Призвание варяга гл 33 Возвращение

Прохаживаясь по широкому гульбищу, Варвара разглядывала опустевший двор. В этом году зима наступила неожиданно. Шел к концу грудень месяц. А деревья уже стояли в снегу, сквозь который глядела еще не опавшая, не успевшая пожелтеть, зеленая листва. Словно какой-то неведомый колдун наложил свои чары на это место. Впрочем, стоит ли изумляться? Этот год особенный. Ничего из того, что произошло, ранее с ней, Варварой, не случалось. Нынче все иначе – теперь она княгиня... Разве не об этом она мечтала...Сколько прошло времени с отъезда Рёрика? Две луны? Три? Дни перепутались. Превратившись в бесконечный скорбный сон. За время отсутствия князя она немного пришла в себя. Хорошо бы он вообще не возвращался...А позже ушли б из города и его люди…А еще позже дочка Гостомысла стала бы хозяйкой над собой. Или нет? Для того разве подвергли ее всем унижениям, чтоб потом оставить в покое! Иное дело, если б Рёрик разграбил весь город... А тут как-то иначе получилось. Вроде все ценное прибрано к чужим рукам, а многое вроде осталось и на местах. И еще это обращение к народу с восхвалениями нового правителя…Зачем ему сие? Ужели у него здесь интерес обосноваться, а не погромить походя? Если так, то не ясно, что и делать дальше... Да что тут сделаешь, остается просто ждать.

****
- Просто ждать, уповая на богов – это то, чего мы дозволить себе не можем! И не неси этот вздор! - Велемира обвила тонкими пальцами сероглинную мису с горячим молоком. На белой поверхности напитка, словно кораблик, плавала легкая пенка.

- А что мы можем поделать? - спросила, как всегда, безмятежная Роса после некоторой паузы. Она сидела напротив сестры и молча смотрела сквозь узкую щель чуть растворенных ставен на падающий снег. Изба была жарко натоплена, и утепленные мехом створки окна пришлось ненадолго приоткрыть, дабы чуть охладить раскаленную горницу.

- Прясло Макоши! Неужели ты не понимаешь, что Варька долго не продержится на своем шатающемся престоле? Как только она падет, следом канем и мы! И если мы не укрепим свое положение до этого момента, то она потянет нас за собой, - Велемира дернула Росу за локоть, пытаясь отвлечь ту от окна. - Мы здесь уже никто! Нам нет почета! Нынче любой громила из дружины - и тот более ценен, чем мы с тобой! Ты это хоть понимаешь?

- Ну да, - промямлила Роса.

- Посмотри на себя! Кислая, точно клюква! - Велемира обволокла Росу раздраженным взглядом. - Здесь теперь хозяйничают чужаки. Совсем скоро приближенных нашего отца задвинут наглухо. Все значимые посты займут всякие Ингмары и Хельми. Потому сейчас так важно наладить отношения с нужными людьми! Ведь защищать нас с тобой нынче некому! В таких обстоятельствах, хорошо б враз замуж за кого-нибудь надежного…Тогда бы оно, пожалуй, не столь скверно было б...Поняла?

- Я не знаю, что нам делать, - отозвалась Роса, разглядывающая кружащие за окном снежинки.

- Ты никогда ничего не знаешь! От тебя толку нет совсем! Ты слишком любишь слоняться без дела, вместо того, чтоб предпринять что-то стоящее! Так что я все содею сама. Ты должна лишь быть наготове и подсобить мне в нужный момент, когда вернется князь, - Велемира испытующе оглядела сестру.

- А что будет, когда он вернется? - Роса провожала взглядом гуся, вышагивающего по двору. Велемире иногда казалось, что сестра поддерживает беседу только для вида, а в действительности ее больше занимает зрелище за окном.

- Мне что, сказать все, как есть?! - взвизгнула Велемира, тряхнув Росу за рукав. Та дрогнула от неожиданности и задела локтем мису, которая тут же опрокинулась. Лужица стремительно расползлась по ровной поверхности столешницы. Сначала по капле, а затем бегущим ручейком устремилась на пол. 

- Не ярись. Я, и правда, не понимаю, что с нами происходит в последнее время …- Роса посмотрела на сестру извиняющимся взглядом. - Ты постоянно о чем-то совещаешься с этим подозрительным человеком…

- С Арви, - поправила Велемира. - Это тиун. Советник князя и его ближайший помощник, проще говоря. С ним нам надо быть в особенности дружелюбными! Запомни!

- Ну, с Арви, какая разница. Ты с каждым днем все более и более…- Роса запнулась, подбирая слова. Она хотела сказать, что сестра будто отдаляется от нее. - Сейчас ты на всех смотришь враждебно…Даже на меня. И на Варвару. Она наша сестра, как-никак. Батюшка говорил, что…- Роса не успела закончить речи, как была прервана вспыхнувшей яростью Велемирой.

- Выбрось эту глупость из головы! Она нам не сестра! Она украла сначала любовь нашего отца, а потом еще и первенство выйти замуж! А самое главное – мой Новгород! Не она должна была стать здесь княгиней!

- И что ей это первенство? Мы должны радоваться, что не оказались на ее месте, - слабо возразила Роса.

- Ты что, правда, такая тупица? - Велемира опалила Росу возмущенным взглядом. - Варька в куче с навозом, понеже она горластая пустомеля, ни на что не способная! А не потому, что княгиней быть плохо! У нее есть все, что необходимо, дабы упрочить свое положение. Но она ничего не делает, а только ноет целыми днями и торчит в погребе. Из-за нее мы с тобой скоро окажемся на улице! И хорошо еще, если не на дне пруда с камнем на шее! - преувеличивала Велемира, по привычке пугая слушательницу.

- Ну, почему сразу в пруду? Может, князь пожелает выдать нас замуж за соседних князей каких-нибудь…- задумалась Роса мечтательно.

- Может, он еще и приданое тебе соберет?! Ради нас он и пальцем не пошевелит! - гаркнула Велемира.

- Ну, может, он сделает это не ради нас, а ради какого-нибудь мирного договора…- мямлила Роса.

- Может да может! - передразнила Велемира сестру. - А может, раздаст нас своим людям, самым убойным и свирепым? Ты даже пикнуть не успеешь, как окажешься в лапах какого-нибудь чудовищного головореза в качестве награды за проявленную им отвагу! Я слышала, у князя есть сестра...- зашептала Велеммира, делясь сплетней. - С ней он так и поступил - вручил какому-то злодею. Вдумайся, он даже собственной сестры не пожалел! А с нами и вовсе нянчиться не станет! Как бы там ни было, наша судьба связана с Варькой. И если он ее бросит, то не жди нам князей в мужья! Именно поэтому мы не можем позволить ей пустить нашу и без того скрипящую повозку благополучия под откос!

- Это ее дело, как себя лучше вести с ним. Мы с тобой всего можем не знать, - не желая спорить с Велемирой, Роса говорила, опустив глаза. - В конце концов, она теперь княгиня. Ей виднее…

- Я старшая сестра, и я должна быть княгиней! По крайней мере, в этом городе, - зашипела Велемира, впившись взглядом в лицо Росы. - А не это тупое бревно! Она заняла мое место. Но я верну себе то, что принадлежит мне по праву!

- Что значит «вернешь»? Уже ничего не поделаешь. У нас новый князь и она его жена. А мы всего лишь ее сестры, - Роса, по обыкновению, не успела завершить речи, как Велемира нетерпеливо перебила ее.

- Слушай меня: Рюрик однажды вернется. Но лишь за тем, чтоб проведать свои новые владения, а не к ней! - Велемира усмехнулась. - Так вот…Он вернется…И я постараюсь захватить его внимание, - прошипела княжна, оглядываясь по сторонам, хотя в горнице они с Росой были одни. - Если, конечно, этого до сих пор еще никто не сделал! А там дальше все зависит от его желаний …

- Как это? Не уразумею я что-то…- лоб Росы нахмурился в поисках истины.

- А так...Я выйду за князя замуж и сделаюсь княгиней Новгорода. По праву я и есть княгиня, а стану еще и на деле! Таково, в конце концов, завещание нашего отца…А потом и тебя выдадим, - успокоила Велемира, поправив косичку сестры. - Найдем тебе какого-нибудь доброго молодца…Но это позже. Сначала будешь мне помогать...

- Не пойму, как ты выйдешь за него замуж, если он женат на Варваре?..- Роса в недоумении захлопала ресницами.

- Это все мелочи, ни на ком он не женат, - Велемира отрицательно замахала руками. - Главное, сделать так, чтобы я ему понравилась. Арви обещал помочь. А там уж мы найдем способ от нее избавиться, - увидев, как на этих словах Роса изменилась в лице, Велемира нехотя добавила, - может, сошлем ее куда-нибудь…Если сама не догадается убраться. На худой конец, может уехать в Изборск. Она ведь вдова Радимира…

- У нее же теперь есть муж, - возразила Роса, нахмурив лоб. - Так что больше она не вдова Радимира…

- Она вдова Радимира…- упрямо повторила Велемира. - Вдова Радимира и больше никто. Мы с Арви уже все обговорили. Так что в Изборск…Ей там будут рады. Ну или к нашему дяде…В Ростов. Или к родственникам своей покойной мамаши! Мало ли мест, где ее примут…Не переживай за нее! Это для ее же блага…По крайней мере, Рюрик не вырвет ее длинный язык за бесконечный поток дерзостей и оскорблений…Она будет в безопасности и достатке.

- Как-то это нехорошо…- Роса не могла выразить свои ощущения более четкими словами.

- Нехорошо? Ты что, уже все забыла?! - Велемира подтолкнула сестру локтем в бок. - Ее мамаша не очень-то беспокоилась о нашей матери, когда вторглась в сердце батюшки! Вот и я не стану жалеть Варьку!

В этот самый миг послышались шажки в передней. Через порог перегнулся разрумянившийся мальчишка со съехавшей на затылок шапкой.

- Князь вернулся! - выпалил запыхавшийся малыш с порога. - А Велемиру - которая из вас? - вызывает к себе тиун, - мальчишка испарился также быстро , как возник перед этим. Велемира довольно улыбнулась.

****
Варвару новость о возвращении кормильца застигла в погребе. Напитков и еды тут давно не было. Она приходила сюда лишь с целью уединиться. Поскольку в последнее время к ней в горницу то и дело кто-то врывался с посланиями от Арви. Чужак постоянно требовал от нее чего-то, давал указания, что, конечно, оскорбляло ее. И хотелось куда-то спрятаться от него и его распоряжений. Искать же ее здесь, в темноте и холоде, никому и в голову не приходило. Однако сегодня уютное затворничество оказалось беспардонно нарушено. Это было ужасно: вбежал все тот же неугомонный мальчишка, разносчик дурных новостей, и выпалил радостно: «Защитник Рюрик вернулся с победой!». Варвару чуть не перекосило от столь вопиющего искажения действительности. Но что еще более отвратительно – ей теперь не хотелось возвращаться в свой терем: вдруг он захочет ее навестить? Хватило одного раза!

Вдруг в дверях появилась няня Блага. Она с волнением оглядела свою воспитанницу, которая не собиралась выходить из погреба раньше сумерек, как и всегда.

- Обыскалась тебя всюду, – закряхтела няня, пролезая через низкую дверцу. – Не знаешь разве? Князь вернулся…

- Знаю…- мрачно отозвалась Варвара.

- Так что ж тогда здеся сидишь? Зачем не выйдешь? – недоумевала няня.

- А для чего? – пожала плечами Варвара.

- Как это…Князя встретить, как никак…- опешила няня.

- Его и без меня встретят, - усмехнулась Варвара.

- Да, но это именно твоя обязанность, - напомнила Блага. – Ты ведь теперь княгиня. И жена!

- Ну что ты, вообще, мне советуешь? – возмутилась Варвара. - Встречать нашего врага? Приветствовать его в нашем городе с улыбкой на устах?! После всего, что он сделал!

- Ничего другого не остается…- вздохнула няня, которая в душе разделяла негодование Варвары. – Такова наша женская доля. Не нам решать…Если будешь ершиться, он тебя мигом того…- няня не договорила, но ее лицо красноречиво выражало мысль.

- К батюшке отправит? - с усмешкой дополнила Варвара речь няни. - Это верно. Верно...Хотя, может, оно и к лучшему…

- Ну что ты говоришь такое? – отругала няня. – Нельзя так. Всякое бывает. Всякое и проходит.

- Ты очень верно заметила. Если что-то пойдет не так, еще неведомо, чем для меня обернется. Так что лучше не стану на глаза ему попадаться…- рассудила Варвара.

- А ты веди себя разумно. И все пойдет, как надо, - наставляла няня Блага. – Прежде всего, выйди и встреть добром. А там видно будет…

- Я не могу встречать добром этого душегуба! - скривилась Варвара. – Из-за него я каждое мгновение желаю спуститься к праотцам! Если б не он, мне бы не пришлось остаток жизни проводить в погребе, скрываясь от позора! Не пойду, сказала, - Варвара упрямо одернула локоть, за который няня Блага тянула ее, желая поднять на ноги.
 
- Ты не можешь тут остаться, дитя, - тяжело вздохнув, Блага присела рядом на бочонке. - Не к добру это…Не к добру…- бурчала няня. - Ты - жена. А жена должна первой встречать мужа. А то, того и гляди, подвернется ему та, что встретит и приголубит ласково…

- И пускай, - хмыкнула Варвара. - Мне-то что?!

- Ой, глупая, - няня покачала головой. – А с тобой-то что станется тогда?

- Да какая разница?! – разозлилась Варвара. Неужели няня думает, что ее, Варвару, теперь волнует ее дальнейшая участь! 

- Разница есть, дитя, - кивнула Блага. – Заливаться слезами лучше в княжеском тереме, чем в ветхой землянке. И лучше быть несчастной княгиней, чем несчастной подневольницей. Так что вставай. И иди уже. Встречай, как положено. Улыбайся и будь почтительна…Не перечь и выполняй все, что он тебе велит.

- Чего?! - возмутилась Варвара. - Я из благородной семьи! И не собираюсь…

- Послушай же меня…Я жизнь прожила, – причитала няня. - Не гневи князя, жалеть будешь…Точно, говорю. Еще поганее станет…

- Ну куда поганее-то?!

- Всегда есть, куда поганее…

Возникла некоторая пауза. Варвара размышляла над последними словами Благи.

- Ну вот видишь…Сама ж разумеешь, что верно я говорю, - воодушевилась няня. – Вставай же, времени не теряй. Еще облачиться надобно, как подобает…Ну что же ты? Почему опять медлишь? 

- Не могу я туда идти…- вымолвила Варвара тихо. – Может статься, ты и права...Но...

- Отчего не можешь? – не поняла няня.

- Да как…Страшно мне...- прошептала Варвара. - Боюсь я его...Поэтому и не пойду туда…
 
- Детка, а ты не бойся…- предложила вдруг Блага. - Подойди к нему с ласкою. Со словом нежным. Мол, видеть рада. Будь хитрей…Авось смягчится...

- Ну ты и советуешь…- выдохнула Варвара. Даже если стараться изо всех сил, ей все равно убедительно не прикинуться восхищенной и любящей.

- А что сложного? Главное, улыбайся!

- Ты же меня к извергу отправляешь, который батюшку погубил, - Варвара вспомнила об отце и почувствовала, как слезы вновь подступают к горлу.

- Если б добрый наш князь Гостомысл видел тебя теперь, он бы сказал точь-в-точь то же, что и я, - вздохнула Блага. – Надо идти вперед. А там дальше само все уладится…

- Ничего уже не уладится…- отозвалась Варвара.

- Ну так раз и нечего терять, то чего боишься? – подмигнула Блага. А Варваре мысль няни показалась интересной. И она даже чуть улыбнулась. – Авось подружитеся…

- С Радимиром уже подружились...- усмехнулась Варвара, вспоминая, что уже слышала этот совет из уст няни. - Что ж…Если не смогу все поправить, то хоть испорчу окончательно…И ясность проступит так или иначе...- злостно пошутила Варвара.

- Ну ты все же постарайся…- напутствовала няня. - Пора идти мне. Пир там затевается…Приглядеть надо. А то ведь все не так содеют, остолбени…- няня поднялась на ноги и поковыляла к выходу.

У Варвары закружилась голова от всех наставлений. Не такой этот чужеземец наивный глупец, чтоб поверить, будто она рада ему после всего, что он наделал. А с другой стороны, правда, что терять нечего. Как бы там ни было, худой сетью рыбы не наловишь. Придется вернуться в горницу и для начала привести себя в должный вид. А там видно будет...

Умываясь прохладной водицей, Варвара недоумевала, и как это некоторым любое злодейство сходит с рук?! «Князь наш вернулся!», - они кричат за окном. "Защитник!". Тьфу, проклятье, все шиворот навыворот! Где здесь справедливость? Ужели она, княжна древнего рода, должна купно со всеми славить разбойника?!

Вытерев полотном посвежевшее лицо, Варвара неуверенной рукой потянулась к сундуку. Он полон роскошных одежд. Много дней трудились портнихи, чтоб создать будущей княгине Изборской приданое. Что же выбрать? Возможно, что-то неброское…Нет, не годится неброское: так и не заметят ее вовсе!

Варвара надела легкую рубаху, доходящую почти до самого пола. Сверху пара обычных  юбок и платье, более плотное, с нарядными обережными вышивками у ворота и на подоле. Затем накидку из дорогой привозной ткани - праздничное одеяние, как раз подходящее к случаю. Длинные рукава с разрезами у локтя тянулись к полу, словно крылья. А на талии красовался тонкий изящный поясок. Что до украшений, то Варвара решила избрать лишь кольца, как знак княжеского отличия.

Основное было сделано. Оставалось разобраться с прической. Нехотя Варвара взяла в руки расшитый золотом кокошник, подаренный ей ко дню свадьбы радетельной родней Радимира. Повертела убор в руках. Как замужней женщине, ей теперь полагается носить сие на людях. Нарядный узор и приятная ткань...И кто только придумал это? Важные достоинства – волосы и шея - наглухо запрятаны.

Итак. Кокошник красив. Платье сидит ладно. Платок вышит великолепными узорами. Но ничто не скроет этой бледности на ее усталом лице…Впрочем, возможно, ей следует больше бывать на улице.

Подойдя к маленькому окошку, Варвара потянула в сторону волок. Вдохнув поглубже свежего воздуха, ощутила прохладу. Однако отчего это сейчас, умиротворяющей вечерней порой, ей слышится звонкий смех Велемиры? Поистине странно. После той самой ссоры сестра не попадалась ей на глаза. Но теперь, теперь…

Варвара явственно различала голос старшей сестры. Та что-то громко говорила на улице. Почти под самыми окнами. Варвара была не так уж высоко в своем тереме, но за общим шумом разобрать сути происходящего не смогла. Через пузырчатое  окно было также не видать действующих лиц. Тогда она растворила утепленные войлоком ставни летнего окна и перекинулась через подоконник, чтоб хотя бы увидеть, раз не услышать, что там происходит.

Она сразу узнала Рёрика. Он как будто изменился с последней их встречи. Или нет. Возможно, он выглядел иначе, потому что его приветствовала целая толпа. А он окидывал довольным взглядом свои новые владения и радостных подданных. Голубые глаза на этот раз без ярости смотрели по сторонам. Он был совсем рядом, но не замечал своей княгини под потолками. Окруженный дружиной, он смотрел вперед. Видимо, что-то привлекло его внимание. Варвара поняла, что именно, наконец, разобрав голос Велемиры, а позднее и увидев ее саму.

- С возвращением, заступник наш и владыка! - окруженная толпой дворовых, Велемира согнулась в поклоне. Из-под ресниц кокетливо блестели пленительные вежды. Рядом с княжной суетилась мелкая девчонка, держащая в рушнике каравай, который уже через минуту старшая дочь Гостомысла предлагала князю и дружине.

От столь возмутительной двоедушности сестры - Варвара даже на миг растерялась. А затем и разозлилась. Отпрянула от окна, в ярости захлопнув ставни. Няня оказалась права. Нашлась та, которая встречает князя вместо нее самой. И Арви говорил правду: лично в ней, Варваре, никакой особенной ценности нет. Всякая княжна сойдет. Так что теперь нужно отодвинуть мысли о ненависти к чужаку и броситься выправлять положение, стремительно выходящее из-под управы. Ведь если не сгодится Велемира, то, надо думать, подойдет любая самозванка. А это ну совсем уж никуда не годится. Что ж, все к лучшему. Эти изменники сейчас успокоят свирепого князя караваями да песнями, а ей самой останется только отбить у них потом победу…

Наспех закончив наряжаться, Варвара поспешила в сени. Но сперва оглядела свой образ в отражении начищенного серебряного блюда: хороша, и кажется, очень. Любому должна понравиться. И ему тоже…

Накинув полушубок, Варвара уверенно дернула засов и переступила порог. И тут же налетела на кого-то. Оказалось, что к ее дверям приставлена суровая стража.

- Это еще что?! - взвизгнула Варвара после того, как охрана буквально силой помешала ей выйти на крыльцо.

- Не велено, - отрезал один из стражей, возвращая пленницу обратно в ее покои.

- Что не велено?! Я княгиня! Запамятовал, с кем говоришь?! Пошел прочь! - Варвара постаралась пробиться еще раз. Но безуспешно. Ее вновь без труда оттеснив за порог, еще и преградив путь оружием.

- Не велено, - прозвучало в ответ на все ее телодвижения.

- Ты что возомнил себе, смерд?! - закричала Варвара уже в гневе. - Зачем это?

- Ради безопасности княгини, - пояснил стражник все тем же ледяным тоном.

- Чье распоряжение такое?! Не сами же додумались! - Варвара отпихнула сдерживающие ее руки, поправляя рукава и головной убор, недовольно фыркая.

- Тиун приказал, - послышалось в ответ.

Дальше говорить не о чем - приказ Арви свят. Все понятно. Теперь сомнений не оставалось вовсе: этот чужеземный змий решил все-таки ее устранить. Но так ведь князь приехал, он же не знает…

- Мой супруг приехал! Желает видеть! Выпустите, - Варвара дернулась снова сквозь стражу.

- Не велено. Ради безопасности княгини, - ответ не менялся.

В бессильной ярости Варвара захлопнула дверь. Когда она вернулась обратно в светелку и выглянула из окна на улицу, там уже никого не было: увели князя. Княжеские хоромы велики и просторны, увели. Подлый Арви постарался наславу, все продумано наперед. Не надо было с ним с самого начала ей ссориться. Все равно она ничего не добилась, кроме того, что от нее вообще решили избавиться. Понятно теперь все. Неспроста Велемира так осмелела. Как говорится, и комар лошадь свалит, коли волк пособит. А так как князь не очень-то пленен чарами своей супруги, то и не заметит ее отсутствия! Как же она такое допустила! Перст Морены!
 
Варвара злилась теперь еще и на саму себя. Нравится он ей или нет, но нужно было вести себя, как подобает княгине, а не обиженной девчонке. Он-то в случае чего переживет ее немилость, а вот ей конец придет скоро. К Велесу учтивость! Сейчас она покажет всему этому воронью , как покушаться на ее собственность!

Впервые в жизни Варвара оказалась заперта в своем собственном тереме. И она не знала, как ей поступить. Одно лишь было ясно, больше медлить нельзя. Надо спасать, пока все горит, а не когда все уже сгорело! Но нельзя и терять головы, бесполезно буйствуя.

Подойдя к столу, Варвара налила в мису водицы. И не спеша выпила. Та остудила ее разум, но не справедливый гнев. Взгляд пал на окно. Сквозь чуть приоткрытые ставни виднелся край двора.

Облокотившись на подоконник, Варвара выглянула на улицу. Смерклось. По дорожке совсем рядом с теремом шагал человек. По облику было понятно, что это один из пришлых воинов. Из-за его спины выглядывала рукоять меча. За поясом виднелись ножны с кинжалом.  А в руках он нес какую-то котомку. 

- Эй ты! – негромко позвала Варвара. Хорошо бы сюда каких-нибудь новгородцев. Но поблизости только этот чужак. Придется довольствоваться его помощью. Поскольку орать на все хоромы недопустимо. Могут услышать.

Чужак не сразу обратил внимание на голос, что взывал к нему из терема. Однако заметив, наконец, Варвару, чуть приостановился. На его лице явственно читались сомнения, смешанные с удивлением.

Варвара жестом подозвала его ближе. Но он не двигался с места. То ли не понимая ее, то ли не желая выполнять приказы, не пойми кого.

- Да подойди же! – цыкнула Варвара, попутно прислушиваясь к шуму улицы. Главное, чтобы стража, охраняющая крыльцо с другой стороны терема, не различила всю эту возню. – Иди, иди…Сюда, да…- Варвара с облегчением вздохнула, когда воин наконец соизволил приблизиться к ее терему. – Как тебя зовут? – Варвара старалась говорить тише, поэтому перегнулась через подоконник, рискуя свалиться вниз. Однако воин молчал, все еще недоверчиво поглядывая на нее. – Я спрашиваю, звать тебя как? Зовут как? – Варвара нетерпеливо вздохнула. Кажется, он не знает языка Новгорода. – Я Варвара, - ударив себя ладошкой по груди, она затем указала рукой на воина, - а ты? Я Варвара, а ты? Ты?!

- Сван, - после паузы ответил воин.

- Слава Перуну, - вздохнула Варвара с облегчением. Ее высказывание относилось не лично к собеседнику. В том, что он некий Сван - ей толку нет. Но она была довольна, что их разговор не затух сразу после начала. – Сван, я твоя княгиня. Варвара. Ты должен меня слушаться, - объясняла Варвара, как можно медленней, сопровождая речь жестами. – Ты понял? Княгиня я! - Варвара показала перста, унизанные кольцами. - Княгиня. Варвара!

- А, - воин, наконец, утвердительно кивнул. – Госпожа…

- Да, да, это я. Я, - обрадовалась Варвара. – Посмотри на тот дом. Обернись. Туда смотри, туда, - Варвара указывала на высокую двухэтажную избу, к крыше которой была приставлена лестница. – Принеси ту лестницу сюда. Понял?

- Не понимать, госпожа, - воин, и правда, выглядел недоумевающим.
 
- Лестница…Сюда мне ее. Сюда, к окну. Лестница, говорю, - Варвара, как умела, изобразила восхождение по ступенькам. Потом еще раз указала на избу. И затем повторила все несколько раз.

Наконец, воин понял, что от него нужно. И через несколько мгновений к терему Варвары была приставлена лесенка.

Варвара действовала решительно. Накинув поверх платья соболью душегрейку, прихватила из ларца золотую монетку – подарок какого-то арабского путешественника, навещавшего Гостомысла прошлым летом. После чего одобрительно оглядев дворы, погрузившиеся в темноту, взобралась на окошко. Предстояло спуститься вниз по лесенке. Задача не из легких. Прежде такого она еще не выделывала. Но теперь уж выбирать не приходится. Главное, что на улице совсем стемнело, и этого позора никто не увидит.

- Лестницу, держи, - шепотом приказала Варвара своему помощнику. – Держать ее надо, чтоб не шаталась. Понял? Держать!

- Держать, госпожа, - воин и сам без ее подсказок догадался, что если она сейчас свалится и свернет себе шею, то не поздоровится ему. Поскольку именно он был рядом.

На улице было морозно. Варвара сошла удачно. Ноги быстро коснулись твердой почвы. Она ощутила, как стыла земля: снег холодил даже сквозь подошвы. Поправив юбки, Варвара огляделась. Слава богам, поблизости никого не было. Не считая Свана. Который разглядывал ее как какое-то сокровище. Видно, никогда не видел вблизи порядочных женщин. Чертовы варяги!

- Вот, держи, - Варвара протянула своему помощнику золотую монету.
 
- Нет, - отказался воин. Совершенно очевидно, что оказанная услуга не стоит столь дорого.
 
- Бери, бери, мне теперь без надобности…- сунув монету в руку воина, Варвара поторопилась в избы, где, по ее разумению, должно было проходить приветственное пиршество. – И лестницу убери…На место, - напоследок распорядилась Варвара.
 
О возвращении князя было известно заблаговременно. Скорый гонец оповестил об этом славном событии еще утром. Так что к празднеству подготовиться успели: и убраться, и столы накрыть. Однако крадясь по кустам да ухабам, Варвару, как приговор, посетила мысль: она не готова! Она ни к чему не подготовилась и потеряла слишком много времени. Вернее, она потратила впустую все дни, которые были дарованы ей богами. Разве не она должна была бегать и отдавать распоряжения, готовясь к приезду князя?! Разве не ей следовало быть в центре всех событий, чтоб уж никто не смог ее, как главного распорядителя увеселений, запрятать в дальний пыльный угол! Кто же вместо нее занимался всем этим? Арви? Или, еще хуже, Велемира? Про нее забыли и уже готовы похоронить! А что будет, если она так и не отвоюет своих позиций? Сошлют, запрут, отравят?! Она потеряла так много времени! Не следовало ли ей разве в отсутствие князя вести себя как истинной княгине, давая понять всем, что она жена своего мужа и трогать ее нельзя. А не опускаться до криков и оскорблений, ставя себя на одну доску с его слугами! Ей следовало при всех печься об интересах своего супруга. Ведь в итоге они, эти чужеземцы, получили все, что им требуется. И только она осталась ни с чем. Народ и так принял нового правителя, тем более принесшего победу и славу!

С подобными мыслями Варвара добралась до украшенных изб, из которых доносились песни и хохот. Ей показалось, что даже на улице она слышит голос Рёрика. Вроде не так часто он обращался к ней, но его особенная манера говорить - ей запомнилась. И теперь вновь заставляла вздрагивать. Но настало время отодвинуть страхи и взять себя в руки. В конце концов, каким бы он ни был злодеем, сразу с секирой на нее с порога не бросится. Так что она спокойно войдет в избу. И сядет на свое законное место рядом с ним, раз уж на то пошло. И это будет разумно.

Прежде, чем войти внутрь, Варвара хотела сначала понять, какова обстановка и что ее ждет. Но сквозь матовые пузырчатые окна мало что можно различить. Мелькание расплывчатых теней, неясные образы. Ничего конкретно не разобрав, она сделала только один вывод – празднество в разгаре. Вот удивятся эти щенки, Велемира да Арви, когда неожиданно увидят на пороге ее, бежавшую из их заточения! Они-то решили, что ловко избавились от нее. Если вдуматься, все не так плохо. Князь, как не поверни, первым делом направился именно к ней. Это они уже там его словили да привели сюда.

Распахнув дверь, Варвара чуть не свалилась с ног. Запах хмеля ударил ей в нос, голова закружилась от звона чаш и гула голосов. Она поискала глазами Рёрика. И быстро обнаружила его – он сидел в торце огромного пиршественного стола. Перед ним распростерлись блюда с закусками, увесистая медная ендова, а также заискивающие улыбки известных ей бояр. По обе руки его в ряд сидела дружина. Вблизи, справа от него расположился Трувор, что-то увлеченно толкующий, а слева…Велемира. Нарядная и улыбающаяся. Прямо рядом с ним! На месте, где полагается быть княгине! Возмутительно! И странно. Неужели князь не заметил подмены?! Разумеется, заметил. Интересно, и что же они наврали ему, когда он все-таки спросил, где его жена? Сказали, что она недужна? Или, может быть, сразу, что опочила вечным сном?! Главное, объявить, а уж потом дело за малым! А что если он вообще не спрашивал о ней? Нет, спрашивал. Иначе не пошел бы в ее терем…Нет, не спрашивал, иначе вошел бы внутрь…

Пока Варвара терзалась догадками, негодуя, Велемира что-то без остановки шептала Рёрику с пленительной улыбкой, попутно накладывая ему карасевую уху, приправленную кореньями. Еще издали заприметив глубокую резную миску с торчащим из нее рыбьим хвостом, Варвара усмехнулась. Теперь уже нет сомнений в том, что Велемиру прочат на ее место. Даже разнообразие блюд подчиняется вкусу старшей княжны: на столе совсем мало мяса и птицы. Все больше рыбы, сыра да овощей, кое-как сбереженных до сей поры.

Медленно и бесшумно, словно лис на охоте, Варвара приближалась к пирующим. В пылу веселья все и думать о ней позабыли. Она пока не знала, как следует себя вести. Но зато она явственно чувствовала гнев. Все можно понять – и пиршество в такое тяжело время, и что саму ее заперли…Но только не то, что на ее месте восседает Велемира!

Не привлекая к себе внимания, Варвара безмолвно обогнула стол. Гости по-прежнему не замечали ее, словно заколдованные. Они горланили шутки, напевали песни, кто-то даже задел ее локтем.

Смешиваясь с прислугой, разносящей кувшины и блюда, Варвара наконец оказалась за спиной Велемиры. Та как раз что-то трындела Рёрику на ухо. Сам князь, кажется, слушал в пол уха. Так как рядом с ним не замолкающий ни на минуту Трувор вещал какую-ту шутливую историю, вызывающую всеобщий смех. Взор Варвары вдруг столкнулся со взглядом Арви. Тиун застыл в изумленном замешательстве. Еще миг и он отдаст приказ, чтобы ее увели обратно в терем…Ну нет! Так просто сегодня от нее не отделаются. Она не для того проделала такой путь.

От дум Варвару отвлек кокетливый смех Велемиры. Не чуя перемены, та заливалась, словно соловей, а позже дотронулась до плеча князя, приобняв его своей худой рукой. Варвара побагровела от ярости. Это уже более, чем возмутительно! А князь, что же он? Ужели эта бледная жердь ему по душе? Нет, ему по душе должна быть только его княгиня, а не эта выпаренная лупоглазая уклейка, со своими незамысловатыми уловками!
 
- На мое место целишь? - склонившись над ухом хохотуньи, произнесла Варвара зловещим шепотом.

От неожиданности Велемира встрепенулась. Но быстро нашлась, догадавшись, в чем дело.

- Это не твое место вовсе, - даже не взглянув на сестру, Велемира самодовольно повела плечами. Она продолжала улыбаться по сторонам и делать вид, что слушает беседу за столом. Она умудрилась даже вставить свою реплику в общий разговор. Она не собиралась делать из появления Варвары событие. В ее интересах было наоборот устроить все так, чтоб нареченной княгини никто не заметил.

Варвара разгадала замысел Велемиры. Тем более, что Арви уже хлопнул в ладоши, подозвав к себе стражу. Возмутительно, он что, осмелится отдать приказ вывести княгиню отсюда, словно челядь?! Вероятно, она допустила ошибку, когда вошла сюда просто. Ей следовало устроить все таким образом, чтоб ее появление было заметно, чтобы о ней объявили, как о важном госте. А теперь придется что-то выдумывать. И при том быстро!

- Князь…- позвала Рёрика Варвара. Голос ее с непривычки дрогнул. Для такого шумного пиршества он оказался слишком тих. – Князь! – повторила Варвара уже громче.

- Княжна…- Рёрик обернулся, когда услышал, что его кто-то зовет. На его лице нарисовалось удивление.

- Прошу простить меня за опоздание, - начала Варвара вежливо, но холодно. В глубине души она опасалась, что он сейчас либо разозлится на нее по какой-то причине, либо, чего доброго, еще и вовсе не узнает ее.

- Ну где же ты ходишь, княжна, - Рёрик обозрел Варвару вопросительно, но не зло. – Разве твой отец не учил тебя, как полагается встречать своего князя?

- Ну разумеется, учил, - Варвару терзал выбор. Раскрыть правду о том, почему она опоздала или промолчать. Первая мысль – сказать все, как есть. Ее опоздание - козни Арви и Велемиры. Но безопасно ли это? Арви – тиун. Велемира тоже уже успела втереться в доверие. И почему он называет ее "княжна"...- Но я смею надеяться, что мне будет даровано прощение. Особенно, когда откроются причины, задержавшие меня…- продолжала Варвара.

Арви и Велемира переглянулись. Старшая княжна красноречиво кивнула тиуну, словно желая, чтобы он срочно содеял хоть что-то. Но тот в свою очередь лишь молча наблюдал за происходящим, ничего не предпринимая. Видно, он посчитал, что уже поздно вмешиваться, и теперь лучше выжидать.

- Что это за причины? – Рёрик заложил руку за руку и оглядел Варвару с легкой улыбкой. От вкусных блюд и крепких напитков его разморило. Теперь не хватало только какой-нибудь забавы. И вот как раз она.

- Я была занята тем, что…- Варвара пыталась быстрее придумать что-то подходящее, но на ум, как назло, ничего не шло. Воцарилась продолжительная пауза. Теперь уже многие заметили ее появление и стихли, видя, что князь с ней беседует.

- Тем, что…? – напомнил Рёрик.

- Тем, что…Готовила для нового князя Новгорода особый дар! – выдала Варвара в итоге.

- И где же он? – поинтересовался князь, с прищуром оглядев Варвару.

- Если будет позволено, я преподнесу его чуть позже…- кашлянула Варвара. - Боюсь, время еще не пришло…

- Позволяю преподнести чуть позже. И ты прощена, - кивнул князь, после чего оборотился вновь к Трувору, распаренному от хмеля и собственной истории, насыщенной непристойными подробностями.

Велемира с облегчением вздохнула. Надо думать, отвернувшись от Варвары, князь таким образом выразил нежелание ее присутствия на этом празднике.

- Князь, - кашлянула Варвара, вновь привлекая к себе внимание. После всего пережитого ей было сложно не то, что вести с ним диалоги. Но даже смотреть на него. Но ведь она пришла сюда не для того, чтоб быстро уйти.

- Что еще? – Рёрик вновь оглядел свою княгиню.

- Следует ли мне остаться на этом пире? Или покинуть его?.. – Варвара могла бы за шиворот стащить Велемиру с лавки и без позволения князя. На это решимости у нее бы хватило. Чего ей терять-то? Но она не стала пока воплощать мечтания в реальность и лишь вопросительно смотрела на Рёрика.

- Ну а ты сама чего желаешь? - Рёрик не совсем понял, почему Варвара еще здесь. Ведь Арви и Велемира уверяли, что она полна обид и не желает видеть его. По большому счету, было бы странно, если б это оказалось не так. К тому же, старшая княжна рассказывала, что от всех бед у молодой княгини помутился разум. В это тоже можно было бы поверить, если б только сейчас Варвара не стояла здесь, вполне здоровая и рассудительная. - Разве ты так уж рада встрече со мной?

- Ну разумеется, князь, - после паузы ответила Варвара. – Кому же еще мне радоваться, как не моему новому защитнику и благодетелю...

- И правда…- Рёрику понравилась ее речь, хотя он и сомневался в искренности услышанного.

- В таком случае, любезная сестра…- на сей раз Варвара обратилась к Велемире. – Благодарю за твои хлопоты. И за то, что заняла моего мужа беседами в мое отсутствие…Теперь можешь отправляться на свое место…- в конце речи Варвара указала перстом в сторону противоположного конца стола, где еще осталась пара пустых лавок возле уже пьяных вдрызг гостей.

Велемира в растерянности обозрела Варвару. Затем перевела взыскательный взгляд на Арви. После прозвучавших слов старшая княжна уже не была уверена в том, что знает, как следует поступить. Что она может сказать и возразить, чтоб не выглядеть глупо? Ведь не будет же она настаивать на том, чтобы остаться на месте, которое принадлежит княгине!

После некоторых колебаний Велемире все-таки пришлось встать. Арви не спешил ей на выручку. А стража, конечно, не собиралась хвать княгиню и уводить прочь. Поправив свой расписной венец, Велемира оглядела сестру с затаенной угрозой. Что бы там ни плела сейчас Варвара, она сама, Велемира, найдет способ быстро ее утихомирить. Надо лишь подождать до конца праздника.

Тем временем Варвара, как ни в чем не бывало, расположилась на своем месте. Она теперь немного успокоилась, так как поняла, что сегодня князя, похоже, можно не опасаться. Он в настроении и ничего против нее не имеет.

Пиршество продолжалось. Гремели тосты и звучали речи. А перед носом Варвары все еще стояла миска Велемиры, полная рыбьих костей. И это было напоминанием того, что ее собственное положение все еще шатко. Ей нужно подумать, как проявить себя и больше уже не оказываться в заточении по чьему-либо приказу. Но на ум ничего не шло. Наполнять миску князя новыми яствами, подобно тому, как делала Велемира, Варваре не хотелось. Это уж слишком. Она не желает заботиться об этом изверге даже на показ! Лезть с беседами - еще оскорбительнее. Поэтому лучше пока посидеть молча. И заодно оглядеться. Тем более князь уже отвлекся на Оскольда с Диром, увлеченно толкующим о новом сценарии завоевательного похода у Царьграда. Судя по всему, эта тема давно занимала их. Раз они при каждом случае обсуждали ее то с князем, то с кем-то из дружинников.

- Овладеть богатствами Византии – это все равно, что ограбить чертог самого Одина! - провозгласил Оскольд. – Если куда и идти, то только туда!

- А ты такой храбрец, что готов ограбить самого Одина?! – уточнил Трувор, пережевывающий кусок гусиной лапы.

- Я имел в виду, что если мы отправимся за море, то это обеспечит нас златом надолго…- пояснил Оскольд.

- В случае победы, - поправил Арви.

- Ну победа будет за нами, в этом нет сомнений! – расхохотался Оскольд, в пылу даже выплескивая из кубка мед.

- Вообще, сомнения есть…- вдруг вымолвила Варвара.

После прозвучавшей, как гром среди ясного неба, реплики - многие перестали вкушать блюда и напитки. И смолки. Что значат слова этой девицы? Это что, какой-то вызов?! Как она вообще, осмелилась рот открыть? Да еще для того, чтоб произнести такое!
 
- Не верю своим ушам, княжна, - Рёрик оглядел Варвару также удивленно, как и все. – Ужели ты сомневаешься в наших храбрости и мастерстве?

- О, нет, в них мне пришлось убедиться лично…- ответила Варвара угрюмо. Однако многие за столом рассмеялись, приняв ее откровение за шутку. – Тем не менее у успеха похода на Царьград есть и иные причины. Помимо удали осаждавших…

- Какие же? – князю и всем присутствующим уже стало интересно, что она имеет в виду. Ясно же, что сейчас вымолвит какую-нибудь нелепость. Женщина…Что с нее взять. Начнет объяснять, что победа - есть воля богов или вроде того.

- Особое стечение обстоятельств, - пожала плечами Варвара. Она старалась выглядеть спокойной и непринужденной. Но на самом деле в душе уже немало волновалась. С непривычки держать речь перед множеством людей оказалось непросто. Особенно, когда все эти люди чужие и не особенно настроенные к ней. – Все слыхали о победе. Но мало кто знает о том, что предшествовало ей.

- И что же ей предшествовало? Просвети нас, - Рёрик уже совсем развернулся к Варваре. Сейчас она открылась для него с какой-то новой стороны. Он запомнил ее плачущей и трепещущей. Не способной произнести и трех слов, чтоб не запутаться. Городящей какие-то несуразности в ответ на простой вопрос. 

- Ей предшествовала война императора Михаила с арабами…- Варвара припомнила рассказы Назария, который поведал эти сведения на одном из уроков. Слава богам, память у нее была хорошая, и она уже ясно знала, что нужно говорить. Особой решимости прибавляло то, что ее никто не перебивал и все внимали ей. Вероятно, потому, что сам князь слушает ее. – Два года назад, летом, император покинул Царьград и отправился в Малую Азию. Он забрал с собой почти все силы. В том числе те, которые защищали город…Так что противостоять неожиданному натиску было некому, - Варвара была рада, что рассказ Назария не стерся из ее памяти. А также приятным явилось то, что для большинства присутствующих ее слова оказались новостью. Даже для тех, кому следовало знать больше, чем пришлым варягам. Вот и Велемира сидит, раскрыв свой рот. Если бы могла, она бы возразила Варваре. Но она не знала ничего. Поскольку подобные детали ее не интересовали. С нее было достаточно того, что Гостомысл возвратился с победой. – Мой отец предвидел сии события…

- Сколько было кораблей у Гостомысла? – Рёрику стало занятно послушать о нашумевшем набеге из уст дочери того, кто возглавил поход. Хоть она и не производила впечатление мудреца. Но тем ведь только интереснее.

- Около двух сотен…- Варвара помнила только эту цифру. Так что хорошо б, это был первый и последний вопрос, обращенный к ней.

- Значительное количество…- кивнул князь.

- И где же только он взял столько! – вклинился один из слушателей. - Вранье!

- Строго говоря, корабли были не его, - Варвара уже начинала теряться под взглядами множества людей. Но с другой стороны, разве не этого она хотела? Теперь уж она не окажется легко забыта. После сегодняшнего вечера ее запомнят в любом случае. – Мой отец объединил для этого похода славянских князей…Это были их корабли. Но разумеется, флот Новгорода оказался самый многочисленный…

- Ну разумеется…- кивнул князь, посмеиваясь. - Скажи-ка…Почему после победы Гостомысл оставил Царьград и ушел? Он ведь мог взять город… - этот вопрос пару лет назад мучил всех правителей Европы. Да и правителя самого Царьграда.

- Я полагаю, он желал поскорее вернуться в родной Новгород, - предположила Варвара, пытаясь вспомнить истинные причины.

- Вздор…- хмыкнул Оскольд. – Наверняка, испугался возвращения армии Михаила!

- Твою догадку следует выразить иными словами, - Варваре не понравился ни сам Оскольд, ни его реплика. Во-первых, он перебил ее. А ей и так нелегко говорить в этот вечер! А во-вторых, ее отец и слово «испугался» - несовместимы. - Близились холода. И смысла втягиваться в продолжительную осаду не было. Тем паче все, что надобно, оказалось уже добыто к тому моменту…- наконец вспомнила Варвара.

- Да, Гостомысл изрядно поживился на том походе…- расхохотался Оскольд. – Ради такой добычи можно объединить даже противоборствующих князей!

- Опять догадки…- Варваре все больше не нравился выступающий слушатель.

- А тебе будто известна истина?! – рявкнул Оскольд, с грохотом водрузив очередной опорожненный кубок на стол.

- Известна, вообрази себе…- Варвара была не очень почтительна.

- Ну так открой ее нам, - предложил князь, которого забавлял весь этот спор. Оказывается, княжна умеет разговаривать. Да еще как! Того и гляди, вступится за честь отца, схватив со стола кувшин и огрев им захмелевшего Оскольда.

- Этот набег был назиданием Михаилу, - изрекла Варвара со знанием дела. Назарий все ведь ей уже объяснил. И теперь она в силах отразить атаку какого-то пьяного охальника. В отличие от них всех, слыхавших о победе лишь мельком, она располагает кое-какими подробностями.

- И в чем же Михаил провинился? - поинтересовался Дир, сдвинув брови.

- Неужели пообещал Гостомыслу в жены свою дочку, а потом выдал ее за другого…- посмеивался князь. Вся дружина расхохоталась вслед за его словами.

- Почти, князь, - кивнула Варвара. Обычно веселая, за весь вечер она пока еще ни разу не улыбнулась. А чего ей тут скалиться? Она сидит на своем месте и этого достаточно! – Михаил помог хазарам построить на Дону неприступную крепость – Саркел. И это вопреки тому, что он считался нашим союзником…

После этой речи Варвары многие присутствующие взглянули на нее по иному. Она не просто глупая девица. Кое-чему ее все же выучили. Воспитание и познания, достойные дочери князя.

- Умница, княжна…- неожиданно расщедрился князь на похвалу.

- Что-то я не верю в то, что подлый Гостомысл преследовал только эту цель! – не унимался Оскольд, то и дело хватающий проходящих мимо служанок с напитками.

Варвара негодовала. Оскорблять ее отца в ее же присутствии – это уж слишком! А с другой стороны - что она может сделать? Особенно после того, как они все вместе его укокошили, а затем вывесили его тело на ворота города. Итак, она может перессориться со всеми гостями, которые в большинстве, мягко говоря, ее недолюбливают. Ее саму, как продолжение рода Гостомысла. Как бы там ни было, этот сюжет не годится. Но и не годится сидеть тут с ними за одним столом, слушать и поддакивать, как Велемира!

- Князь…- негромко обратилась Варвара к Рёрику, который уже вновь забыл о ней и участвовал в общей беседе, посвященной Гостомыслу.

- Что такое, княжна? – Рёрик перевел взгляд на Варвару.

- Могу я удалиться к себе? - Варвара решила, что уже достаточно провела времени среди этих хамов.

- Ты больше не желаешь развлекать супруга рассказами? – Рёрик пока не понял, почему она вдруг вздумала уйти. – Мне показалось, ты рада нашей долгожданной встрече, - рассмеялся князь. Ну разумеется, он не верил в бредни про то, что княжна, которую он оставил сиротой в прошлый свой приезд, рада ему.

- Я счастлива сидеть рядом с таким прославленным воином, как всем известный Рёрик…Однако…- Варвара не была уверена в том, что может объяснить ему истинную причину своего недовольства. Вероятнее всего, услышь он правду, сам окажется зол. Надо думать, он разделяет мысли своего гадкого Оскольда!

- Однако…? – напомнил Рёрик, видя что Варвара вновь отвлеклась. Теперь уже он разглядел ее получше. Она очень недурна собой. Даже, лучше сказать, красавица. Ведет себя, соответственно обстоятельствам. И это даже принимая во внимание ее привычку не договаривать и останавливаться на полуслове. Что даже не портит ее образа.

- Ну я…- вздохнула Варвара, не закончив мысли. Она не знала, как объяснить причину своего ухода. Теперь уже почти каждый за этим столом взялся обсуждать Гостомысла и его привычки. Обсуждать бранными словами и с осуждением!

- Я слышал, у Гостомысла было множество долгов…- повествовал как раз Дир. И его голос напомнил Варваре шипение змеи. – Вероятно, он пошел на Византию из необходимости. Ясно же, что шаг рискованный…В его годы, тем более…Но видно, займодатели давили...

- А что, он разве платил долги?! – как обычно брякнул говорливый Оскольд.
 
Варвара бросила на обоих мужчин взгляд, полный негодования. Неужели она должна это слушать! А он еще спрашивает, почему она жаждет уйти! Что тут может быть непонятного?

- Ладно…Иди. Но возвращайся скоро, - кивнул Рёрик, оглядев Варвару неожиданно серьезно.

Варвара встала, поправив подолы. Поймала взгляд Рёрика на себе. Она не поняла, догадался он в конце концов, почему она уходит или нет. Не став больше тратить времени, она направилась к выходу.

Оказавшись в смежной горенке, где все гости побросали верхнюю одежду, Варвара нашла свою телогрею. Уже собиралась двинуться на выход, как вдруг услышала голоса в передней.

- И что нам теперь делать? – речь, звучащая из-за прикрытых дверей, принадлежала Велемире.

- Ты должна была следить за тем, чтобы такого не произошло, - послышался строгий голос тиуна.

- А что я могла?! – возмутилась старшая княжна.

- Ну я не знаю…Могла бы взять ее за руку еще тогда, когда она была в дверях, и вывести ее.

- Я была занята князем, - объясняла Велемира.

- Видимо, плохо занята, коль он так скоро о тебе позабыл, - отрезал тиун.
 
- И что теперь? – не унималась Велемира.

- Посмотрим…Мне нужно идти…Поговорим позже…

Раздался шум шагов. Варвара огляделась и, не найдя места, где бы можно было спрятаться, попросту юркнула за дверь, притаившись у стенки. Это было самое нелепое место, какое можно только вообразить. Но других не имелось, как и времени на прятки.

Арви прошел в горенку. Не оборачиваясь, он захлопнул дверь, за которой таилась Варвара, и направилась обратно туда, где шел пир. Велемира медлила с тем, чтоб вернуться на праздник. Может, она уже собиралась и вовсе покинуть безрезультатную пирушку.

Варвара заглянула в переднюю. Велемира расправляла венец на свой голове. Старшая княжна не придала значения звуку скрипнувшей двери, поскольку предполагала, что это кто-то из гостей решил проветриться. И потому она не успела даже повернуться, как вдруг оказалась приперта носом к бревенчатой стене. Сухая пакля защекотала  нос. Хрупкая, как и ее матушка, Велемира была неспособна оказывать сопротивление. К тому же внезапный нападающий ухватил ее сзади за волосы, что окончательно ее обездвижило.

Венец старшей дочери Гостомысла полетел на пол. Пытаясь вывернуться и принять устойчивое положение, Велемира задела рукой кувшин, стоящий тут же на сундуке. Тот с грохотом ударился об пол, разбившись на несколько крупных осколков. Но Велемиру занимал не звон разлетающейся на черепки посуды. Ее больше волновал голос, звучащий у нее над ухом.

- Если увижу тебя рядом с ним снова, пеняй на себя, - пообещала Варвара угрожающе.

- Отпусти меня, - Велемира хотела развернуться и закатить младшей сестре взбучку, как обычно делала. Одного ее слова прежде было достаточно, чтобы повергнуть Варвару в ужас.

Но не тут-то было. Несмотря на то, что Варвара была ниже Велемиры ростом, она оказалась проворнее. Ее рука крепко держала Велемиру за волосы.

- Я предупреждаю всего один раз, - погрозила Варвара.

- Отпусти меня, - злилась Велемира, пытаясь высвободиться.
 
- Ты тут приказы больше не отдаешь, - усмехнулась Варвара. – Теперь я - твоя княгиня…

- Ты пустое место. И скоро в этом убедишься, - Велемира все еще не была устрашена яростью сестры. Чего ей бояться? С ней поддержка Арви. Да и сама она куда умнее и опытнее взбалмошной Варвары! - Уйди, не нужна ты тут! - взвизгнула Велемира, пытаясь развернуться. Попытка на сей раз увенчалась успехом.

- Что за наглость? Ты, что ль, нужна? - Варвара отвесила сестре затрещину.

- Не смей поднимать на меня руки! – оскорбилась старшая дочь Гостомысла, потирая ухо.

- Велемира…- глухо произнесла Варвара.

Старшая княжна даже не сразу поняла, что происходит. Но когда вдруг увидела возле своей шеи острый осколок кувшина, ей сделалось не до болтовни. 

- Ты что?! Убери это от меня! – вскрикнула Велемира. Она попыталась отпихнуть Варвару или хотя бы лягнуть ту ногой. Но положение было неустойчивым. Тем более Варвара все еще удерживала ее за волосы.

- Если еще раз увижу тебя рядом с ним, то сделаю так, что на тебя уже никто не посмотрит до конца твоих дней, - на сей раз слова Варвары возымели действие. Вероятно, потому, что были подкреплены решительным взглядом, не оставляющим сомнений. А осколок кувшина уже был придавлен к щеке Велемиры. – Впрочем, может, мне не дожидаться самого худшего…

- Да ты что?! – ужаснулась Велемира. Никогда прежде она не видела Варвару столь твердой.

- А что? Как ты со мной, так и я с тобой…

В этот момент дверь отворилась, и в переднюю с шумом проследовали несколько дружинников. Среди них был Хельми, которого Варвара уже знала по нескольким нечаянным встречам.

- Что это у вас тут…- удивился мечник, увидев полусогнутую Велемиру, грозящую грохнуться на пол.

- Сестренка запнулась о порог, - пожала плечами Варвара, выпустив из рук волосы Велемиры. После чего положила осколок на сундук, на котором стоял прежде весь кувшин.

Тем временем Велемира отряхивалась, озираясь по сторонам. Венец с повязкой валялись на полу, оставив хохотушку на обозрении честного народа без украшения и защиты. Конечно, для нее это не столь уж сильный срам. Показаться на людях без убора, главным образом, постыдно для замужней женщины. Но и для благородной девушки не совсем уж безболезненно. По крайней мере, случись это на улице - было бы бесчестье. Имелся случай пару лет назад. Какой-то лихач сорвал с женщины повой. Она оказалась простоволосой и, как следствие, опозоренной на весь город! Того негодника изловили и даже привели к Гостомыслу, дабы назначить наказание за такое оскорбление. Эта история памятна до сих пор.

- Ты все уяснила? – мрачно переспросила Варвара, когда дверь за дружинниками, следующими на улицу, захлопнулась. – Не доводи до греха. Чтоб потом не жаловаться…

Велемира ничего не ответила. Выхватила из общей кучи вещей свою шубейку и скрылась на улице. Однако, несмотря на свое молчание, она, тем не менее, все поняла.

Гл. 34 Ведьма http://www.proza.ru/2017/05/18/773


Рецензии
Очень интересная глава! Схватка двух сестёр за власть. Варвара проявила себя так энергично и умно! С уважением и интересом,

Элла Лякишева   06.10.2017 19:38     Заявить о нарушении
Спасибо , Элла :)

Лакманова Анна   06.10.2017 19:46   Заявить о нарушении
На это произведение написаны 2 рецензии, здесь отображается последняя, остальные - в полном списке.