Ходячая аномалия

               
 
        (Поклонникам компьютерной игры S.T.A.L.K.E.R. посвящается.)


                1

   Детектор аномалий пищал  нещадно, так, что закладывало уши. Это продолжалось уже несколько секунд. Такой звук означал, что дальше пути нет, впереди аномалия. И аномалия сильная – «карусель». Пройти прямо через нее было бы непростой задачей даже в самом сильном защитном костюме, поэтому даже думать об этом не стоило.  Такой расклад совсем не устраивал  сталкера-одиночку по прозвищу Аномалия, которое в сложившейся ситуации звучало более чем иронично. И, что он только не делал, чтобы преодолеть препятствие. С самого начала думал обойти преграду, но, кидая в нее болты, понял, что «карусель» не одинока. Буквально в полуметре от нее находилась еще одна точно такая же аномалия. А еще в полуметре – еще. Потом – еще.
  Вот и оставалось сталкеру Аномалии сидеть в метре с небольшим от невидимой невооруженным глазом преграды и рассматривать в мощный армейский бинокль  находящийся за ней заветный  клад. А клад был ни чем иным, как артефактом, но не простым, а совершенно невиданным. Поскольку ранее его еще никто не встречал, то Аномалия, не долго думая и назвал его Заветный Клад. Внешне конечно, он на клад никак не походил. С виду он был похож на  ржавую подкову, да только сиял ярко-зеленым  тусклым светом, что и выдавало его уникальность. Выругавшись, сталкер плюнул прямо в преграду. Плевок  моментально испарился, оставив за собой  ярко-желтый след.
  Отвернувшись от выстроившихся вокруг артефакта «каруселей» сталкер, окинул взглядом окрестности. В Зоне никогда нельзя забывать смотреть по сторонам. Нужно всегда в  любой ситуации иметь свободный путь к отступлению. Снова поднеся бинокль к глазам, Аномалия оглядел окрестности. Зеленая, чуть пожухлая травка, длинные стержни сосен, плавно скатывались с холма, на котором он находился. Вдали все было относительно спокойно. Вернее, относительно спокойно, для района Милитари, где обычно никогда не бывает спокойно. Вдалеке слышались выстрелы. С вершины холма, в мощный бинокль со  встроенной  системой поиска  было  отлично видно, кто стрелял. Это бойцы группировки «Свобода» снова грызлись с долговцами из-за приграничных территорий. Не став уделять уже довольно древнему конфликту внимание, Аномалия опустил бинокль.      
   «Что же делать?»: размышлял сталкер. «Бросать такую находку жалко, мало ли во, что она превратится после очередного выброса, а достать не получается…»  Ход мыслей сталкера прервал заливистый лай, донесшийся со стороны злосчастной цепи «каруселей». Моментально выхватив из-за пояса «комбинезона сталкера», великолепной защитой в условиях Зоны, начищенный до блеска «Дезерт Игл», Аномалия обернулся. Прямо на него с обратной стороны аномального барьера неслась слепая собака. Коричневое гибкое тело, с облезлой, свисающей клоками шерстью стремительно неслось прямо в одну из «каруселей». Опустив пистолет, сталкр попятился на несколько шагов, и громко закричал: «Пит, назад!». Но слепая собака  уже минула границу невидимого барьера, и Аномалия зажмурился, чтобы ее ядовитые ошметки не повредили зрению…
  Прошла секунда, другая, но сталкер не услышал ни жалобного воя пса, пойманного «каруселью», ни смачного треска рвущейся плоти. Открыв глаза, он остолбенел от удивления. Слепой пес, видимо чутьем определив просвет между аномалиями, прополз через внешнюю преграду и уже находился рядом с артефактом.
  У сталкера при виде такого чуда просто сердце екнуло. Еще бы, столько лет провел в Зоне, а подобного не видел. Но с другой стороны, в Зоне возможно все.
 - Сидеть, Пит! – рявкнул сталкер.
Слепой пес тут же прекратил движение, уселся и повернул безглазую морду  в сторону человека. От артефакта до собаки было всего несколько сантиметров.
  Быстро оценив ситуацию, Аномалия понял, что надо делать. Сделав несколько шагов вдоль барьера, сталкер оказался точно напротив Заветного клада. Слепая собака, великолепно уловившая звук  шагов человека, снова повернула к нему свою морду. Теперь безглазая морда слепого пса была прямо напротив артефакта. Теперь оставалось самое важное.
- Куси! – скомандовал  сталкер.
Собака послушно щелкнула челюстями, загоняя Заветный клад себе в пасть. Первым же рефлекторным действием порождения зоны было выплюнуть неизвестный предмет, оказавшийся в пасти, но сталкер, яростными криками остановил пса от этих действий.
- Ко мне! – снова отдал команду Аномалия.
Порождение зоны снова продолжило свой нелегкий путь к человеку, но теперь уже не идя на голос. Сталкер с удивлением наблюдал, как одно из глупейших животных Зоны осторожно проползает вперед, двигаясь то вправо, то влево там, куда никто другой бы ни за что бы не полез. Еще несколько замысловатых движений и собака, радостно виляющая обрубком хвоста, с артефактом в зубах, радостно понеслась к человеку. Отстегнув от своего защитного комбинезона герметичный контейнер, специально созданный для таких случаев, сталкер осторожно вынул из пасти четвероного  создания светящийся зеленым светом артефакт и как можно более осторожно положил его туда. Снова вернув контейнер на место, Анамалия любовно потрепал по голове слепого пса, по кличке Пит. Тот добродушно залаял.
  Пит был самым первым слепым псом в Зоне, которого Аномалия смог приручить. Были и другие, но с Питом  сталкер предпочитал не расставаться никогда. Пит проявлял совершенно невиданную для его вида сообразительность и индивидуальность и был похож скорее на обычную собаку, чем на порождение Зоны. Да и в трудную минуту не было лучше союзника, чем Пит. Произошедшее только, что было лишним тому доказательством.
- Ну, что, пора идти домой, Пит? – спросил своего питомца Аномалия.
Тот отозвался одобряющим лаем.
- Вот и я так думаю, мы сегодня отлично потрудились, - тяжело вздохнув, сказал сталкер и  неспешным шагом направился вниз по склону холма. 
 Пит побежал вперед, разведывая территорию. С таким другом, как  Пит не нужен был никакой детектор аномалий, ибо никто так хорошо не чувствует Зону, как ее собственное порождение.      
  Любовно потрогав герметичную капсулу контейнера с Заветным кладом внутри, сталкер-одиночка довольно улыбнулся. «Теперь бы только до бара добраться да  Лысому  толкнуть»: думал Аномалия.   
   Спустившись с холма, он оказался у старого шоссе. От былого асфальтового полотна остались лишь воспоминания. Через огромные трещины  росла не только трава, но и молодые деревца. Пройдет еще лет пять, и всякие следы дороги исчезнут  навсегда, уступив место лесу. Чтобы попасть в бар, находившийся в районе бывшего завода «Росток», надо было пройти еще километров десять. Аномалия посмотрел на небо. Сквозь тяжелые черные тучи, местами проглядывало голубое небо. Через эти просветы  на ядовитую землю Зоны падали солнечные лучи. Солнце уже собиралось спрятаться за горизонтом, поэтому надо было спешить. При свете дня  на Милитари было опасно, а уж когда солнышко закатиться, вообще, туши свет.
  Решив двигаться параллельно старой асфальтовой дороге, сталкер свистом подозвал к себе убежавшего вперед Пита, и в темпе направился в сторону Ростка. Аномалия зевнул. Усталость опутывала его, словно спрут. Еще бы. Уже двое суток сталкер-одиночка не спал. Ноги гудели, голова была словно чугунная. Но надо было держаться, в Зоне расслабляться – смерти подобно. Это было еще одной причиной поскорее добраться до территории бывшего завода. Ведь значительная часть этой территории контролировалась могущественной группировкой  «Долг», которая была дружественно настроена ко всем свободным сталкерам, не запятнавшим себя порочащими с их точки зрения, честь и достоинство поступками. Там вот можно было отдохнуть, выспаться, поесть, повидаться с Лысым, срубить деньжат и просто поговорить со старыми приятелями в баре. Подумав о такой скорой перспективе, он блаженно улыбнулся.
   Свое прозвище опытный сталкер Аномалия, получил за присущие только ему одному особенности, не встречающиеся больше ни у кого в Зоне. Во-первых, он почти не пил водку, которая  была основным лекарством от радиации для местных жителей. Во-вторых, он совсем не курил. За эти  два свойства над сталкером постоянно подшучивали его коллеги по цеху. Даже анекдот придумали: «Ходит по Зоне ходячая аномалия. Вычислить можно по следующим признакам – не пьет, не курит, приманивается на запах молочка, на расстоянии ста метров счетчик Гейгера  зашкаливает». После этой хохмы обычно следовал дикий хохот, особенно если сам Аномалия был рядом. Но он не обижался на издевки неплохих, в общем-то, ребят. Просто было немного неприятно, вот и все. Еще одной особенностью сталкера по прозвищу Аномалия была  чистая его любовь к собакам. Даже к слепым псам и псевдособакам, в изобилии водившимся на просторах Зоны, симпатизировал добродушный сталкер. Наверное, улавливая эти, необычные для Зоны чувства, местные собаки отвечали ему взаимностью. И даже если Аномалия ночью натыкался в глухом лесу на стаю слепых собак, что грозило бы гибелью любому одиночке, они не трогали его. Последнее свойство, кстати, не осмеивалось другими сталкерами, а наоборот, чуть ли не воспевалось. Еще бы, никому до Аномалии не удавалось приручать созданий Зоны, разве, что, Болотному Доктору, хотя тот уже был и не совсем человеком.
   Свойства, свойствами, а внешне Аномалия ничем особенным от других не отличался. Ростом он был метр восемьдесят с небольшим. Обладал крепким телосложением, что для Зоны было не редкость. Темноволос.  Широкое лицо с большими черными глазами украшали почему-то рыжие усы. Особенность последних, кстати, не привлекала ничье внимание. Сталкеру было тридцать один год, из них четыре он провел здесь в страной аномальной зоне, образовавшейся на территории бывшей ЧАЭС после второй катастрофы. Его путь в Зону опять ничем необычным не отличался. Как и многие другие его коллеги по цеху, он прибыл в это Богом забытое место в поисках сказочных сокровищ, богатства и славы. Как и многие другие сталкеры, Аномалия никак не планировал оставаться здесь больше года. Но, жизнь как обычно внесла свои коррективы. И вот теперь он опытный, пользующийся уважением коллег сталкер-одиночка Аномалия, славящийся еще и тем, что может находить редкие артефакты там, куда  в здравом уме никто другой бы и не сунулся. За  это он заслужил почтительное отношение разнообразных торговцев и перекупщиков, вроде Лысого.
   Огромное количество раз его пытались заманить к себе разнообразные группировки от «Долга» до «Монолита». Но Аномалия каждый раз вежливо отказывался, потому, что хотел жить по-своему, а не оказаться подмятым под очередную идейную машину. Вот и шел сталкер-одиночка в потрепанном защитном комбинизоне по Зоне, и радовался тому, что жив еще.      
  Впереди показались старые высоковольтные вышки, провода с которых сняли еще после первой катастрофы. Издалека они выглядели как огромные трансформеры из старого фантастического фильма. Только в отличие от фильма, они не собирались нападать на проходящих под ним людей. «Вышки – это хорошо. Значит, иду правильно!»: подумал Аномалия, направляясь к ним.
   Бодрым шагом, подходя к вышкам, сталкер не забывал периодически поглядывать на экранчик встроенного в комбинезон элитного детектора аномалий, купленного им у ученых на Янтаре. Эта была лишь профилактическая мера предосторожности, потому, что функцию самого мощного в мире детектора с успехом выполнял, Пит, бегущий впереди хозяина. Но, тем не менее, в Зоне всякое могло случиться, поэтому предосторожность никогда не помешает. Еще, в привычку сталкера вошло постоянно держать руки на рукоятках пистолетов, заткнутых за пояс на его костюме.  Аномалия не любил автоматов и винтовок – слишком, по его мнению, они были громоздкие. Иное дело пистолет – компактен, удобен и можно быстро выхватить. Многие новички сталкерского дела осуждали и даже смеялись над ним за это, но опытные  понимали его. Ведь по огневой мощи выстрел из «Дезерт Игл» ничуть не уступал автомату «Калашникова». А двумя этими, достаточно увесистыми игрушками, можно было при везении завалить кровососа, не говоря уже о всякой мелочи.   
   Дело между тем близилось к ночи, темнело в Зоне быстро. Вернее здесь даже утром было мрачновато, не говоря уже о ночи. Надо было спешить. Дойдя до старых высоковольтных вышек, сталкер решил немного перевести дух. Предварительно замерив счетчиком Гейгера уровень радиации, Аномалия облокотился спиной о металлические прутья одной из них. Пит, видя, что хозяин остановился, неспешно подошел к нему и уткнулся невидящей мордой в ноги сталкера. Присев на корточки, Аномалия потрепал животное по голове. Шерсть была  короткой и жесткой, но в защитных перчатках костюма это можно было сделать.
- Ах ты, красавец! Мой лучший дру…, - оборвался на полуслове сталкер, когда Пит вдруг резко отлетел в сторону и упал замертво. Его голова была разбита вдребезги.
  «Наемники!»: с тревогой подумал Аномалия, прячась за наиболее плотные железные соединения высоковольтной вышки. Его догадка оказалась верна. Где-то невдалеке со стороны леса послышался громогласный голос: « Эй сталкер! У нас отличный снайпер и ты у него на мушке! Поэтому не дергайся, медленно выйди из-за вышки и положи оружие на землю!»
   Немного поколебавшись, Аномалия все-таки решил не искушать судьбу и подчиниться. Медленно выбравшись из-за укрытия, он достал свои пистолеты и бросил их на землю перед собой.   

                2

  Их было четверо. Трое вышли сразу, из-за ближайших деревьев, держа в руках швейцарские автоматы «Сиг», четвертый появился чуть позже, держа в руках мощную снайперскую винтовку «Винторез». Наемники как всегда были одеты в свою излюбленную форму – сине-черный легкий бронежилет, адаптированный к условиям Зоны. Довольно неплохая защита, но она уступала по показателям комбинезону сталкера  Аномалии. Их лица скрывали черные маски. 
- Ну че, баклан, отдавай хабарок! – нагло сказал один из них выходя к сталкеру, остальные остались позади, держа наготове оружие.
« Очевидно он у них главный»: подумал сталкер. «С ними лучше не спорить. Придется подчиниться». Наемники обычно не убивали тех, кто подчинялся им и отдавал нажитое честным или нечестным трудом. Тем не менее, среди сталкеров их ненавидели, и если предоставлялась  возможность, убивали без всяких церемоний.   
  Отстегнув контейнер с недавно найденным артефактом, сталкер бросил его к ногам наемника, туда же, где лежали его пистолеты.
- Эта че, все, что ли? – не понял главарь отряда наемников. Из прорезей для глаз в черной матерчатой маске, на сталкера смотрели две совершенно безумных, не выражающих никаких эмоций синих точки. «О, этот еще и под хорошей дозой!»: неприятно удивился сталкер-одиночка. 
- Больше ничего нет, - подтвердил Аномалия.
  Нагнувшись к контейнеру, главарь отряда поднял его. Слегка отвинтив крышку, он приподнял ее и заглянул внутрь. Внимательно осмотрев содержимое, наемник решил не рисковать, и снова завинтив его, обратился к сталкеру.    
- Слышишь чувак, я похоже тебя знаю, - сказал он уже более спокойным тоном. – Кажись твое погоняло Аномалия, так?
Сталкер кивнул.
- Вот это новость! – нарочито громко сказал главарь отряда, чтобы его слышал его подопечные. – Ну ни фига себе, братаны, мы имеем честь лицезреть Ходячую аномалию!
Наемники отозвались дружным хохотом.
- Мужик, а ты, правда, водку не пьешь? – начал издеваться главарь.
Сталкер только кивнул.
И снова диких хохот сотряс грабителей.
- Ладно, не обижайся, братан, у нас к тебе дело есть, - деланным серьезным тоном сказал наемник. – Я слыхал, ты не только водку не пьешь, ты еще и артефакты можешь надыбать самые крутые, так?
Аномалия  снова кивнул.
- Чета ты какой-то неразговорчивый, - ухмыльнувшись, сказал наемник. – Ладно. Отведи нас к тому месту, где ты эту штуковину свою надыбал, и мы тебя на все четыре стороны мирно отпустим. Ну, как, лады?
- Хорошо, - согласился сталкер.   
- Ну, вот и ладненько, - сказал наемник, похлопав Аномалию по плечу. – Давай, братан, шагай первым, мы за тобой. И не вздумай делать резких движений!  Мы тебя убивать не собираемся, поэтому не бузи, и все будет чики пуки.
 - Накой вам сдалось пустое место? – не понял Аномалия.
- Ну а это уже наше дело, - резко отрезал главарь наемников. – Давай двигай.
Не став спорить, сталкер медленно пошел назад, к тому месту, где в окружении бесчисленного числа каруселей находился просвет.
- И ты давай, не спеши братело, наш детектор аномалий сломался, поэтому если, что – ты им и станешь, - донесся в спину голос наемника. Снова за спиной послышался хохот подлых грабителей. Вот только на этот раз, стоящий к ним спиной сталкер тоже улыбнулся.
« Вот это мой шанс!»: радостно подумал Аномалия. «Теперь, да поможет мне Зона».
Неспешной походкой сталкер продолжил ходьбу. Наемники, держась на расстоянии нескольких метров, следовали за ним. Вскоре  впереди вновь показался большой холм, окруженный лесом. Решив сделать непринужденный вид, Аномалия начал подниматься на вершину. Стараясь не привлекать внимание, он осторожно отключил свой детектор аномалий, который находился в большом внутреннем кармане комбинезона. «Слава Создателю, что они ограничились только моим хабаром, и не полезли обыскивать меня целиком!»: с облегчением подумал сталкер. «Теперь главное не упустить момент и точно вспомнить расположение аномальных зон».
  Оказавшись на вершине холма, Аномалия остановился и повернулся к идущим за ним наемникам.
- Че ты встал? – спросил главарь отряда.
- Мы на месте, - ответил Аномалия. – Вот то место, где я нашел артефакт.
Он показал рукой на широкое пустое пространство метрах в десяти от того места, где стоял сам.
  Наемник прошел мимо сталкера и остановился в двух шагах от него. Несколько мгновений он внимательно осматривал место.
- Я могу идти? – спросил Аномалия, напрягаясь.
- Нет, постой, погоди пока, - сказал лидер наемников.
«Точно, они не собираются меня отпускать. Одно из двух, либо захотят использовать в каких-то своих целях, либо просто шлепнут!»: понял сталкер.
  Не говоря ни слова, лидер наемников направился прямо к тому месту, где по окружности располагался плотный ряд «каруселей». Его сподручные направились за ним. Оказавшись у них за спиной, сталкер приготовился использовать свой шанс на спасение.
  Пройдя еще пару шагов, главарь наемников вдруг дико закричал и повалился на землю. Двое его соратников кинулись, было к нему, но тут же отпрянули, когда увидели, как их лидер поднялся в воздух и начал бешено вращаться вокруг своей оси.
- А-а-а! – дико закричал главарь грабителей.
В следующий миг раздался оглушительный треск, будь-то где-то, совсем рядом, разорвалась гигантская тряпка. На наемников обрушился дождь из частей тела и остатков защитного снаряжения. От неожиданности они отпрянули назад, все еще не поняв до конца, что произошло.
  Этого замешательства и ожидал Аномалия. По счастливой случайности у его ног лежал автомат «Sig», ранее принадлежавший главарю наемников. Во время этой бешеной круговерти в «карусели» швейцарское чудо смертоносной техники выпало из его рук, и  приземлилось в очень удачном для сталкера месте.
  Быстро подняв оружие, Аномалия направил его на своих недавних мучителей.
- Эй вы, положите оружие на землю и лицом вниз рядом с ним! – скомандовал сталкер, который теперь сам мог отдавать приказы.
 Прейдя в себя, наемники и не подумали подчиняться. Взревев от ярости, они открыли огонь первыми.
  Сделав кувырок в сторону, сталкер ответил короткими очередями, целясь по ногам своим врагам. Его выстрелы достигли цели. Легкие пластины бронника выдержали, но наемники почувствовали себя не уверенно и предпочли  ретироваться. Видя, что случилось с их шефом, пошедшим прямо, его подчиненные направились чуть левее места его гибели.
  Аномалия на этот раз отбежал подальше, спасаясь от настоящего ливня кровавых ошметков, и остатков экипировки наемников, обрушившегося на все близлежащее пространство. Подождав несколько минут, пока «карусели» не перестанут разбрасывать вокруг себя мясной фарш, он вернулся на место побоища. Земля и трава вокруг были залиты кровью.
  Еще одной и последней особенность сталкера по прозвищу Аномалия был его принцип никогда не убивать людей, без особой на то нужды. Аномалия  никогда не нарушал этот принцип, который также сыграл не последнюю роль в формировании его прозвища.   
  Собрав вооружение наемников, разбросанное по округе, сталкер подобрал свой контейнер с Заветным кладом и снова пристегнул его на специальное крепление на бедре  комбинезона. Побродив еще немного, он нашел и оба своих пистолета. Засунув их за пояс, и снова включив детектор аномалий, сразу отозвавшийся предупреждающим писком, он остановился. Посмотрев немного на то, что осталось от отряда наемников, Аномалия тихо сказал: « Это вам за Пита!»
  Решив, что оставаться здесь становится опасным, потому, что запах крови наверняка учуяло множество обитателей Зоны, сталкер направился прежним курсом. Солнце тем временем уже скрылось за горизонтом.

                3       
  База  сталкерской группировки «Долг» на территории завода «Росток» представляла собой хорошо защищенный укрепрайон. Дикую часть территории завода и Зоны в целом, отгораживали от базы толстые бетонные стены  с колючей проволокой, долговременные огневые точки, идущие через каждые десять метров стены и мощные брустверы, стоящие на входе и выходе из базы. По всему периметру укреплений  бойцы группировки регулярно патрулировали территорию. Без всякого сомнения, можно было сказать, что эта территория – самая безопасная на всей территории  за периметром и армейскими блокпостами. Тоже, конечно можно было сказать и о базе группировки «Свобода», но здесь уже с определенными оговорками.
  Сталкер Аномалия подошел к северо-западным воротам базы, когда было уже совсем темно. Чтобы его не приняли в темноте за зомби или мародера, он предварительно отправил долговцам сообщение на PDA с просьбой впустить его на базу. Ответ пришел почти сразу и к счастью, был утвердительным. Тем не менее, подходя к воротам, перед которыми у брустверов дежурили караульные, Аномалия еще издали включил фонарик, обозначая свое приближение.
- Эй, служивые, не стреляйте, это всего лишь ваш старый знакомый, пропустите! – для верности крикнул издали сталкер.
- Проходи, давай, не маячь, - донеслось в ответ. 
«Узнали!»: облегченно выдохнул сталкер.
Ворота сегодня охраняли трое бойцов «Долга». Все в мощных защитных костюмах и с автоматами «Абакан» наперевес.    
 - Откуда прибыл? – вежливо поинтересовались долговцы.
- С Милитарей, - отозвался Аномалия.
- Ну и как там?
- Хреново. Наемники озоруют, еле отбился, - ответил сталкер.
Караульные понимающе кивнули, очевидно, ранее прочитав сообщения об их гибели на PDA, а усталый путник наконец-то вошел на базу. За стенами база выглядела совершенно мирно. Невысокие панельные дома, в которых когда-то жили работники завода, сейчас были заселены бойцами группировки, некоторые из которых даже ухитрились обзавестись семьями. Хотя женщины в Зону не стремились так, как мужчины, однако некоторое количество отважных амазонок все-таки имело место быть. Большинство из них  так и не смогли выбраться из Зоны, и стали  ее частью. Безусловно, лучшей частью.
   щая площадь базы была большой – несколько квадратных километров. Здесь всегда были своего рода гостиницы для усталых путников со всей Зоны. Если сталкер был свободным, не причинившим никакого вреда группировке, или числился в ее союзниках, то место в такой гостинице было ему обеспечено. Оплата была чисто символическая. Пятьдесят рублей за ночлег. Именно поэтому сталкеры со всей Зоны стремились сюда зная, что здесь их ждет возможность безопасно передохнуть, и, при случае, переждать очередной  выброс.
   Не смотря на свою дикую усталость, Аномалия с начала направился  в Бар. Нужно было сделать дело, а потом уже можно будет  позволить себе выспаться. Шагая по освещенной  уличными фонарями и военными прожекторами территории, сталкер то и дело натыкался на знакомые лица. Все в основном коллеги по цеху, реже – долговцы и ученые, которые тоже частенько захаживали сюда передохнуть.
  Местный бар находился под землей, на территории бывшего бомбоубежища, сооруженного еще в далекие советские времена. Вход в него стерегли два бугая в военных камуфляжных гимнастерках. Аномалию они сразу узнали, поэтому пропустили без вопросов. Новичков же обычно мурыжили обысками и подробными расспросами.
  Спустившись на два лестничных пролета вниз, Аномалия оказался в просторном помещении с высокими потолками. Десяток обшарпанных, видавших виды столиков и стойка, сделанная из металлолома, говорили о том, что сталкер оказался в искомом месте. За столиками сидели посетители – точно такие же сталкеры, как и Аномалия. У кого-то были радостные лица – они, очевидно отмечали благополучное возвращение с богатым хабаром.  У кого-то – грустные – очевидно, все было наоборот. Кто-то из посетителей распивал водку в одиночестве, кто-то в шумных компаниях по пять-шесть человек. Некоторые лица были знакомы сталкеру, некоторых он видел впервые. Все было как обычно.
  За стойкой бара стоял полный, высокий бармен, одетый в черный кожаный жилет поверх белой рубахи. Основной  его отличительной особенностью была гладко бритая голова. Бритая настолько гладко, что свет ламп отражался от нее, как от отполированного бильярдного шара.
  Завидев вошедшего сталкера бармен приветливо кивнул ему и сделал пригласительный жест рукой.
- Приветствую, сталкер, - приветливо улыбнувшись, сказал бармен, когда тот уселся на высокий стул у стойки. Его хриплый бас невольно внушал уважение.  – Давненько тебя не было видно в наших краях!
 Аномалия молча кивнул.
Лысый быстренько вышел на кухню и вернулся с тарелкой – жареных сосисок. Тарелку поставил перед вошедшим, пододвинул кетчуп и, зная вошедшую в легенду нелюбовь этого сталкера к  крепкой выпивке, бармен поставил перед Аномалией большой стакан, наполненный  до верху «Клинским».
  Ничего не говоря, сталкер первым делом опил половину стакана. Блаженно вздохнув, принялся за сосиски. Лысый был своим парнем в кругу сталкеров, очень давно живущим в их обществе, поэтому очень хорошо определял их настроение и знал, что им в такие моменты было нужно. Поговаривали, что этот бармен когда-то в прошлом был криминальным авторитетом. Потом дела его пошли под откос. Он перессорился со своими коллегами и вдобавок – с власть имущими. Под давлением всех этих причин он и отправился в Зону. Оказавшись здесь, он предложил свои посреднические услуги с внешним миром первой попавшейся группировке. Этой группировкой оказался «Долг». С тех пор бармен стал одним из самых успешных дельцов в этой забытой Богом части света. Он открыл свой бар, и стал закупать у сталкеров артефакты, которые потом перепродавал по более высоким ценам разнообразным лицам. В сталкерской среде ходили слухи, что некоторые артефакты  он каким-то образом умудрялся вывозить за пределы Зоны на большую землю. Как бы там ни было, Лысый пользовался уважением местного населения, и был вполне доволен этим.
 Когда с порцией сосисок было покончено, Аномалия, довольно улыбнувшись, поудобнее устроился на стуле.
- Как оно? – спросил бармен.
- Да понемногу, - сказал сталкер. - Я к тебе не пустой пришел.
- Да ну! - Лысый сделал удивленный вид. – И, что же ты притащил? Неужели «Душу» или «Ломоть мяса»?
- Нет, кое, что неизвестное, - заговорщиски подмигнув, сказал Аномалия.
Отстегнув от своего комбинезона контейнер с Заветным кладом, он протянул его бармену.
 - Это что-то новенькое, - сказал сталкер.
Осторожно приоткрыв контейнер, хозяин заведения с опаской поглядел вовнутрь. Осмотрев неизвестную ранее вещь, он поспешил закрыть контейнер.
- Вещь неизвестная, - сделал вывод бармен. – Кто его знает, какие у него свойства. Он может вылечить, защитить, а может и убить. Поэтому, Аномалия, больше штуки тебе за него дать не могу. Согласен?
  Сталкер  кивнул.   
- Ну, вот и ладушки, - широко улыбнулся хозяин бара. 
- Тогда на этом все, прощевай, - сказал Аномалия, уже собравшись уходить.
- Постой, постой, не спеши, - затараторил  Лысый. – У меня для тебя есть очень выгодное дельце.
  Теперь уже Аномалия изобразил удивление. Правда, у него это получалось хуже. Сталкер конечно же догадывался, какого рода у Лысыго может быть к нему дело. Здесь мог быть всего один  вариант - поиск артефактов.  Для самого Лысыго, или для кого-то еще. Что, что, а у Аномалии это получалось лучше других.
- Что за дело? – спросил сталкер.
- Да, в общем-то, ничего сложного, - сказал бармен, отводя глаза в сторону. – Нужно просто достать пару-тройку редких, но совершенно реальных артефактов.
- И все? – подозрительно спросил сталкер.
- Почти, - сквозь зубы ответил Лысый, снова смотря куда-то в сторону.
«Здесь что-то не чисто!»: смекнул Аномалия.
- Как это? – спросил сталкер, смотря в глаза хозяину заведения.
- Очень просто, - широко улыбнулся бармен, обнажив несколько золотых зубов во рту. – Заказчики этих артефактов пойдут с тобой на их поиски. Не то, чтобы они тебе не доверяли, о твоих способностях давно ходят легенды. Нет. Они просто решили сопровождать тебя. Для них так спокойней. А то ведь с дорогим хабаром одному идти опасно. Того и гляди нарвешься на наемников, бандитов, монолитовцев, да и еще черт знаешь на кого. Ну, ты ведь меня понимаешь, сталкер?
  Если бы Лысый предложил такое скажем, пару дней назад, Аномалия сразу отказался бы. Однако сейчас, после стычки с наемниками, чуть не стоившей ему жизни, он думал иначе.
- Кто эти люди? – спросил Аномалия.
- А это тебе знать не обязательно, - серьезным деловым тоном сказал бармен. – Могу только сказать, что это люди не из наших мест. И у них очень много денег и связей. Смекаешь, о чем я?
- Неужели они с большой земли? – удивился собственной догадке сталкер.
- Ну… - бармен только развел руками. – Ты сам это сказал.
Аномалия рассмеялся.
- А оплата? – поинтересовался он.
- Оплата такая, что при желании ты мог бы купить всю базу «Долга» целиком, да еще кое-что и осталось бы, - прошептал хозяин заведения. – Ну, что, берешься?
Сталкер промолчал. «А чего я теряю то?»: размышлял он. «Подставлять им меня не выгодно. Если это люди новые, без меня они не пройдут. А в одиночку с ценным грузом действительно опасней будет…»
- Берусь, - спустя мгновение, сказал он.
- Вот и отлично, - довольно улыбнулся бармен. – Приходи завтра утром сюда. Я буду ждать тебя вместе с заказчиками.
- Понял, - сказал сталкер.
Они ударили по рукам.

                4

   Ночь прошла спокойно. Аномалия  смог  выспаться – он спокойно проспал целых пять часов в гостинице для бродяг Зоны. В этот раз сталкер даже видел сны. Обычно Аномалия, как и большинство его коллег по цеху, не видел снов. Это, наверное, было вызвано тем, что возможность выспаться в условиях Зоны, была роскошью и счастливчик, которому удалось таки найти безопасное для этого место, отрубался без сил, проваливаясь в черное небытие. Как правило, обычный сон сталкера ограничивался часом, реже – тремя. И все это время сон был чутким. После этого, спящих бродяг будил встроенный в PDA будильник, либо просто обостренное чувство самосохранения. Естественно, в таких условиях сновидения были практически не возможны.  Ведь когда изматываешь себя тяжелыми походами, то и дело грозящими закончиться смертью, организм изнашивается так, что все его силы уходят на восстановление и каждая минута отдыха становиться дороже золота. В спокойных условиях безопасной базы, Аномалия впервые за долгое время по-настоящему расслабился. Ему снился его далекий, оставшийся в другой жизни дом. Родственники и друзья, лица которых теперь казались чужими. Другая жизнь, в которой не было больше места для человека Зоны… 
  Легко поднявшись в шесть часов утра, он сразу поспешил  в бар. На улицах маленького города-форта, которым фактически являлась база группировки «Долг» было многолюдно. Утро для всех в Зоне начиналось еще задолго до восхода солнца, лучи которого изредка, но все же пробивались из-за плотного экрана черных туч. Одни отряды долговцев возвращались с рейдов, другие только отправлялись. Новички, как и Аномалия переночевавшие в гостинице, уходили в поисках хабара. Некоторые из них прибивались к долговцам и уходили с ними. Менялись караульные. Словом, жизнь била ключом. 
  Вход в бар стерег только один охранник, второго нигде не было видно. Поздоровавшись с ним кивком головы, сталкер спустился вниз по лестнице. Идя привычной дорогой и быстро преодолев узкие коридоры, Аномалия оказался в самом помещении бара. Здесь, однако же, царил покой. Столики пустовали. На некоторых из них виднелись пустые бутылки из-под водки, пива и консервные банки, которые сердобольный хозяин так и не удосужился убрать.
  Сам Лысый стоял на своем неизменном рабочем месте – за стойкой. Он разговаривал с тремя очень примечательными посетителями. Глядя на них, Аномалия понял, что это и есть те люди, которые пойдут с ним на  задание. Такому опытному сталкеру, как он, это было очевидно. Во-первых, все незнакомцы  были облачены в новенькие костюмы «Сева», первоклассный вариант сталкерсокого комбинезона с хорошей защитой от радиации, аномалий и ожогов. Такие костюмы не всякий бывалый сталкер мог себе позволить. А те, что были на этих господах так и сверкали новизной. Любому опытному сталкеру было прекрасно понятно, что эти штучки не перепродавали, ни разу не ремонтировали, а значит, они были приобретены еще вне Зоны в одном из киевских НИИ.
  Во-вторых, незнакомцы разговаривали с барменом, опустив защитные стекла на своих костюмах, которые полностью скрывали их лица, что житель этих мест никогда делать не станет. И, в-третьих – у них не было GPS-маячков, которые в обязательном порядке имелись у каждого обитателя Зоны. Об этом сталкер узнал, когда посмотрел на свой PDA, поисковая система которого просто не видела  говоривших с барменом людей.
  Сделав как можно более важный вид, сталкер деланно громко шагая, направился к стойке.
- А, Аномалия, здорова! – громко, специально для незнакомцев сказал Лысый, подзывая сталкера подойти к ним.
  Незнакомцы  обернулись к нему.
Хозяин заведения протянул подошедшему сталкеру руку, и тот крепко пожал ее.
- Вот, познакомься, это те люди, о которых я тебе говорил, - сказал бармен, указывая на троицу в комбинезонах «Сева».
 Один из незнакомцев, вероятно, их лидер, приветливо кивнул сталкеру. В его комбинезоне это получилось очень забавно, но Аномалия лишь улыбнулся и кивнул  в ответ.
- Полагаю, вы уже знаете, что от вас потребуется, сталкер? – спросил все тот же незнакомец. Его голос искаженный  дыхательной системой защитного комбинезона, казался очень суровым, почти металлическим.
- Я знаю, что вы пойдете со мной, но не знаю, что именно вам нужно, - объяснил Аномалия.
- Все очень просто, - продолжил лидер заказчиков. – Нам нужно несколько артефактов. Несколько «батареек», «аккумуляторов» и… «философский камень»...
 Последнее требование заставило сталкера рассмеяться.
Пришельцы с большой земли не поняли такую странную реакцию их  будущего проводника и исполнителя, а бармен понимающе, улыбнулся, но только слегка, краем рта, чтобы не смущать их.
- На счет «батареек» и «аккумуляторов», это я еще понимаю, но вот «философский камень» - это перебор! - сказал сталкер, перестав смеяться.
- Это еще почему? – снова прозвучал металлический голос. – Деньги, которые мы вам предложили, окупают любую просьбу!
- Да? – Аномалия сделал удивленный вид. – Тогда пусть вашу просьбу выполняет кто-нибудь другой!
 Больше ничего не говоря, сталкер развернулся и направился прочь от стойки.
- Эй, постой! Не кипятись! – крикнул ему в след бармен. – Не обижайся на этих людей, они мало знают о наших  местах!
Аномалия остановился и медленно развернулся.
- Я  согласен принять ваше задание только на своих условиях, и, главным из которых является беспрекословное мне подчинение! – сказал Аномалия пришельцам с большой земли. – И можете мне поверить, если кто-нибудь другой отзовется на вашу просьбу как-то иначе, то назад вы живыми не вернетесь.
  На мгновение стало тихо. Заказчики в своем  тяжелом облачении молчали, явно обдумывая его слова, молчал и бармен, не желая нарушать свой нейтралитет.
- Могу вас заверить, что это правда, - тихо сказал бармен, обращаясь к лидеру заказчиков. 
 - Хорошо, мы принимаем ваши условия, - как и прежде, ответил за всех незнакомец с металлическим голосом.    
  Лишь услышав эти слова, Аномалия снова подошел к стойке.
- Значит так, выходим через час, - сказал  сталкер. – Вести буду я, вы следуйте за мной и делайте то, что я скажу. Никакого самовольства, иначе брошу вас посреди Зоны, это понятно?
- Да, - подтвердил заказчик.
- Хорошо. И кстати, на счет оплаты, - сказал Аномалия. – Сколько вы  заплатите? 
- Пятьсот тысяч, - коротко ответил заказчик.
Сталкер только присвистнул.
- Сто тысяч уже выданы бармену, - продолжил металлический голос.
Лысый кивнул.
- Эти деньги вы все равно получите, даже в случае нашей гибели, в результате несчастного случая, - заказчик сделал акцент на  двух последних словах. – Остальные получите, только после завершения задания.
- Что ж, постараюсь оправдать ваши ожидания, - сказал Аномалия. – И кстати, как мне вас называть?
- Зови меня Мечтателем, - быстро сказал заказчик металлическим голосом. – А мои люди  предпочитают быть неназваными.
- Ну, что ж, хорошо, - тяжело вздохнув, сказал Аномалия. – Собирайтесь в путь господа. Зона ждет… 

               
                5

  Через час они встретились у северо-западных ворот базы. Мечтатель привел своих людей без опозданий, при этом, не  забыв вооружить их и полностью снарядить в поход. За спинами троих незнакомцах в «севах» были рюкзаки, судя по их виду – полные. Вооружение у всех было первоклассное – немецкие автоматы G-36, перекинутые на ремнях через плечи.
  Их проводник  по сравнению с ними выглядел  куда скромней. Аномалия был все в том же видавшем виды комбинезоне. За плечами  у него висел швейцарский «Sig», оставшийся от прошлой  встречи с наемниками.  На поясе, как всегда были его любимые американские пистолеты. Рюкзак сталкера выглядел полупустым.
- Что у вас в рюкзаках? – вместо приветствия спросил Аномалия, когда к нему пошли заказчики.
- Самое необходимое, - сказал Мечтатель. – Аптечки, бинты, боеприпасы, пища и вода.
- Больше ничего? – с сомнением спросил сталкер.
- Еще  контейнеры для артефактов, - как всегда ответил за всех Мечтатель.
- Вы готовы идти прямо сейчас? – на всякий случай спросил Аномалия.
-Да, - ответил металлический голос.
- Тогда в путь, - сказал Аномалия.      
Выходя из базы, Аномалия видел, с какими взглядами провожали долговцы идущих с ним попутчиков. Они смеялись над ними. Оно и понятно – в темноте было видно, что они совсем зеленые.
   Покинув базу, Аномалия повел  людей с большой земли на запад. Он сам шел впереди, а трое его подопечных во главе с Мечтателем, прикрывали тылы.
- Единственным местом, где я могу надеется выполнить последнее ваше условие, и найти «философский камень»  может быть только база ученых на Янтаре, куда мы и направляемся, уважаемые господа, - объяснил сталкер своим  попутчикам. – Для этого нам надо будет пройти дикую территорию Ростка. Это большая часть заводского комплекса. А оттуда уже рукой подать до Янтаря.   
- А нет какого-либо другого места, где можно встретить этот артефакт? – спросил Мечтатель.
- Есть – это непосредственно территория ЧАЭС, - сказал Аномалия. – Но туда я ни в коем разе не сунусь, как и любой не потерявший рассудок сталкер.
  На этом разговоры прекратились и дальше шли моча.

                *                *                *   
    Когда солнце было уже в зените, о чем свидетельствовали изредка пробивавшиеся из-за туч лучи, группа под руководством Аномалии уже вовсю углубилась в дикую территорию. В округе не было ни души. Казалось, все вокруг было мертво. Даже ворон на небе почти не было, что для Зоны было необычно.
   Дикая территория представляла собой  обширную часть заводского комплекса Росток. И выглядела сейчас, как одна большая декорация для голливудского фильма ужасов. Огромные здания, остатки строительной техники, бетонные блоки и проржавевшие машины – все было мертво и безмятежно. Асфальтовое покрытие здесь почти полностью уцелело, что значительно облегчало движение, но оно же и усиливало чувство скорой западни. Новичкам, первый раз оказавшимся здесь становилось очень жутко. Казалось, окружающее пространство замерло в ожидании, и заманивает тебя в ловушку, из которой уже  не возможно будет выбраться.
  Именно такие чувства обуревали пришельцев с большой земли во главе с Мечтателем. Они, все как один, держали свои G-36 на изготовке, и  напряженно поглядывали по сторонам. Аномалия в отличие от них шел совершенно свободно. Швейцарский «Sig» по-прежнему болтался у него на спине. Казалось, ничто не беспокоит бесстрашного сталкера. Мечтатель, глядя на своего проводника, по неволе проникся уважением к нему.
  Они шли цепочкой, стараясь по возможности ступать след в след друг другу. Расстояние между звеньями этой живой цепочки не превышало метра. Первым естественно шел сталкер, за ним Мечтатель. Двое других заказчиков оставались в тылу, периодически поглядывая по сторонам.
  Внезапно, сталкер остановился и поднял вверх руку, давая тем самым знак своей группе остановиться. Пришельцы с большой земли встали, как вкопанные.
  Аномалия сделал несколько шагов вперед и  зачем-то посмотрел на небо. Замершие в ожидании новички, внимательно следившие за своим проводником, повторили его жест. Повторили и  так и остались стоять, завороженные  невиданным зрелищем.
  Облака, обычно неподвижной черно-серой массой висевшие на небе, вдруг пришли в движение. Создавалось впечатление, будь-то невероятно сильный порыв ветра гонит их куда-то прочь.
- Надвигается выброс! Черт! На два дня раньше!! – сказал Аномалия. – Надо срочно найти укрытие!
На Мечтателя и его сподручных  эта новость подействовала, как удар током. Они заметались, все еще стискивая в руках автоматы.
- За мной! – взревел сталкер, видя, как нарастают панические настроения в его группе.
   Он побежал вперед, уповая на свой детектор аномалий, который в случае чего предупредит его о грозящей опасности. Заказчики побежали следом.
   Небо тем временем постепенно приобретало диковинный лилово-фиолетовый оттенок.
Аномалия возблагодарил судьбу, за то, что такая неприязнь застала их именно на Ростке, а не где-нибудь на Свалке или на Милитари. Здесь повсюду были заброшенные пустые здания, сооружения и найти здесь хорошее укрытие было легкой задачей. Лидер группы новичков в Зоне  направился к небольшому  двухэтажному зданию, располагавшемуся прямо по курсу. Голый дверной проем без двери, был парадным входом. Быстро вбежав туда, выставив вперед ствол своего автомата, сталкер обследовал первый этаж, состоявший из трех больших комнат. Очевидно, давным-давно здесь был административный корпус или  что-то вроде этого. На полу валялись пожелтевшие от времени документы, в одной из комнат  даже сохранилась печатная машинка.
  Убедившись, что помещение  чисто Аномалия приступил к поиску подвала. Через мгновение поиски увенчались успехом. Вход в подвал обнаружил Мечтатель со своими людьми. Маленькая деревянная дверь, все еще державшаяся на своих петлях,  открывала путь в зияющую чернотой бездну. Включив налобный фонарик, сталкер осмотрел будущее укрытие.
  К облегчению всей группы, подвал оказался небольшим и находился всего лишь на глубине  трех метров ниже уровня поверхности. Туда вели хорошо сохранившиеся бетонные ступеньки. Подвал был пуст и представлял собой одну маленькую комнатку, в которой стоял старый полусгнивший деревянный шкаф с оторванными дверцами, и валялось множество самого разного хлама.
- Все сюда, быстро! – скомандовал сталкер.
Мечтатель со своими людьми первыми зашли в подвал. Аномалия вошел последним. Оказавшись внутри, он плотно закрыл за собой дверь.
  Сразу после этого послышался тяжелый, все нарастающий гул и земля затряслась, словно где-то, совсем рядом проснулся вулкан.

                6
  Тряска продолжалась несколько минут, после чего все стихло. Все это время Аномалия и люди, которых он вел, молча сидели на голом полу, ожидая окончания неожиданной свистопляски. Если пришельцы из внешнего мира пребывали в оцепенении, как и все, кто первый раз оказывался в подобной ситуации, то Сталкер отдыхал, прислонившись спиной к сырой каменной стене подвала. На своем веку опытный сталкер-одиночка переждал множество выбросов и теперь реагировал на них, как на обычное явление природы.
  Постепенно тряска ослабевала, и становилось все тише. Вскоре и вовсе, наступила полная тишина. Мечтатель и его люди постепенно приходили в себя. Они встали с пола и сделали несколько шагов в тесном помещении. Сталкер по-прежнему оставался на месте.
- В  чем дело? – спросил лидер заказчиков. – Мы можем теперь идти?
- Пока нет, - тихо сказал сталкер. – Нужно подождать несколько минут, чтобы все устаканилось.
 Удовлетворившись таким объяснением, Мечтатель принялся нарезать круги по помещению. Видно было по всему, что заказчикам не терпелось поскорее завершить свою миссию. Аномалия внимательно наблюдал за своими  вынужденными подопечными. Они ему решительно не нравились. И дело было даже не в их заказе. В конце концов, превращать свинец в золото с помощью «Философского камня» хотели очень многие авантюристы на протяжении веков. А с помощью «аккумуляторов» и «батареек» к примеру, можно бесконечно долго обеспечивать себя дармовой электроэнергией, что тоже очень упрощает жизнь. Дело было в другом. В поведении заказчиков было странным абсолютно все. Во-первых, хотя бы то, что двое из них не назвали себя, и вообще не разговаривали ни с кем, кроме Мечтателя. Во-вторых, они никогда не открывали своих лиц, постоянно находясь в шлемах своих дорогостоящих комбинезонов. Почему? Боялись радиации? Боялись получить световой ожог и ослепнуть? Или же просто желали оставаться инкогнито? Опять нет ответа. И, наконец, последнее – почему они отказались от GPS-маячков? Отказались от элементарного средства обнаружения сталкеров в Зоне. Ведь заказчики прекрасно понимали, что их поход, даже с опытным проводником, может закончиться трагедией. А случись что, без маячков их просто никто не нашел бы, кроме, разве, что местной живности. Все эти вопросы остававшиеся без ответа очень не нравились Аномалии. Зона не любит обмана и нечестной игры, а эти парни, судя по всему, задумали что-то в этом духе…
- Подъем! – скомандовал сталкер, поднявшись на ноги. – Пора в путь!
 Заказчики явно обрадовались этому.
- Всем проверить готовность оружия и наличие боеприпасов, - приказал сталкер. – После выброса Зона меняется, так, что будьте готовы ко всему.
  Щелкали затворы автоматов, вытаскивались и снова отправлялись на место магазины от автоматов, рюкзаки были перепроверены. На все эти манипуляции ушло чуть более пяти минут. Все было в порядке.
- Приготовьтесь! – скомандовал Аномалия.
Осторожно поднявшись по ступенькам к двери, останавливаясь после каждого шага и прислушиваясь, сталкер открыл ее. Снаружи было все по-прежнему. Тишина и спокойствие мертвого дома казалось, была нерушима.
  Сняв с плеча «Sig»  сталкер сделал несколько шагов вперед, после чего остановился и прислушался. Все было тихо. Дав команду остальным, Аномалия медленно принялся обходить комнату за комнатой. Мечтатель со своими людьми, выбравшись из комнаты, пошли следом. Обойдя весь первый этаж и убедившись, что выброс не прислал неприятных сюрпризов, сталкер направился к выходу из здания, спасшего им жизни. Не доходя всего пары метров до дверного проема на улицу мертвого заводского комплекса, сталкер остановился и дал знак остальным сделать тоже самое.
  «Не нравится мне этот парадный вход!»: подумал Аномалия.
 Прямо в проеме, абсолютно безопасном на первый взгляд, едва заметно колыхалось призрачное марево, словно над костром искажение от теплого воздуха. Осторожно сделав шаг вперед, сталкер услышал до боли  знакомый писк своего детектора аномалий.
- «Жарка», - сказал сталкер.
- Что? – не понял Мечтатель.
- Выход закрыла аномалия «Жарка», - объяснил сталкер. – Не страшно, выйдем через окна.   
- Мы слышали про жарку, но никогда ее не видели…, - послышался за спиной сталкера растерянный голос Мечтателя.
  Аномалия обернулся к нему и широко улыбнулся. Отойдя на несколько  метров от дверного проема, он, демонстративно достав из кармана своего комбинезона металлический болт, показал его заказчикам и бросил  прямо в аномалию.
  Длинный столб пламени вырвался из неоткуда, и ушел вверх, опалив бетонную плиту потолка.
  Заказчики немного отпрянули назад, а сталкер улыбнулся еще шире.
- Специально для вас господа, смертельно опасный, аттракцион «жарка», - иронично прокомментировал Аномалия. – Участвовать -  смертельно опасно, наблюдать – одно удовольствие.
    Вспышка была скоротечной. Прогорев пару секунд, она исчезла, снова превратившись в едва различимое прозрачное марево.   
- Надеюсь теперь, уважаемые господа, вы понимаете, почему необходимо выполнять мои распоряжения здесь, - с иронией сказал сталкер, подмигнув мечтателю.
- О, да, конечно, - только и смог сказать тот.
- Тогда следуйте за мной, и держите наготове оружие, - сказал Аномалия. – После выброса такого добра здесь видимо невидимо.
 Неспешно он подошел к одному из окон, достаточно широкому, чтобы туда смог пролезть человек в громоздком скафандре,  и осторожно выглянул наружу. На улице было пусто. Достав пару болтов, сталкер на всякий случай бросил их сначала прямо под окно, потом дальше на улицу. Все было чисто. Удовлетворившись таким состоянием вещей, Аномалия снова повесил автомат на плечо, и, достав свои любимые пистолеты, полез через окно наружу. В его легком защитном комбинезоне сделать это оказалось несложно. В считанные секунды он выбрался наружу и, держа пистолеты наготове, принялся осмотр окрестностей. Обойдя здание по периметру и не найдя ничего опасного или заслуживающего внимания, он снова вернулся к окну и помог выбраться заказчикам.
Оказавшись на улице, они снова выстроились в цепочку по одному, и с Аномалией во главе, двинулись прежним курсом.
  Небо после выброса заметно очистилось. Казалось, что нарыв, темно-серой массой накопившийся в небе, вдруг резко прорвало и всем вокруг сразу стало легче. По крайней мере, легче стало Мечтателю и его людям, на которых просветы синего неба и солнечных лучей оказали, успокаивающий эффект. Куда-то делось их недавнее напряжение. Теперь они спокойно шли за своим проводником, вяло держа в руках автоматы. Видимо, им казалось, что самое худшее теперь позади. Но  сталкер их уверенности не разделял. Он прекрасно понимал, что самое худшее только-только их теперь поджидало.

                *             *               *

  Пройдя по мертвому заводскому комплексу пару километров, худшие ожидания сталкера стали потихоньку сбываться. Его PDA вдруг уловил присутствие шестерых мародеров. По показаниям портативного компьютера они находились на расстоянии сорока  метров к северу от них, то есть – прямо по курсу. Эти видимо тоже переждали выброс в одном из здешних укрытий, и теперь поджидали беспечных одиночек, чтобы  отнять у них нажитое непосильным трудом.
  Аномалия остановил свою группу и безо  всяких объяснений быстро укрыл ее за грудой бетонных обломков, валяющихся рядом.
- Что теперь сталкер? – спросил Мечтатель, тот час, снова став напряженным.
- Мародеры, - коротко пояснил Аномалия.
- Этого еще не хватало, - жалобно пропел лидер заказчиков.
Раздался писк PDA – пришло сообщение. Подняв левую руку,  на которой крепилось это портативное устройство, сталкер прочитал его. Сообщение, конечно, было от главаря группы мародеров. Было оно коротким, но лаконичным: « Мы тебя засекли! Ты не уйдешь от нас один! Не думай ныкаться, лучше сам выходи и отдай нам хабар! Если откажешься, твой последний шанс остаться в живых исчезнет!»
  Послав им гораздо более короткий, и куда более лаконичный ответ, состоящий всего из трех слов, сталкер снял с плеча автомат и припал к полуразрушенной бетонной плите, готовясь использовать ее, как бруствер. Точно также поступили и заказчики.
- Ты уверен, что правильно поступил? – спросил его Мечтатель.
- Конечно, - спокойно ответил тот.
- Надеюсь, вы не боитесь стрелять в людей? – настороженно спросил Аномалия.      
- Не боимся, - металлическим голосом ответил лидер заказчиков. – Но ты уверен, что мы с ними справимся?
- GPS-маячков у вас нет, значит, они не видят вас. Они ожидают, что я один, и наверняка пойдут меня встречать меньшим числом, оставив двоих-троих в тылу. Поэтому, когда они увидят вместо одного ствола  четыре, то для них будет уже слишком поздно, - сказал Аномалия.
  Доводы сталкера таки удовлетворили Мечтателя. Кивнув, в знак согласия с таким раскладом, он снова занял боевую позицию.
- Они идут, - констатировал факт сталкер, следя за картой местности на своем PDA. – Как я и думал, четверо идут к нам, двое остались в тылу. Расстояние тридцать семь  метров к северу. Будьте готовы. У вас есть оптические прицелы, поэтому цельтесь как можно точнее – лучше  в голову, или в грудь. Стреляйте, когда будете абсолютно уверены в точности попадания.
  Через несколько мгновений, мародеры  оказались в зоне прямой видимости. Они вынырнули из-за большого здания заводского комплекса и направились прямо к тому месту, где залегла группа Аномалии. Вели себя люди в черных, прорезиненных  защитных плащах и масках очень самоуверенно. Они шли прямо посередине дороги, идя почти в полный рост – слегка пригнув головы, выставив перед собой стволы «LR-300».
- Эй, фраер, видишь, сколько нас? Не ныкайся, даем последний шанс сдаться! Если не выйдешь к нам – найдем, долго резать будим!!!  - кричал один из них, совершенно невменяемым голосом.
«Совсем укурились черти!»: подумал Аномалия, прицеливаясь поточней.
- Огонь, - коротко скомандовал сталкер своей группе.
Раздались резкие, но почти бесшумные трели выстрелов G-36. Немецкое оружие отличалось не только надежностью, удобностью, но и повышенной точностью. Но, не смотря на это, новичкам в военном деле вряд ли бы удалось с одного залпа завалить почти всю группу нападающих. Из четверых мародеров на ногах остался стоять только один. Еще не успев испугаться и понять, в чем дело, уцелевший мародер растеряно стоял посреди дороги, опустив оружие. Но стоял он совсем не долго. Еще один полу бесшумный залп отправил его вслед за товарищами – в небытие.
  Люди Мечтателя впервые за весь поход подали звук. Они радостно воскликнули и хлопнули друг друга по рукам, радуясь своим успехам. Получив от своего лидера пару затрещин, пришедшихся по шлемам защитных костюмов, они тут же заткнулись.
  Аномалия бросил на заказчиков удивленный взгляд. «Значит, стрелять мы умеем, и людей нам валить не впервой!»: подумал сталкер. «Кто же вы такие, ребята???»
- Сколько их еще осталось? – спросил Мечтатель.
- Двое, как я уже и сказал, - ответил сталкер, снова уставившись на свой портативный компьютер. – Наверняка они в смятении. Но пока, по-прежнему на позициях, вероятно, это снайперы. Осмотрите через вашу оптику крыши ближайших зданий.
 Внезапно, детектор в PDA показал, что один из бандитов куда-то исчез. Вернее - его сигнал пропал. Тут же  где-то недалеко  раздались автоматные выстрелы.
  Сталкер со своими подопечными прислушались. Стреляли откуда-то восточнее. Внезапно, вслед за выстрелами, раздался душераздирающий вопль, затем все стихло. И PDA  перестало видеть и этого мародера.
- Что случилось? – растеряно спросил Мечтатель.
Аномалия жестом попросил его замолчать, как вдруг, воцарившуюся тишину прервал еще один вопль. Только, в отличие от предыдущего, он был больше похож на  звериный вой, от которого мурашки бежали по спине.
 - Вот это вот будет куда страшней мародеров, - шепотом сказал сталкер, побледнев.
 - Снорки, - прошептал Аномалия. 
- Кто?- переспросил Мечтатель.
- Скорее – что! – объяснил Аномалия. – Это наш самый жуткий кошмар, господа!

                7
  Медленно двигаясь, группка из четырех вооруженных людей в защитных костюмах, огибали здание главного производственного корпуса завода. Это здание было очень длинным и тянулось почти на триста метров. Когда-то там  кипела работа, сейчас там груда радиоактивных развален. Люди двигались молча, не переговариваясь между собой и стараясь ступать, как можно тише.
  Сталкер Аномалия решил обойти участок гибели бандитов по широкой дуге в робкой надежде на то, что мутанты не учуют их присутствия. Снорков сталкер не любил, как в прочем и  все его коллеги по цеху. Снорки – хитрые, кровожадные и очень агрессивные твари. Это, впрочем,  было не удивительно, ведь когда-то они были людьми.
  Но, не смотря на все усилия Аномалии, когда они проходили под старым, стоящим на длинных металлических опорах, зданием, сразу с нескольких сторон послышалось ужасающее рычание.
- В круговую! – закричал сталкер.
Став, спина к спине и ощетинившись стволами автоматов, люди приготовились встретить неожиданную напасть, образовав импровизированное каре. Но в зоне  видимости никого не было.
- Вы их видите? – спросил Мечтатель у проводника.
- Нет, - ответил Аномалия. – Но будьте на чеку, они не могли просто пройти мимо.
Кругом повсюду валялись груды мусора различного типа. Здесь были, ужасающих размеров кучи обломков бетонных плит и  металлолома. Поэтому, если мутанты захотели  спрятаться и напасть из засады, то это бы не составило им никакого труда.   
  Рычание повторилось, но теперь где-то совсем близко. Мечтатель и его люди стали заметно нервничать. Даже сталкер утратил присущее ему  холоднокровие.
  «Где же вы черт вас возьми!»: думал Аномалия, оглядывая окрестности. «Выслеживайте нас наверное, подстерегаете, как  настоящие охотники? Что ж, это вы умеете…»
  Внезапно, сталкер ощутил, как на его защитный костюм сверху посыпалась каменная крошка. Совсем чуть, только несколько песчинок. Другой бы не обратил внимания, но аномалия знал – в Зоне случайности нет. Осторожно подняв голову, сталкер оторопел. Прямо над ними  на высоте четырех метров, на потолке висел снорк. Не естественно держась  конечностями за гладкий бетон, он смотрел прямо в глаза Аномалии. В его взгляде читалась ненависть, и дикое желание разорвать всех на части, и потом полакомиться останками.
  Холодный пот прошиб сталкера, впервые в жизни он допустил такую оплошность. Он, прекрасно зная возможности этих мутантов, совершенно забыл про их возможность карабкаться по стенам. Аномалия как бы оцепенел, не  в силах оторвать свой взгляд от взгляда мутанта.
  Из этого жуткого состояния стакера вывела  резкая трель автоматов его группы. Это Мечтатель со своими людьми стреляли по, откуда ни возьмись появившимся мутантам, решившим начать общую атаку.    
  Медленно сталкер начал поднимать ствол своего автомата и направлять его вверх. Но мутант поняв, чем это может для него обернуться, отцепился от потолка и прыгнул вниз, прямо на головы людей.
  Импровизированное каре развалилось, как карточный домик, когда им на головы свалился снорк. По счастью снорк этот был уже мертв, поскольку Аномалия таки успел выстрелить первым.
  Повалившись на землю, сталкер сделал кувырок и снова оказался на ногах. Автомат его валялся где-то в стороне, и искать его времени сейчас не было. Достав из-за пояса пистолеты, он выпалил в тварей, пытавшихся воспользоваться бедственным положением  одного из людей мечтателя, лежавшего без сознания. Сам Мечтатель кажется, забыл обо всем, паля в тварей и меняя магазины к автомату.   
  Американские тяжелые пистолеты били, пожалуй, даже лучше автомата. Пули крупного калибра дробили мутантам кости, пробивали головы, и отшвыривали их от сталкера.          
  Снорки все лезли. На поле боя лежало уже  десяток их тушек, но все новое и новое ужасающее рычание говорило о том, что их будет больше.
  Оставшиеся на ногах люди сгрудились вокруг своего раненого товарища и вновь образовали подобие защитного периметра. Аномалия  мысленно ругал себя за свою оплошность. Если бы не она, то сейчас можно было бы отступить, а с раненым на  руках это сделать в такой ситуации будет невозможно. «Теперь остается  два пути – или мы их – или они нас!»: подумал сталкер, усмехнувшись. « В Зоне такой выбор предоставляется с завидным постоянством…»
  Гибкие, похожие на человеческие, тела снорков, на которых даже виднелись остатки защитной униформы и противогазы, были универсальными  машинами смерти. Их гипертрофированные ноги позволяли им делать невероятные прыжки, вроде тех, под который попал один из заказчиков. А острые и твердые, как метал когти на руках почти не оставляли шанса попавшим  к ним жертвам. У них еще и оставались зачатки разума, которым они умело пользовались, загоняя свою жертву в западню. Сейчас они лезли со  всех сторон. Со всего маха прыгали прямо на людей, но сраженные автоматными  очередями падали на землю. Конца этому не было видно.
  Сталкер мысленно приготовился к смерти. Напоследок он решил таки поругать себя за свою оплошность, в надежде на то, что Зона услышит его раскаяние и простит ему ошибку. Поглощенный этими мыслями и постоянной стрельбой, сталкер  впал в своеобразный транс. Его движения стали механическими, а мысли стали жить своей жизнью. Поэтому, когда все кончилось, он даже испугался этому, утратив привычный уклад вещей.
  Тварей больше не было. Остались только около трех  дюжин дохлых тушек мутантов. Еще не веря в победу, люди оставались в боевых позициях, прислушиваясь. Тишина просто радовала.
 Тяжело вздохнув, сталкер опустил автомат и распластался прямо на земле, рядом с мертвыми тварями. Тоже самое вскоре сделали остальные. Надо было дать отдых затекшим рукам, ногам и спинам.
  Но в Зоне долго расслабляться было равносильно самоубийству, поэтому через пару минут, они были готовы к продолжению пути. Подняв своего товарища и поддерживая его за руки, Мечтатель и его люди направились за Аномалией, который решил пойти прежним путем, надеясь на то, что его уже зачистили снорки. Идя проводником впереди группы, Аномалия впервые краем уха услышал, как подал голос раненый. Товарищ Мечтателя заговорил на каком-то странном языке. В его наречии преобладали шипящие и гортанные звуки. Адресованы они были, конечно, Мечтателю, который на этом же языке что-то ответил ему, после чего разговоры прекратились.
  Сталкер сделал вид, что ничего не услышал и был полностью занят дорогой. «Иностранцы!»: удивился про себя проводник. «Вот почему они молчали. Выходит, что те двое просто не знают русский язык. А может, и знают, только не хотят выдавать свой акцент, или вроде того. Судя по языку, это не европейцы. Скорее всего - выходцы с ближнего востока. Ох, что-то дурно это все припахивает…»
 - Эй, сталкер, - послышался металлический голос за спиной Аномалии. Тот обернулся.
- У моего товарища вывихнуто плечо и, возможно травма головы, - сказал Мечтатель. – Ему нужна медицинская помощь.
- На базе ученых помогут, - объяснил Аномалия, продолжив свой путь. – Там сталкерам не задают лишних вопросов. Нужна помощь – окажут. Нужно снаряжение – продадут. Были бы деньги, или артефакты для оплаты.
- Кстати об артефактах, - сказал Аномалия. – Стойте здесь и держите оборону, на всякий случай, я сейчас.
  Оставив заказчиков в одиночестве, сталкер направился к  поблескивающей электрическими разрядами  большой аномалии, чуть удаленной от маршрута группы. Его внимание  привлекли два предмета, находящиеся совсем  рядом с ней. Один – был маленьким коричневым – неправильной формы, другой  серебристым, кубом правильной формы. Артефакты. Как раз то, что нужно. Приблизившись к электрической аномалии, сталкер осторожно вытащил оба предмета. От статического электричества волосы на его голове стали дыбом. Положив теплый на ощупь кубический «аккумулятор» в контейнер, сталкер взял  коричневую «батарейку», которая не представляла опасности для жизни, и вернулся к своей группе. Там он передал артефакты Мечтателю. Тот любовно положил «батарейку» в контейнер и спросил довольным голосом: « Как вы их заметили на таком расстоянии?»
- Побродишь с мое в Зоне – тоже заметишь, - сказал Аномалия. – Видите ту электрическую аномалию. Она называется «мясорубка». Рядом с ней или внутри нее всегда образуются «батарейки», «аккумуляторы», «бенгальские огни», и еще много чего. Надо только проверять по чаще.
Дальше дорога была куда легче. Оставив за спиной здание главного производственного комплекса, группа пошла куда быстрее. Во-первых, потому, что самочувствие раненого улучшилось, и он пошел без посторонней помощи. Во-вторых, потому, что строений на пути становилось все меньше, а на открытом пространстве можно было немного расслабиться. Совсем немного.
  По пути группа Аномалии еще дважды встречала  «мясорубки» в одной из них лежал двойной набор артефактов, которые сталкер нашел ранее. По немного цели похода, поставленные его заказчиками, начинали осуществляться. Оставалось лишь самое главное – найти «философский камень» и вернуться на базу «Долга».
 После часа ходьбы  здания и отходы цивилизации полностью исчезли, а впереди показался лес. Сосны здесь достигали просто невероятных размеров, достигая более десяти метров в высоту.   
- Мы только, что покинули Росток, - сообщил Аномалия. – А к вечеру уже будем на Янтаре.
 - Скорее бы, - отозвался лидер заказчиков.
Лес впрочем,  длился не долго. Уже  через  два часа деревья стали редеть, а под ногами захлюпало болото.               

                8

  Район Янтаря представлял собой одно из тех мест Зоны, о которых сочиняют байки различные искатели приключений. Одни говорили, что на почти полностью высохшем озере обитают такие твари, с которыми справиться не сможет даже целый взвод сталкеров. Другие говорили, что там действует смертоносное, невероятной силы пси-излучение, которое превращает любого человека в зомби. Третьи утверждали, что там находится таинственная и особо засекреченная лаборатория военных, которую давным-давно пришлось бросить, но якобы там еще работают некие дьявольские приборы, портящие жизнь простым честным  сталкерам.   
  В действительности дело обстояло совсем не так. Вернее, почти не так. Монстры здесь, конечно же, водились, зомби тоже было пруд пруди. И некое таинственное излучение  имело место быть. Но только этот район не был таким уж смертоносным. Через него проходили многие сталкеры и оставались в живых, а в южной части Янтаря вообще, находилась действующая военная лаборатория, персонал которой часто шел на контакты со сталкерами. Сталкеры были для ученых просто не заменимы. Они проникали в такие места, о которых лабораторные крысы даже не мечтали. И они  приносили оттуда такие артефакты, за которые любой из ученых готов был продать душу хозяевам Зоны глазом не моргнув.
  Ученые  щедро одаривали таких героев-одиночек. Те, тоже оставались довольны. Ведь таких защитных костюмов, и оружия, как у ученых не было ни у кого в Зоне.
  Группа сталкера Аномалии преодолела  большую часть пути по пересохшему озеру, превратившемуся теперь в болото. По пути они пару раз натыкались на одиноко бродящих снорков, по счастью их было не так много, как после выброса, и люди быстро уничтожали их. Обходили болотные бочаги, в которых, по словам Аномалии, водились гигантские спруты. В целом, передвигались в быстром темпе. И еще до захода солнца, увидели лабораторию ученых.
  Она располагалась на вершине большого холма, одиноко торчащего над водой, словно древний рыцарский замок, окруженный рвом.
  Лабораторию окружала высокая металлическая стена, над которой возвышались узкие башенки, увенчанные тяжелыми многоствольными пулеметами «Вулкан». Башенки поминутно вращались, водя устрашающими стволами из стороны в сторону. Около пулеметов виднелись несколько видеокамер и прицелов лазерного наведения. Всего по периметру стены стояли десять таких вот башенок. Они окружали лабораторный комплекс и находились довольно высоко, поэтому их хорошо было видно с большого расстояния.
  Группа Аномалии остановилась, не дойдя трехсот метров до подножия холма.
- Дальше идти нельзя – иначе по нам откроет огонь автоматическая система безопасности, - объяснил сталкер. – Я предупрежу их о нашем приходе.
Достав свой PDA, Аномалия настроился на  личку одного из своих старых  знакомых – профессора Иванова, которому сталкер несколько месяцев назад спас жизнь. Набрав на миниатюрной клавиатуре коротенький текст приветствия, в котором он указал численность своей группы, и место расположения, он отправил письмо по адресу.
- Ну, вот и все, теперь нам остается только стоять здесь и ждать ответа, - объяснил Аномалия.
 Ответ последовал незамедлительно. Четыре автоматических пулемета на башнях вдруг развернулись в одну сторону. В их сторону.
- Эй, в чем дело???- испуганно вскричал Мечтатель.
Сталкер не ответил. Только снова побледнел.
Раздался легкий, все нарастающий гул, вскоре перешедший в свист. Стволы пулеметов бешено раскручивались, готовые вспахать участок влажной поверхности, где находилась небольшая группка людей.
 - Что …, - начал было сталкер.
Пулеметы грянули одновременно. Сплошные, видимые глазом, четыре струи свинца пронеслись аккурат над головами ошалевших путников, и ушли в протяженные заросли кустарника, метрах в пятидесяти от них.
   Из кустарника послышались хлюпающие звуки, а болотная вода возле него приобрела красноватый оттенок. Струи свинца продолжали полосовать этот участок, начисто уничтожив добрую треть всей произрастающей там болотной растительности.
  Это позволило более четко разглядеть, куда били пулеметы. Через кустарник, медленно и отрывисто двигаясь, шли зомби. По-видимому, их было около пятидесяти, об этом красноречиво свидетельствовали ошметки, тел и остатки амуниции. Теперь, после обработки участка «Вулканами», их осталось всего пятеро. Бывшие сталкеры, попавшие под излучение, выброс, или просто умершие в зоне в очагах аномальной активности, выглядели очень устрашающе. Отсутствующий взгляд, перекошенные лица со следами переломов лицевых костей, медленно продолжали идти, не смотря на ужасающий пулеметный огонь. У некоторых из живых мертвецов в руках еще было оружие.
   Завидев группу людей, зомби пошли прямо к ним, начав издавать звуки, отдаленно напоминающие человеческую речь. Те мертвяки, у которых было оружие, начали медленно поднимать его.
  Аномалия было прицелился, но струи свинца, накрыли последних, оставшихся  зомби.
«Вулканы» в секунду разорвали живых мертвецов на части, разлетевшиеся по округе гнилыми темно-красными ошметками. После этого пулеметный огонь смолк.
  Почти сразу после этого, в левой руке сталкера  раздался писк. Подняв левую руку и посмотрев на экранчик PDA, Аномалия прочел ответ, пришедший от Иванова:
« Здравствуй сталкер! Извините, что напугал вас, но вы привели за собой хвост, который был нам никак не нужен. Можете заходить. Мы впустим всех!»
- Вперед, - спокойно сказал Аномалия, направляясь к холму.
Спокойно поднявшись на холм, заказчики и их проводник подошли вплотную к металлической стене, окружавшей лабораторию. Пройдя вдоль стены несколько сот метров, они обогнули научный комплекс по часовой стрелке, и вышли к воротам.
  Две большие тяжелые металлические створки отъехали, пропуская вперед утомленных опасным переходом, путников. Как только они оказались внутри, ворота быстро закрылись за ними.
 « Как в метро»: подумал Аномалия.
 
                *          *           *
  Лабораторный комплекс состоял из трех больших куполообразных зданий, соединенных между собой прозрачными пластиковыми туннелями. На крыше одного из таких зданий, самого большого, располагалась вертолетная площадка, на которой одиноко стоял транспортный вертолет МИ-8. 
  За металлической защитной стеной  кипела работа. Люди в легких защитных научных комбинезонах ходили по территории туда-сюда, занимаясь своими делами. Четверо ученых устанавливали какую-то диковинную параболическую антенну, направленную вертикально в небо. Должно быть, пытались установить связь с каким-то спутником. Среди персонала лаборатории были и женщины, видеть которых, после тяжких испытаний в Зоне было одно удовольствие.
  Обстановка на базе ученых  напоминала базу группировки «Долг», только было одно существенное отличие. Здесь не было вооруженной охраны и спецподразделений. Конечно, у всех ученых, даже у женщин было видно оружие. В основном пистолеты и штурмовые винтовки, небрежно висевшие на ремнях за спинами, но кроме самих ученых никого на базе не было.
  Аномалия направился прямиком к главному зданию  лабораторного комплекса. Мечтатель и его люди ни о чем не спрашивали, только вертели головами во все стороны. По пути  сталкер встречал знакомых и здоровался с ними, с некоторыми даже обменивался парой фраз. Для опытного сталкера нет ничего удивительного, иметь  приятелей ученых. Некоторым из здешнего персонала Аномалия приносил редкие артефакты. Для кого-то выполнял личные поручения, не забесплатно, кончено. А кто-то из ученых был обязан ему жизнью. Одним из таких людей, или попросту – «яйцеголовых», как прозвали людей науки сталкеры, был глава лабораторного комплекса профессор Иванов, у которого имелось свое прозвище придуманное сталкерами – Зануда.   
   Чтобы добраться до Зануды, сталкер оставил своих людей ждать возле комплекса, а сам вошел внутрь герметичного шлюза, который являлся как входом, так и выходом. Дверь за ним закрылась, и он оказался в тесной барокамере шлюза, которая постепенно стала заполняться обеззараживающим газом. Когда газ заполнил помещение настолько, что стало трудно дышать, включилась вентиляция. Процесс обеззараживания был завершен, газ исчез, и дверь в сам комплекс отварилась. Внутри, комплекс представлял собой сеть узких, ярко освещенных  коридоров, по которым  деловито сновали «яйцеголовые». Пройдя знакомой дорогой по одному из них, Аномалия вскоре вышел к большой железной двери, рядом с которой виднелась табличка «Проф. Иванов». Сталкер протянул руку, чтобы постучаться, но дверь отъехала в сторону, исчезнув внутри стены, сама собой.
  Кабинет профессора был просторным, и мало чем отличался от остальной лаборатории. Здесь были научные приборы, микроскопы, мощные компьютеры. Среди всего этого хозяйства стоял  и сам его обладатель – профессор Иванов. Высокий  худощавый старикашка, лет семидесяти, с аккуратной  седой  бородкой клинышком, одетый в синий медицинский халат и был Занудой. Широко улыбнувшись, профессор пошел встречать дорогого гостя. Первым, протянув ладонь, ученый пожал  руку сталкера.
- Какими судьбами в наших краях? – поинтересовался Зануда.
- По делу, как всегда, - улыбнувшись в ответ, сказал сталкер. – Мне тут дело одно бармен подсунул. Денежное, конечно, но с душком… Короче нужна помощь твоя.
- Для тебя Аномалия – все, что угодно, в разумных конечно пределах, - хитро усмехнувшись, сказал старый профессор.
- Артефакт нужен редкий - «Философский камень», - сказал Аномалия. – Сам понимаешь, в ЧАЭС я за ним не попрусь, не псих еще. Поэтому, кроме тебя помощи просить не у кого.
- Зря расстраиваешься, - сказал профессор, хлопнув  старого знакомого по плечу. – Завалялся у меня лишний экземплярчик.
  Аномалия облегченно выдохнул. На сердце сразу стало легко и хорошо.
- Ну, профессор, не знаю уж, как тебя и благодарить, - блаженно сказал сталкер.
- Ты уже отблагодарил меня три месяца назад, когда на своем горбу раненого вынес из-под огня наемников, - серьезно сказал Зануда. – Да и ребятам моим ты тоже многим удружил. Поэтому, считай, что я отдаю долги, сталкер.
  Они пожали друг другу руки.
- Что-нибудь еще? – вежливо спросил глава лабораторного комплекса.
- У одного из моей группы ранение, нужно оказать медицинскую помощь, - морщась, сказал сталкер, снова вспоминая события прошлого боя на Ростке. – И хорошо бы нам переночевать у вас. Ночью по Зоне идти, это извини меня…
- Об этом мог бы и не упоминать, - укоризненно сказал профессор. – Все сделаем в лучшем виде. Наши врачи осмотрят вашего товарища и окажут ему необходимую помощь. А пока, располагайся. Расскажи мне, чего новенького твориться в Зоне…

                9   
               
  Проведя ночь на базе ученых, группа сталкера Аномалии находилась в отличном состоянии. И сталкер и люди Мечтателя спокойно проспали более семи часов, что в условиях Зоны было огромной роскошью.
  Заказчика, пострадавшего при нападении снорков осмотрели врачи. Оказалось, что болезный пришелец с большой земли заработал сотрясение мозга и вывих левой руки. Его защитный комбинезон при этом, был в полном порядке. Очевидно, когда мутант свалился на него сверху, заказчик сильно ударился головой о стенку шлема собственного комбинезона. Как бы то ни было, пострадавшему была оказана  квалифицированная медицинская помощь, и он был в состоянии самостоятельно передвигаться.
   Профессор Иванов сдержал свое слово. Он действительно дал сталкеру Аномалии редчайший артефакт «философский камень». Более того, он даже дал своему старому приятелю еще одну редкую вещицу. Артефакт «осколок неба» был не менее редким. Стоил он кучу денег, так, что сталкер решил ничего не рассказывать о нем заказчиком, которые и без того уже получили все, что хотели в Зоне. Да и потом, он обладал одним очень полезным свойством. Он мог чувствовать мысли, чувства и настроения людей. Если, к примеру, рядом с ним стоит злой человек, то артефакт начнет испускать дикую вонь, отражая тем самым характер мыслей и переживаний человека. Если рядом с ним стоял человек хороший, искренний и не замышляющий ничего дурного, «осколок неба» начнет испускать благоухания.
  Ученые научились использовать артефакты «осколок неба» в чисто прагматических целях. На их основе они создали пылеграфы совершенно нового поколения, способные точно определить ложь человека, или же его искренность.
  Еще «осколок неба» обладал свойством взаимодействовать с другими артефактами, вызывая порой очень странные явления. Выглядел артефакт, как небольшой осколок новогодней елочной игрушки.
 Отказываться от подарка сталкер не стал, тем более, что «яйцеголовые» действительно были ему многим обязаны. Еще одним жестом доброжелательности со стороны ученых были запасы пищи, воды и боеприпасов, которыми ученые совершенно бесплатно поделились. 
   Во время завтрака заказчики повили себя престранно, но в своем духе. Они отказались снимать свои скафандры при посторонних, и профессору пришлось выделить им для этого отдельную комнату - подсобку, в которой не было видео камер или посторонних лиц. Сам сталкер остался завтракать вместе с Занудой, в местной столовой.
- Да уж, попутчиков ты себе выбрал престранных, - сказал профессор Иванов, сидя за столиком, напротив Аномалии и потягивая чай из пиалы, на старорусский манер.
- Они меня сами выбрали. И  задали мне обычное вроде бы для меня задание – принести артефакты, но почему-то сами увязались со мной – типа вместе веселей, - сказал сталкер.
- Кстати, сумму мне предложили просто фантастическую. Прямо не вериться, что столько бабла вообще можно собрать в одном месте.
Профессор задумчиво нахмурился.
- А ты знаешь, что за фрукт оказался этот раненый из твоей группы? – спросил профессор. – Мои доктора осматривали его. Это выходец с востока. Араб, наверное. Он очень плохо говорит по-русски и мои ребята чуть ли не на жестах объяснялись с ним.
 Аномалия задумался. Значит, ему не показалось, и он явно слышал чужую речь.
- А ты чего так расстроился? – спросил профессор. – Арабов не любишь, что ли?
- Да перестань, я не расист. В Зоне вообще нет национальностей – все сталкеры, все – братья друг другу, - сказал Аномалия. – Но эти не из наших. Они собираются скоро свалить отсюда на большую землю, вместе с теми игрушками, что я для них надыбал.
- Очень интересно, - вновь нахмурился Иванов. – Скажи, а, что они просили?
- Пару «батареек», «аккумуляторов» и «философский камень», - ответил сталкер.
- Интересно, - сказал ученый. – Из батарейки может получиться отличный проводник ядерных реакций, а «аккумулятор» послужит самым мощным источником энергии. С помощью «философского камня» можно создать золота для покупки оружия, или частей для атомной бомбы. Или же попытаться трансмутировать эти артефакты с помощью него. По одной из моих теорий, такая реакция вызовет взрыв, сравнимый с мощью соприкосновений вещества и антивещества. Короче  рванет – Гваделупу смоет.
- Да ладно тебе, - отмахнулся от него сталкер. – Может они просто мирные арабские исследователи, тайно пробравшиеся в Зону для…
  Дальше сталкер не продолжил, поняв, как банально звучат его слова.      
Тут в столовую вошел Мечтатель со своими людьми. Они вновь были в защитных костюмах.
- Мы готовы, сталкер, пора отправляться в путь, - сообщил Мечтатель.
Аномалия посмотрел на профессора и, не говоря ни слова, протянул ему руку. Ученый пожал ее.
  Попрощавшись с профессором, Аномалия со своей группой вновь отправились в путь. За пределами лабораторных стен царило утро. Было ровно семь часов. Небо было не таким пасмурным, как всегда. Было видно даже поднимающееся в небесный свод утреннее солнце.
  Покинув лабораторный  комплекс и оказавшись на холме, они немного остановились, полюбовавшись видом  утреннего Янтаря. Вдалеке, над водами  пересохшего озера, превратившегося в болото, стелился молочно-белой дымкой, туман. Судя по молчанию системы безопасности станции, в ближайших окрестностях не было ни монстров, ни зомби. Это обнадеживало.
  Постояв немного, Аномалия снова повел заказчиков в обратный путь.

                *             *               *

  Болото миновали быстро, даже ни разу не встретив никого на пути. Вскоре они вышли на Росток, но совсем в другом  месте, не в том, где они проходили в прошлый раз. В Зоне опасно было возвращаться по своим следам, ведь за это время все могло измениться, и безопасное место через мгновение могло стать самым опасным в округе.
   В полдень, пройдя примерно половину пути  до базы «Долга», заказчики попросили Аномалию устроить привал. По-мнению сталкера они не выглядели усталыми, но заказчики мотивировали это тем, что их пострадавшему другу противопоказаны сильные физические нагрузки.
   Выбрав для привала большой ангар, они расположились на отдых прямо, на голой земле.
Сталкер продолжил наблюдение за заказчиками, которые почему-то  вели себя страннее прежнего. Скучковавшись у самого входа в ангар они начали что-то громко между собой обсуждать. В обсуждениях они пользовались не только русским, но и тем самым иностранным диалектом, который он слышал сутками позже.
  Они говорили так громко, что сталкер просто не мог их не слышать. Такая резкая смена поведения не могла не насторожить.
« Они что-то затевают!»: тревожно думал Аномалия, глядя на своих закачиков. «Не будь я сталкером, если они решили пойти со мной чисто из гуманных интересов!»
 Внезапно их разговор смолк также неожиданно, как и начался.
- Привал окончен, - послышался металлический голос Мечтателя.
Сталкер встал и направился к выходу из ангара, чтобы вести их до самой базы «Долга». Внезапно Мечтатель и его люди, преградили ему путь.
- Привал окончен для нас, не для тебя, - сказал Мечтатель.
Еще мгновение и в грудь Аномалии были направлены три ствола автоматов  G-36.
- В чем дело? – не понял сталкер, останавливаясь.
- В том сталкер, что ты никуда не пойдешь, - объяснил положение дел Мечтатель. – Ты останешься здесь с пулями в теле, пока твои останки не сожрут какие-нибудь местные твари.      
- И это ваша благодарность за все, что я для вас сделал? – удивленно, даже искренне обидевшись, спросил сталкер.
- Это сделал бы любой другой сталкер на твоем месте, - спокойно ответил Мечтатель. – Но ты прав. Ты много раз за это короткое время, спас наши жизни. За это ты заслужил право узнать, кто мы такие.
- Я уже догадываюсь, - спокойно сказал Аномалия.
- Неужели? – деланно удивился Мечтатель.
- Да. Вы террористы, вздумавшие сделать из артефактов очередную мощную хлопушку, чтобы пугать весь цивилизованный мир, - выразил свое предположение сталкер.
- Глупо. Но, что еще можно было ожидать от такого недалекого мужика, как ты, - разочарованно сказал лидер заказчиков. – Но в одном ты прав. Мы люди, которых некоторые называют террористами. Но артефакты, что ты собрал для  нас, послужат иной цели.
- Дайте угадаю – свободе и равенству во всем мире. Я прав? – иронично сказал сталкер.
- Напрасно иронизируешь. Один наш ученый рассчитал такую комбинацию использования этих артефактов, что использовав ее можно создать из обычного пространства точно такую же Зону, которая образовалась здесь у вас, - сказал Мечтатель. – Подумай, сталкер. Десятки новых Зон по всему миру – лучше оружия не придумаешь. Наши враги падут от раковой опухали, которую мы создадим у них. А мы – избранные будем вкушать плоды цивилизации и со временем, сможем, вырезать эти опухали. Не будет больше тиранов-демократов, вроде американцев, не будет мировых жандармов. Наступит рай для простых людей всех национальностей.   
  Аномалия оторопел. На миг он представил, как по городам таким, как Киев, как Москва, ходят толпами зомби, прогуливаются стаи снорков и шастают, банды мародеров. Его замутило от такого видения.
- Вы просто кучка психов, как и все террористы, кем бы они ни были, - сказал сталкер.
- А я и не ждал от тебя понимания, - равнодушно сказал лидер террористов. – Как бы то ни было. Спасибо, что хорошо выполнил наши требования, но лишние свидетели нам не нужны. Так, что …
Все троя демонстративно передернули затворы автоматов.
- Подождите, - сказал сталкер, поднимая руки. – У меня есть еще одна очень ценная вещь, которая вам очень пригодится. Невероятно редкий артефакт, может, вы еще больше новых Зон создадите с его помощью. Он у меня в контейнере. Я покажу…
- Ты сначала автомат свой брось на землю, и пистолеты побросай, - властно сказал Мечтатель.
- Как скажите, как скажите, - сказал сталкер, выполняя приказ.
- Показывай, свой артефакт, - сказал Мечтатель. – Только без фокусов.
Аномалия осторожно снял с бедра свой контейнер, открыл его и извлек оттуда меленькую безделушку, похожую на небольшой осколок новогодней елочной игрушки синего цвета. Взяв артефакт в руки, и отбросив пустой контейнер в сторону, сталкер демонстративно положил его на ладонь и показал террористам.
- Артефакт совершенно безопасен, - сказал сталкер. – Видите, я держу его в руках.
- Как он называется? – спросил Мечтатель, глядя на не вызывающий доверия, предмет.
- «Синяя птица», - соврал Аномалия. – Стоит кучу бабок.
- Кидай артефакт мне, - приказал Мечтатель.
Не став спорить, сталкер выполнил приказ Мечтателя.
Лидер террористов ловко поймал артефакт и, положив его на ладонь, начал внимательно рассматривать.
- Странно, такая мелочь и …, - не успев договорить, Мечтатель, вдруг согнувшись пополам, упал на землю, выронив «осколок неба».
 Его товарищи решили, было тут же покончить со сталкером, как вдруг, в точности повторили все действия своего лидера.
 Несколько секунд они лежали не подвижно, потом дико закричали. Их защитные комбинезоны ни с того не с  всего задымились, словно их поместили в микроволновую печь. Еще через мгновения крики террористов переросли в дикий визг, а стекла на их шлемах взорвались изнутри, выпуская наружу столбы пламени и едкого, удушливого дыма. Наступила тишина.
  Очертания человеческих тел в скафандрах, спаленных изнутри, пропали и со стороны, казалось, что на земле лежат три пустых, испорченных защитных комбинезона «Сева».
  Не многие знали, что сочетание  «философского камня» и «осколка неба» образует просто невообразимую трансмутацию. Мысли обладателя легендарного артефакта, способного превращать свинец в золото, становятся реальностью
 вынося все разрушительные намерения наружу. Таким образом,  террористы уничтожили себя сами, с небольшой помощью двух редких артефактов.
- Вот какая на самом деле ваша суть и ваша мечта, - сказал Аномалия, смотря на останки заказчиков. – Огонь и пепел, ничего больше.
 Подобрав свои вещи, валяющиеся на земле, сталкер снова отправился в путь. Впереди предстоял еще долгий разговор с барменом, которому надлежало все объяснить, но это сталкера не волновало. В конце концов, Лысый – умный мужик, поймет.      
  «Принадлежащее  Зоне должно здесь и  остаться, чтобы  чистое небо над большой землей всегда оставалась таковым!»: думал  он, уходя все дальше и дальше.


   
 
 


Рецензии