему в голову. Ей стоило больших усилий убедить его в том, что она ему не враг. И с одной стороны она была рада, что склонила его на свою сторону. Но с другой – она понимала, что это всего лишь полдела. И вернуться домой – не значит оказаться в безопасности. Возможно даже, что сейчас она в большей сохранности, по сравнению с тем, что ее ждет. По крайней мере, до тех пор, пока настроение похитителя остается благорасположенным к ней. Он не вел себя как заботливый братец, но и не старался больше досадить ей или как-то обидеть ее.

- В этом доме живет скорняк. Шкуры он выделывает…- рассказывал Бивой о человеке, через которого собирался держать нить с Варварой. – Когда ты будешь готова и случай выдастся подходящий, то отдашь ему для меня какой-нибудь предмет. Хоть вязанку вешанных грибов…Запомнила?

- Да, но…Я никак в толк не возьму, как ты собираешься проникнуть на княжеские дворы, где тебя все очень хорошо знают…- недоумевала Варвара. – Там множество гридей, которые помнят твое лицо.

- Ты уже забыла весь наш замысел? Я же говорил, что орудовать будем ночью, - напомнил Бивой, поднимаясь. – Срежу бороду, без нее меня никто и не узнает вовсе. Что до твоего терема…Тебе придется отвлечь стражу каким-то образом…Вставай. Надо идти.

- Я не знаю, каким образом смогу отвлечь стражу ночью, - призналась Варвара, тяжело поднимаясь. Несмотря на то, что снега на замерзшем ручье было немного, каждый следующий шаг давался ей с еще большим усилием, чем предыдущий. Тяжелая шуба и множество юбок казались каменными.

- Ну значит, пусть это сделает твоя служанка. Отправишь ее днем к скорняку за шкурами…А я помогу ей донести поклажу…Буду завален мехом до самой головы, никто меня и не увидит…- придумал Бивой.

- Это слишком опасно…Вдруг тебя все-таки узнают…- вздохнула Варвара. - Мне бы не хотелось, чтобы тебя казнили.

- Возможно, ты права. Это может быть рискованно, учитывая, что меня ищут...- Бивой даже приостановился, задумчиво оглядев Варвару, идущую следом за ним. - Ладно, тогда дай мне одно из твоих колец. Я покажу его приворотной страже, и меня пустят без расспросов, даже не взглянув на мое лицо...- похититель протянул Варваре ладонь.

- Я даже не знаю…Сможет ли это помочь…- засомневалась Варвара.

- Ну разумеется. Ты ведь дала тогда кольцо Амвросию, и его никто и на миг не задерживал…Давай уже…Снимай.

- Как скажешь…- нехотя стащив мокрую рукавицу, Варвара сняла с указательного пальца перстень с зеленым камнем и протянула его Бивою.

- Ты чем-то недовольна? – переспросил Бивой, надевая кольцо Варвары на мизинец. 

- Я лишь опасаюсь за тебя…Лучше уж бы сообщались через твоего зверолова…То есть, я хочу сказать, все это слишком…- запуталась Варвара. – Вернее, вдруг что…

- А что может произойти? – переспросил Бивой. Но не получив ответа, продолжил. – Либо я пройду через ворота при помощи твоего перстня. Либо меня приведет твоя служанка. Дальше я спрячусь где-нибудь в хоромах и дождусь ночи. Когда Рёрик уснёт, ты откроешь дверь и впустишь меня в теремок. И я убью его. Ясно?

- Ясно. А если он вообще не захочет ночевать у меня? – усмехнулась Варвара. – Об этом ты не подумал? У него есть Вольна!

- Ну и дальше что? Вольна Вольной. А ты совсем другое дело, - кивнул похититель, оценивающе оглядев Варвару. Несмотря на синяки,ссадины и небрежный вид, она все равно оставалась красавицей. Ее молодость, улыбка и правильные черты лица затмевали мелкие изъяны. – Да он, небось, не ходит к тебе лишь потому, что ты шарахаешься от него, как от огня. Не верю я, что так уж ты дурна собой в его глазах. Как бы там ни было, ради дела тебе придется перебороть себя и заманить его на одну ночку. Справишься?!

- Не знаю, не знаю…Даже не представляю, что делать нужно, - призналась Варвара. – И я хочу пить.

- У меня нет воды. Съешь сосульку. И я не понял, что опять не так? Чего ты снова не представляешь?!

- Честно говоря, я не такая уж умелая совратительница, - усмехнулась Варвара. – Меня воспитывали совсем иначе. Я же не какая-то девка. И я никого к себе не завлекаю. И не пытаюсь никого соблазнить! Мне сие негоже! Но это все ничто по сравнению с главным…- Варвара потянулась к ветке, на которой обмерз снег. Осторожно сняв льдинку, она откусила от той кусочек. Лед таял во рту не так быстро, как хотелось бы. А воды в итоге оказалось проглотить и того меньше. Но это было лучше, чем ничего. – Допустим...Только допустим! Даже если превозмогу себя…Сам посуди…Как бы все это подозрительно не стало для него…Обычно я не предлагаю ему задерживаться у меня после захода солнца…Так что нет, не знаю, не знаю…- Варвара отломила следующий кусочек льдинки.

- Да чего тут не знать? – удивился Бивой. - Просто позови к себе. Скажи, что признаешь свои бессчетные проступки. Сожалеешь о неприятностях, которые доставила ему. И жаждешь все загладить. Улыбнешься разок, повиснешь у него на шее...Не знаю, что там еще…Уверяю, он легко поймается и ничего не заподозрит.

- О, боги, за что вы наказываете меня…- Варвара натянула на руку остылую мокрую варежку.

- Ну что ты все время скулишь? – Бивой принял ее обычные философские высказывания всерьез. - Самое трудное сделаю я. Тебе лишь придется немного потерпеть и все.

- Это все верно, что ты говоришь…Однако есть еще кое-что...- зевнула Варвара. Солнце начинало садиться за лес. Его лучи скользили по снегу, отражаясь розовым отсветом. Холодало. Варвара стала понемногу замерзать. - Он все-таки князь, а не обычный разбойник. И там, где он - там и его охрана! Так что обязательно возле терема, а может, даже и внутри него, скажем, где-нибудь в сенях, будет болтаться кто-то вроде Прохора…И не один, а несколько Прохоров…

- Ну вот я и говорю, что тебе придется отвлечь их как-то. Когда Рёрик уснет, выйдешь на крыльцо и скажешь, что князь захворал, срочно знахарь нужен. Один стражник, таким образом, убежит за помощью, - рассуждал Бивой. - Другому скажешь, что князь велел немедля призвать к нему тиуна…

- Зачем князю тиун посреди ночи?

- Какая им разница? Ты никому не обязана отчетом. Главное, что второй стражник тоже уйдет. Третьего ушлешь, допустим, принести ведерко водицы... А тех, которые караулят в сенях, я быстро убью. Главное оставь дверь открытой…
 
- Если ты нападешь на кого-то в сенях, то князь может проснуться от шума, - Варвара заметила новую прореху в плане и тут же запнулась о корягу, чуть ни угодив в сугроб и насилу удержавшись на ногах. – И потом, причем тут стражники? Неужели ради своего отмщения ты готов убить ни в чем неповинных людей?

- Значит, загодя дай этим стражникам на ночь сонной травы, чтобы спали крепче на своих лавках в сенях…И я, вообще, пройду мимо них…И Рёрика, пожалуй, тоже опои...

- Надо ли это? - выразила новые сомнения Варвара. - Если он проснется, то у тебя будет возможность честно сразиться с ним…

- Я не желаю давать ему никаких возможностей избежать расплаты. Я хочу только мести, - лицо Бивоя сделалось вдруг таким же злым, каким было в день их знакомства. - И я не понял… Ты что, хочешь каких-то нелепых поединков или все-таки избавиться от угнетателя?

- Разумеется, избавиться от угнетателя! – выдохнула Варвара, прильнув к очередной березке. – Я только в толк не возьму…Ты хоть сам понимаешь, что даже если твой замысел увенчается успехом, то тебя, скорее всего, поймают, а потом казнят?
 
- Двум смертям не бывать, а одной не миновать, - мрачно ответил Бивой. – Я готов к любому исходу. Хотя и надеюсь на то, что в суматохе как-нибудь скроюсь. А позже в Новгороде станешь править ты. Бояре будут тебе помогать. И ты никогда не забудешь о том, что я для тебя сделал.

****
Над лесом повис месяц. Время было не позднее, но на улице давно стемнело и сделалось пустынно. Варвара и Бивой подходили к деревне, которая располагалась на опушке леса. Это оказалось довольно крупное поселение, с множеством дворов и даже храмом, который возвышался вдалеке на холме. Варвара и не знала, что за лесом есть что-то. Она полагала, что он бескрайний, как о нем говорили.

- В какой стороне Новгород? – спросила измученная Варвара, чуть только они вышли из чащи.

- В противной, - Бивой указал за лес, в котором они нашли приют на несколько дней.

Самые крайние хоромы по виду были и самыми же богатыми. Несколько бревенок, соединенных сенями. Высокие кровли, резные окна. Два широких крыльца, выходящих на разные стороны двора. По всему было ясно, что хозяин этого дома – человек достаточный. Уж лошадь должна у него наличествовать.

- Я не думаю, что в такой избе тебе и твоей чести что-нибудь грозит, - в продолжение беседы заметил Бивой. – Не похоже, чтобы тут обретались людоеды, разбойники или работорговцы…

- Людоеды? – ужаснулась Варвара. Она думала, что сегодня ее уже ничем не пронять, так сильна была ее усталость. И единственное, что могло поразить ее ум – это перина с подушками и одеялом. 

- Ты никогда не слышала о людоедах? – шутливо усмехнулся похититель. – Вот тебе и будет о чем спросить у Рёрика, когда пригласишь его к себе на вечерок…Как-то раз нас занесло к дикарям…Ладно, пойдем, недолго осталось, - подбодрил Бивой, когда Варвара уже была готова упасть в снег.

- Прежде, чем оставлять меня одну, не пойми с кем, ты должен убедиться, что в этом доме живут честные  люди. Которые доставят меня домой! – прошептала Варвара, у которой уже не было сил ни на какие разговоры. К тому же ее голову охватило множество страхов. Во-первых, она до последнего опасалась, что Бивой передумает возвращать ее Рёрику. Во-вторых, она боялась самого Рёрика, который теперь, наверное, в бешенстве. В-третьих, она страшилась того, кем могут оказаться новые люди, у которых она очутится. Как выяснилось, она совсем не знает жизни за стенами княжеского детинца. – Наш замысел окажется под угрозой, если со мной что-то случится до моего возвращения домой…Тебе нужно удостовериться, что...

- Какая ты все-таки трусливая, - Бивой первым вышел на дорогу и отряхнул снег с сапог. Теперь идти стало заметно проще. Не дожидаясь телепающуюся Варвару, он уверенным шагом двинулся к калитке. И уже собрался ударить по ней кулаком, дабы привлечь внимание хозяина к неожиданным гостям. Но не успел еще даже поднять руку, как из-за забора послышался рев собаки. Казалась, там не дворняга стережет, а неистовый волк.

- Что-то мне не по себе, - призналась Варвара, которая уже тоже наконец достигла калитки и теперь стояла, опираясь на забор и пытаясь отдышаться. – И сей разрывающий уши лай...Кажется, это дурной знак...

- Молчи. Мы будем следовать задумке, - Бивой полностью управлял положением и не собирался отвлекаться на женские предрассудки. Он видел в своей заложнице орудие, которым собирался воспользоваться независимо ни от чего. 

Послышался грохот дверного засова. На крыльцо дома вышел человек высокого роста. На его плечах был накинут кожух. Из-за его спины выглядывала женщина.

Усмирив собаку, хозяин дома размеренно пошел к калитке, возле которой толклись вечерние гости.

- Чего тебе? – облокотившись на калитку, осведомился хозяин дома у Бивоя. На Варвару он вообще не обращал внимания, словно она пустое место.

- Не пригласишь в дом даже? – усмехнулся Бивой.

- Я не пускаю ночью в дом чужих, - хозяин оказался не слишком радушным.

- На этот раз придется…Видишь эту девушку? – похититель указал на изнуренную Варвару, которая еле стояла на ногах. – Утверждает, что она княгиня Новгорода. И хочет, чтобы ее вернули обратно мужу. Я нашел ее в чаще, когда шел по лесной дороге. Она была привязана к дереву.

- А я-то тут причем? – хозяин дома не спешил втравливаться в сомнительную историю.

- А я?! Я вообще из Мурома. И возиться с ней не собираюсь! - нарочито грубо гаркнул похититель. – Я ее отвязал, напоил, привел в деревню. Дальше меня не касается. У меня нет времени на нее. Я тороплюсь.

- Раз ты ее спас от холода, голодный смерти и клыков зверей, то доведи уж дело до конца, - предложил хозяин дома. – Теперь ты за нее в ответе.

- Я уже сказал тебе, что она мне никто. С собой ее не возьму и в Новгород точно не поведу, поскольку я только оттуда держу путь. И не собираюсь туда возвращаться из-за нее. Не хочешь ей помочь – дело твое. Пусть тогда замерзнет под твоими воротами. Меня дальнейшее уже не касается…

- Ты, значит, княгиня? - на этот раз хозяин дома перевел взгляд на замерзшую Варвару, на лице которой было несколько синяков, оставленных рукой Бивоя еще в день похищения.

- Я твоя княгиня, - подтвердила Варвара слабым голосом. - Узри сие…- Варвара стянула с кисти руки промокшую насквозь варежку и явила перста, унизанные кольцами, каких не бывает у простых женщин. - Меня похитили из храма, когда я молилась. А потом бросили в лесу. Наверное, князь уже ищет меня по всему Новгороду. Помоги мне вернуться домой, и тебя щедро вознаградят…

- Вот, что, милейший…- снова обратился к Бивою хозяин дома. – Не уразумею я чего-то..Если ты нашел ее в этом лесу почти бездыханную, то как же ты очутился с ней в деревне? Где твоя лошадь? 

- Не твое дело, - оборвал похититель. - Хватит уже допрашивать меня. Я тебе не слуга. А в этой бабе вообще не заинтересован, - кивнул на Варвару Бивой. - Ты подданный ее мужа, вот и возись с ней. Я всего лишь путник! Мое дело было довести ее до деревни. Дальше ко мне не относится! – развернувшись, похититель пошел прочь, уже не дожидаясь решения хозяина дома.

****
Варвара сидела на лавке и грела замерзшие ладошки о горячую миску, в который был золотистый мясной навар с куском телятины. От плошки исходил божественный аромат трав и корений. Но Варвара была столь измождена, что не могла даже есть. Напротив нее за большим столом сидело семеро детей разных возрастов, от маленьких до почти взрослых . Все они с любопытством разглядывали незнакомку, принесенную им зимними ветрами. Хозяйка дома суетилась возле печи, гремя посудой. А сам хозяин дома стоял в дверях, опершись на косяк и пристально наблюдая за гостьей. Возраста он оказался среднего. Наружности запоминающейся. На его лице сверкали умные выразительные глаза и глубокий шрам на подбородке, почти задевающий шею. Его волосы тронула седина, хотя он еще не был стар.

Больше всего Варвару удивило то, что в этой избе было тихо, несмотря на огромное количество детей. И, тем не менее, все они также молча ели вологу , изредка перемигиваясь и подавляя смешки. Помимо кусков мяса, в забеленном мукой отваре плавала репа, коренья, чеснок и яблоки, которые каждый брал из общей миски и кидал в свою плошку по собственному усмотрению. В середине стола стояла крыночка со сливками, куда дети поочередно запихивали ложки, желая разнообразить вкус снеди. Один раз двое мальчишек за столом начали баловаться, отпихивая ложки друг друга от крынки. Но вскоре быстро успокоились, оглянувшись на строгого отца. Впрочем, напрасно они переживали на сей раз. Сегодня родителю было не до них. А Варваре стало уже даже не по себе под этим взыскательным взором, обращенным на нее.

- Бычко, - неожиданно позвал хозяин дома старшего сына.

Из-за стола встал парень. На вид он был сверстником Варвары. Потому особенно не хихикал с малышней. Задумчиво ел свою кашу и украдкой поглядывал на незнакомку, сидящую напротив.

- Пойди к Вако, - наказывал отец сыну. - Пожелай ему доброго вечера. И попроси явиться сюда. Скажи, я прошу.

- А если он не захочет прийти? – на всякий случай уточнил сын, из чего было ясно, что отношения между неким Вако и хозяином избы неоднозначны.

- Скажи, дело есть. Не просто так.

Парень бросил на заинтриговавшую его незнакомку еще один взгляд и пошел в сени одеваться.

- Откуда эти побои? – единственное, что спросил хозяин избы у Варвары.

- Похитчик…- Варвара приложила ладонь к скуле, на которой был кровоподтек. Впрочем, нижняя губа у нее тоже побаливала и даже чуть припухла.

Хозяин избы развернулся и пошел в соседнюю горенку, оставив женщин вместе с детьми.

Обычно говорливая, Варвара теперь не могла не то, что болтать, но даже улыбнуться. Она так намерзлась, так устала и так много боялась за эти дни, что теперь ей хотелось только одного – чтобы ее поскорее забрали домой.

- Горячего молока с медом? - ласковый голос хозяйки вывел Варвару из оцепенения.

- Мне б в баню…- вздохнула Варвара.
 
- Так уже истоплено, - обрадовала хозяйка. В ее руках был сверток с тряпками. – Платья у меня простые, без вычура. Но зато теплые и чистые, - словно извиняясь, добавила хозяйка.

- Это то, что нужно, благодарю, - Варвара улыбнулась хозяйке с признательностью, поскольку в данный момент ничего другого не могла для той сделать. – Берегиня, обожди, - шепотом позвала Варвара хозяйку, услышав, как к той по имени обращался ее супруг. – Скажи мне, а кто твой муж? 

- Он купец, - шепотом ответила Берегиня, бросив взгляд на прикрытую дверь, за которой скрылся ее супруг. – Баня уж ждет…Я провожу.

- А чем он торгует? – все также тихо спросила Варвара, кое-как поднимаясь с лавки. В теплой избе ее окончательно разморило после холода неприютного леса.

- Корабль у него есть, наши старшие сыновья ходят на нем до Царьграда, - шепотом пояснила Берегиня уже в сенях, где они с Варварой одевались.

- Сколько у вас детей?

- Двенадцать, - ответила хозяйка. – Но трое из них умерли еще в младенчестве.

Баня была чистой, просторной, жарко натопленной. Очевидно, что срублена она оказалась недавно, может, минувшим летом. Пол в ней был все еще светлый, не успевший потемнеть. В раскаленном воздухе витал аромат смол и хвои. В углу стояла бочка с водой, внутри которой лежал деревянный брусок. На стенах были развешаны березовые веники. Варвара впервые за несколько дней почувствовала истинное облегчение. Сидя в лесу с Бивоем в холодной убогой избушке, она уж опасалась, что никогда не окажется снова чистой. Единственное, чего ей теперь хотелось, это поскорее уснуть.

****
- Добро пожаловать, милейший Вако, - хозяин дома протянул ладонь гостю, которого привел Бычко.

- Ну здравствуй. Здравствуй, Бык, - заулыбался гость так, словно перед ним стоял его лучший друг.

Вако был одет в соболью шубу с пышным воротом, на его ногах красовались яркие кожаные сапоги на меху. Он выглядел словно состоятельный боярин, а не обычный деревенский житель. Повесив верхнюю одежду на ветвистые рога у входа, Вако двинулся в горницу, попутно глазея по сторонам. Вероятно, сие жилье вызывало у него любопытство.

- Прошу, - хозяин жестом пригласил Вако за стол, где сделалось просторнее, так как дети ушли спать. Хозяйка тут же поставила перед гостем чистую миску. На скатерке стали появляться закуски.

- Никогда не ел таких ароматных рыбных сгибней, - похвалил Вако мастерство Берегини. Несмотря на то, что она была матерью большого семейства, ей удавалось везде поспеть: и вкусную трапезу настряпать, и рубах нашить, и себя украсить. - Окунь? По осени словил? - непринужденно поинтересовался Вако у хозяина дома. Не сразу же с главного начинать.

- Щука…Бычко на жерлицы поймал с огольцами…- ответил хозяин дома.

- Да…Щуку можно и в ледостав добыть, коли охоту иметь…- рассуждал Вако, заедая думы масляным пирогом. - Что ж…Говори, зачем призвал, - гость вытер рот полотном и приготовился слушать. – Что за дело такое внезапное и позднее?

Удивлению гостя имелись причины. Несмотря на долгое соседство, Вако и Бык не слыли друзьями. А даже, скорее, наоборот в чем-то соревновались. Оба были заняты в торговле, оттого, наверное, и недолюбливали друг друга, как соперники.

- Вако…Ты ведь часто бываешь в Новгороде…- прищурился Бык.

- Очень часто. У меня там родня. Бывает, живу по седмице. Особенно, в базарные дни…И в дни праздничные, когда ярмарки…Ты же знаешь, богатый и в будни пирует, а бедный и в праздники горюет. Нелегко нам хлеб достается насущный…- вздохнул Вако, прибедняясь.

- Ты когда-нибудь видел своими глазами, скажем, князя Рюрика? – Бык заложил руку за руку.

- Зрел, - утвердительно кивнул Вако. – Ведь я, к тому же, и в княжеские хоромы вхож. Привожу туда товар. Девки дворовые да жены дружинников быстро его растаскивают…Меня там все знают, - похвалился Вако, довольный тем, что торгует в тех местах, где Бык не может и носа казать. 

- Да я уж догадываюсь, что тебя там все знают…- будто самому себе сказал хозяин.
 
- Тогда чего спрашиваешь? – купец засунул за щеку очередной пирожок.

- А княгиню ты видел хоть раз? Ту, что жена князя…- пояснил Бык.

- И не раз вовсе. А даже пару раз, помнится, - хвастался Вако. – Как-то однажды на площади она речь держала. Еще год назад. Я тогда стоял очень близко к ней и правителю. Видел их, как сейчас тебя, - приврал Вако для солидности.

- Ну и какая она из себя? На вид, я имею в виду…- Бык внимательно слушал речистого Вако, про себя деля в уме пополам все его высказывания.

- Молодая…Пригожая…Да к чему тебе все это? Поезжай сам в город на праздник, всех там, может, и встретишь!

- Если бы ты повстречал ее вновь, то смог бы узнать? Но если б притом никто не объявлял, что она и есть княгиня Варвара. И если б при ней не было охраны…– поинтересовался Бык.

- Узнал бы, безусловно. Если красивую женщину хоть один раз увижу, то уже навеки запоминаю. Ну и что тебе с того?

- Ну раз ты такой удалец, то тогда я попрошу тебя быть внимательным теперь. Сейчас придет девушка. Присмотрись к ней. И скажи, похожа ли она на молодую княгиню.

- На княгиню?! Это как же?! – изумился Вако, подпрыгнув на месте. - Ты что это задумал, а? – Вако с давних пор завидовал Быку: его умениям, везению и смекалке. Да и вообще всему, что было у того. И теперь видел в словах соседа подвох. – Что опять измыслил? Я в твоих мутных делишках не помощник.

- Ты ведь знаешь, что я уже давно отошел от дел, - напомнил Бык. – А если выполнишь, о чем я тебя попросил, то заплачу тебе, - Бык потянулся к подоконнику, на котором стоял ларчик. Достал оттуда кошель, положил его на стол и придвинул к Вако.

- Платишь монетами…- проскрипел Вако, бросив взгляд на кошель. – Богатый больно, значит. Я мыслил, муки мне дашь или шкурку какую на воротничок. А тут монеты тотчас…

- Могу и муки со шкуркой, - положительно кивнул Бык, которого предложенный вариант устраивал даже больше собственного.

- Нет уж, лучше серебром…- Вако потянул к кошелю пухлую ладонь.

В этот момент в сенях послышались шаги. Хозяйка бросила ложку на припечек и побежала к двери. На пороге появилась Варвара. Она была одета в вещи Берегини, а ее собственные платья были перекинуты у нее через локоть.

- Я возьму постирать, - Берегиня суетливо забрала у Варвары старую одежду.

- Велесова борода! – хлопнув в ладоши, воскликнул Вако, качая головой в разные стороны. – Вежды мои лживые, ужели снова брешете! На одно ж лицо! Княгиня молодая! – восторгался с широкой улыбкой Вако. Несмотря на свой пышный наряд и дорогие подвески, он утратил главное свое украшение - здоровье. Его испорченные зубы были заметны даже тогда, когда он совсем немного приоткрывал рот. - Вот же плут! Верно гуторят, зима сменяет лето, снега - траву, а седые власы - русые, и лишь само нутро неизменно…Где ж ты ее токмо, насупа сняголовый, скрал? – на сей раз вопрос Вако был обращен к хозяину дома.

- Я не крал ее, - сдержанно ответил Бык. Казалось, что проступившая ясность в отношении Варвары отнюдь не порадовала его. Будто он не счастлив, что в его доме столь почетный гость, коего не каждому доводится потчевать. – Это сделал кто-то другой...

- Кто же? Дружки твои, подельники…Одна ведь шайка…- уязвил купец будто в шутку.

- Не заговаривайся, Вако, - мрачно ответил Бык, наградив трепливого соседа тяжелым взором.

- Ну я ж шучу, шучу! – заверил Вако, широко улыбаясь.

Варвара растерянно глядела на нового человека, не постигая, для чего он тут оказался. И у нее закрались нехорошие сомнения. Обычно она привыкла думать, что люди желают ей добра. Ведь она никому ничего дурного не делает! Но отчего тогда сейчас у нее такое чувство, что не все вокруг жаждут для нее благ...

- Я провожу в опочивальню, - Берегиня приоткрыла перед Варварой дверь в маленькие темные сенцы, которые соединяли эту горницу с избой, в которой располагались теплые спальни.

Бросив напоследок недоверчивый взгляд на беседующих мужчин, Варвара отправилась следом за хозяйкой дома.

****
- И что с ней теперь?...- шепотом спросил Вако, когда женщины скрылись. Его рука снова потянулась к пирогам с щучьим мясом. На сей раз от волнений. – Редкий товар…

- Надо вернуть ее мужу…- ответил Бык, не замечая намека своего собеседника.

- Если ты уже все решил, то зачем позвал меня? – недоумевал Вако. – Моя помощь тебе не нужна.

- Ну во-первых, чтобы удостовериться, что передо мной именно наша княгиня. А во-вторых, твоя помощь мне все-таки потребуется…- Бык сомкнул руки в замок и оглядел своего гостя. – Видишь ли…Я хочу попросить тебя обратиться к князю. И сказать ему, что его жена у меня.

- И потребовать от твоего имени выкуп? – уточнил Вако, потирая запотевшие ладони. В уме он уже прикидывал, какова может оказаться сумма, которая перепадет лично ему после всех хлопот…

- Требовать выкуп у князя? – переспросил Бык. – Я разве похож на полоумного? Я еще помню ту историю, которая совсем недавно приключилась с Изборским Емельяном…Неужели ты не слыхал ее?

- Слыхал, разумеется…Просто я подумал, что это слишком просто – взять и отдать ее без всяких условий, - заметил Вако. – У тебя преимущество. И ты можешь выставить какие-то требования…

- Нет нет, - для пущей убедительности Бык даже отрицательно замахал руками. – Мне ничего не нужно. Пусть он поскорее заберет ее домой. Или отправит кого-то за ней. Я не знаю, как это у князей полагается…

- Почему же в таком случае ты сам не отвезешь ее? – Вако ощерился лукавой улыбкой. Он отлично знал причину, по которой Бык избегает появляться в Новгороде.
 
- Я думаю, ответ тебе известен, - подмигнул Бык. – Мне, с моей приметной рожей, лучше не появляться в Новгороде лишний раз. Тем более, с княгиней, которую украли…Памятуя мое прошлое, горожане тут же обвинят меня в ее похищении…И всё мне мигом припомнят. Слова сказать не успею, как голову мою с плеч долой.

- Ах, ну если так, - с деланным пониманием кивнул Вако. – И ты совсем ничего не хочешь за нее? - будучи прижимистым торговцем, Вако не представлял себе, как можно произвести сделку и не получить никакой прибыли.

- Ничего не хочу, - тряхнул головой Бык. – Если государь забудет мне былые провинности, я буду благодарен. И ничего другого мне не надо.

Вако поджал пухлые губы, оглядев Быка с затаенным чувством зависти. Благородный жест соседа, в прошлом отъявленного разбойника, был купцу отчего-то неприятен. Он сам, Вако, не был лиходеем никогда. Он не разбойничал и никого не убивал, по крайней мере, собственноручно. Своими богатствами он обязан только личному труду. Ну и еще наследству, доставшемуся от батюшки. А этот…Бык…Сначала награбил добра чужого на всю жизнь вперед, а потом порядочным, видите ли, стал!

- В таком случае…Коли ты так уж спешишь избавиться от нее…Быть может, мне следует взять ее в город вместе со мной и сразу передать правителю? – уточнил Вако.

- Нет, это слишком рискованно, - отказался Бык. – А вдруг по дороге что-то случится? Нападет кто на вас…Отберут ее у тебя…Еще я и виноват буду. Нет, я передам ее из рук в руки токмо.

- Что ж, буде таково твое желание…- Вако вновь поджал полные губы.

- Разумеется, я заплачу тебе за услугу, - добавил Бык, зная алчного соседа, который и снега зимой просто так не выдаст никому.

- Ты не просишь у князя за нее и монеты, а мне готов уплатить за мое посредничество? – просипел Вако, не скрывая удивления. Он был очень хитер. Но не умен. И потому часто не понимал действий Быка.

- От меня не убудет, - кивнул Бык. Его дела, и правда, шли неплохо. В молодые годы он действительно промышлял разбоем. И немало добра нажил. Но потом остепенился. Купил корабль и торговать начал. Дело это продолжили его старшие сыновья. А сам он сделался степенным семьянином, занятым в хозяйстве и с детьми. На безбедное житие у него хватало. А слишком уж заоблачная роскошь ему и не требовалось. Большая теплая изба, живность всякая на дворе, пара помощников и живущие по соседству верные други, с которыми вместе начинали путь, еще будучи пареньками. 

****
А Варвара тем временем никак не могла уснуть, хотя была очень усталой. Ей выделили теплую опочивальню, с пушистой периной и теплым одеялом. Рядом из стены торчал кусочек горячей печки. И все вроде бы было хорошо. Но Варвара не могла успокоиться. О чем они там говорят?! А вдруг они замышляют что-то нехорошее? А она тут почивает на широких полатях! Да ей, возможно, нужно уже бежать прочь из этой избы!

Встав на ноги, Варвара поправила платье, набросила на плечи платок и тихо двинулась в сторону сеней. На ее радость, двери были смазаны и не скрипели. Из горницы доносились мужские голоса. Значит, они все еще обсуждают ее…

Будучи осторожной по своей природе, она и сейчас с недоверием прислушивалась к разговору в горнице. Благо, дверь была немного приоткрыта – Берегиня затворила ту не до конца. И теперь Варвара попеременно смотрела то на Вако, то на Быка, пытаясь угадать, кто из них хороший, а кто плохой, или оба мерзавцы. Несмотря на то, что мужчины говорили негромко, она разобрала все до последнего слова. И ей сделалось страшно. Может быть, даже еще страшнее, чем в той заброшенной лесной избушке с Бивоем. До нее наконец стало доходить, что ее судьба еще не решена.

- И все же я не постигаю…- послышался чуть удивленный голос Вако. – Поверь мне, в таком деле не нужно спешить с решением…Большие деньги…Все же дочь Гостомысла…Княгиня Новгорода…Жена князя…А у меня везде есть узелочки…Я знаю купца, который торгует с хазарами. И другого, который ходит на запад до самого бескрайнего моря…Вдумайся. Мы же не оставим ее у себя. А есть люди, которые возьмутся за сие…

Варвара зажала рот ладошкой, ужаснувшись. Куда это они уже собрались ее сбагрить?!

Не помня себя от страха, она неосторожно задела локтем кувшин с простоквашей, который стоял на лавочке в сенях. Тот пошатнулся и полетел вниз, с грохотом раскололся на части. По полу поползла белая жижа. На громкий звук мужчины обернулись, прекратив разговор.

Варвара отступила назад. Она была в растерянности и уже начинала склоняться к мысли, что ей лучше не медлить, а безотлагательно бежать отсюда прочь, пока она еще хозяйка самой себе. Обычно бойкая, она и сейчас желала наброситься на купца, упрекнув его в дерзости. Но отчетливо понимала, что должна научиться молчать. Ведь половина бед с ней произошла только лишь из-за ее длинного языка.

Бык встал из-за стола и направился в холодные сени, где пряталась Варвара. А она, воображая хозяина дома настоящим злодеем, уже бросилась к выходу, даже позабыв о том, что на улице зима и ей нужно надеть хотя бы шубу и обувь. Но она не успела даже на крыльцо ступить. Бык успел замешкать ее, придержав ладонью тяжелую входную дверь.
 
Когда-то, еще при жизни отца, Варвара и мысли не допускала, что кто-то может посягнуть на ее особу. Но после собственной свадьбы и всех последующих событий она понимала, что почти ничем не лучше других бесправных женщин, которых постоянно хватают, бьют и могут хоть живьем истолочь в ступе. И сейчас она испугалась, что Бык набросится на нее с кулаками, как до него поступил Бивой, от которого она тоже пыталась удрать. Устрашенная собственным воображением, она даже отвернулась, выставив вперед руки, словно защищаясь.

Но ничего из воображаемого не произошло. Несмотря на ее опасения, Бык не схватил ее за шиворот и затрещины ей не отвесил.

- Не надо бояться, - неожиданно добро обратился Бык к Варваре. И теперь он уже не казался ей таким лютым, как вначале вечера. Хотя она опасалась, что это обычное ее заблуждение. Ведь она так плохо разбирается в людях! Негодяи часто кажутся ей порядочными горожанами, а настоящие разбойники, на первый взгляд, похожи на веселых парней! – Тебя в этом доме никто не обидит. Ты здесь гость. И тебе нечего опасаться. Это говорю тебе я, - выразительные глаза хозяина дома смотрели правдиво.

- Гости могут уходить и приходить по своему желанию, - возразила Варвара тихо. Обычно речь ее была ясной и громкой. Но сейчас она еле мямлила.

- Ты можешь уйти, если желаешь, - Бык убрал ладонь от двери, выражая этим жестом, что путь свободен. - Но понимай. Вместо того, чтобы спастись, ты можешь угодить в новую беду.

- Да я уже во всех бедах побывала, - вымолвила побледневшая Варвара, приложив ладони к груди.

- Не во всех, - наставительно заметил Бык.

Варвара подняла на него взгляд. Только теперь она осознала, что, действительно, еще слишком мало испытала на себе лично, хотя до сегодняшнего дня мнила себя умудренной опытом невзгод. Впрочем, бабе дорога - от печи до порога. Да, по сравнению с прочими степенными женами, с той же тихоней Росой, она, пожалуй, и правда, повидала всяких переделок вдоволь.

- Ты ни о чем не тревожься. Здесь ты под защитой. Мы тебе поможем, - пообещал Бык.

В этот момент в беседу вклинился Вако, вылезший из-за стола и поспешивший в сени по примеру хозяина дома.

- Княгиня, вероятно, ошибочно поняла нас, - заулыбался Вако, обнажая гнилую улыбку. - Мы обсуждали совсем иных лиц…Уверяю, тут нет опасности и каверз…Княгиня в надежном убежище…

Варвара смотрела на этих двух незнакомцев и понимала только одно: ей не следовало высовывать нос за порог. Она беззащитнее годовалого лисенка. Тот хотя бы в силах убежать. А она вообще ничего не умеет.

- Что…Что вы собираетесь сделать со мной? – вырвалось у испуганной Варвары, которая несмотря на все заверения, никак не могла успокоиться.
 
- Мы вернем тебя князю, - постановил Бык.

- Истинно так, - поддакнул Вако, бросив на Быка мимолетный взгляд, исполненный неодобрения. 

Гл 74 Воскресители http://www.proza.ru/2017/10/31/2427


Рецензии
Ох, какая же интересная глава! Вчера была занята, дописывала :"Осенние свидания на Прозе" И вот наконец-то свидание с моими любимыми героями. Переживаю за Варвару. но ей везёт несказанно! Хорошие люди попадаются. С уважением,

Элла Лякишева   20.11.2017 09:36     Заявить о нарушении
Ого, какое интригующее название! Зайду почитаю. Я рада, что глава оказалась интересной. Спасибо , Элла! :)

Лакманова Анна   20.11.2017 09:33   Заявить о нарушении
На это произведение написаны 2 рецензии, здесь отображается последняя, остальные - в полном списке.