Химера

  Лес был безмятежно спокоен. Высокие хвойные деревья перемежались с совсем еще молодыми лиственными. Ветра не было, все замерло – каждый листочек, каждая веточка. Сквозь кроны деревьев проглядывало серое, затянутое свинцовыми тучами небо. Где-то неподалеку хрустнула сухая ветка. Затем прошуршала трава, словно по ней протащили мокрый канат. Меж кустов скользнуло большое гибкое тело, покрытое короткой шерстью темно-фиолетового окраса. Изогнувшись, как пантера, на мягкую подстилку из опавших листьев и хвойных иголок грациозно опустилась Химера. Осмотревшись по сторонам и не обнаружив никого, способного нарушить ее покой, самое опасное порождение Зоны гордо выгнуло спину и блаженно заурчало.
  «Никто не осмеливается зайти на мою территорию вот уже много выбросов подряд! – радовалась Химера. – Все, кто пытался, остались здесь навсегда. Людишки, конечно, еще попадаются, в основном новички, но все они заранее обречены». Подняв трубой длинный пушистый хвост, хозяйка пошла гордо осматривать свои владения. Ее территория составляла немногим больше нескольких квадратных километров и включала в себя солидный участок леса и овражистую местность на Милитари. Среди местных сталкеров это место получило название Низина смерти, туда предпочитали не соваться.
Остановившись у высокой толстой сосны, Химера высоко подпрыгнула и тяжелыми передними лапами, вооруженными похожими на крючья когтями, уцепилась за ствол. В мгновение ока она оказалась у самой верхушки и с высоты почти пятнадцати метров принялась обозревать окрестности.
«Что это?!» – удивилась хозяйка леса. Ее внимание привлек предмет, лежавший на самой границе ее территории. Этим предметом оказалось человеческое тело. У Химеры было отличное зрение, и она видела, что тело принадлежало одиночке. Серый балахон без опознавательных знаков, рядом – автомат, лицо скрыто прорезиненным капюшоном. Судя по тому, что видимых повреждений не было, смерть наступила недавно, иначе хозяйка давно бы учуяла аппетитный запах гниющей плоти.
  «Совсем распустились! Уж и уважение последнее растеряли…» – ворчала Химера. Моментально спустившись с дерева с грацией восточной красавицы, хозяйка леса помчалась к телу сталкера. Преодолев расстояние почти в полтора километра за пару минут, она остановилась в нескольких шагах от тела и замерла. Сталкер был мертв, это очевидно, хозяйка не слышала биения его сердца. Также не было слышно мыслей. Человеческий мозг молчал. Осторожно склонившись над трупом, Химера лапой сдернула капюшон с лица сталкера. Сдернула и остолбенела. Человек не был похож на тех, кого она видела раньше, – тонкие черты лица, большие глаза, прямой нос и длинные, спадающие на плечи черные волосы. И запах… Он отличался от того, что обычно исходит от бродяг Зоны. Что-то было не так.
«Это человеческая самка! – догадалась Химера. – Невероятно, за всю мою жизнь я всего раз видела людей-самок, когда издали наблюдала за лагерем ученых, а сейчас она так близко…»
Внезапно грянул гром и поднялся ветер, небо быстро начало приобретать розоватый оттенок.
«Не может быть! – поразилась Химера. – До выброса еще целых два дня!»
Собравшись было понестись со всех лап к ближайшей норе или пещере, она вдруг поняла, что ей не успеть. Пещера, в которой хозяйка обычно спасалась от выбросов, была по другую сторону ее владений. В отчаянии она начала было рыть землю в тщетной попытке сделать себе подходящую нору, как вдруг земля затряслась и мир вокруг померк…

***
  Из небытия хозяйка леса вынырнула быстро. Тьма перед глазами сменилась чистым синим небом, по которому проплывали редкие облачка. Химера лежала не двигаясь, боясь пошевелиться, прислушиваясь к происходящему вокруг и в ней самой:
«Я выжила после выброса… Это невозможно!»
Внезапно она ощутила холод. Такого раньше никогда не было. Толстая шкура и густой мех сохраняли тепло даже зимой. Почуяв неладное, хозяйка леса попыталась встать. С первого раза у нее не получилось. Что-то определенно изменилось: Химера больше не чувствовала себя, вернее, чувствовала, но не так, как прежде. Со второй попытки хозяйка леса смогла перевернуться и сесть. И тут она увидела свое тело…
Поначалу ей показалось, что она что-то перепутала. Вместо нормальных задних лап, покрытых красивой лоснящейся темно-фиолетовой шерстью, которой она всегда гордилась, были отвратительные голые человеческие ноги. Она осмотрела себя целиком: все тело было точно таким же голым, как и ноги. Грудь была непривычно большой, двумя упругими шарами выдающейся вперед. Волосы были точно такими же, как и у той мертвой девушки, которую она нашла до выброса.
Все еще не веря в происходящее, Химера еще раз попыталась подняться, но не рассчитала силы и подпрыгнула на два метра вверх, приземлившись на ноги. Ее зашатало. Чуть не потеряв равновесие, Химера смогла удержаться на ногах, привыкая к новому телу. Она посмотрела по сторонам в поисках мертвой девушки-сталкера. Тела нигде не было, только автомат, старенький АК-74, одиноко лежащий на траве, напоминал о том, что девушка когда-то была здесь.
– А-а-а-а! – в отчаянии закричала Химера. Даже крик – и тот разочаровал хозяйку леса. Вместо преисполненного величием и силой мощного рыка раздался неприятный тонкий визг, от которого Химеру чуть не вывернуло наизнанку.
«Мама Зона, что же ты со мной сделала?!» – послала Химера телепатический сигнал в пустоту. Ответом была тишина.
Внезапно где-то в глубине ее сознания раздались человеческие голоса. Мужские. Химера поняла – приближаются люди. Голоса были слышны с севера: кто-то обнаглел настолько, что открыто шел на ее территорию со стороны старых военных складов. Их было не меньше десяти человек, возможно, больше, точно хозяйка леса сказать не могла – человеческое тело сильно ослабляло пси-способности. В своем нормальном состоянии Химера либо напала бы на группу сходу, чтобы ошеломить и, не давая опомниться, перебить всех, либо спряталась бы в лесу, чтобы под прикрытием деревьев уничтожить всех по одному. Сейчас она была в нерешительности. С одной стороны, можно было нападать, но с другой, она не знала возможностей своего нового тела. Поэтому, когда из-за пригорка показался отряд мародеров, Химера просто осталась на месте, с любопытством следя за людьми. Их и правда было десять. Все, кроме двоих, были в черных кожаных куртках с капюшонами, у всех было оружие. Впереди шел пахан в длинном коричневом прорезиненном плаще, в руках у него был американский автомат «Гюрза». Еще одним не вписывавшимся в общую картину человеком был пленный сталкер, который со связанными за спиной руками шел позади группы под контролем одного из мародеров. Он был сильно избит и, по всему видно, изможден.
Завидев голую девушку посреди дикого леса Зоны отчуждения, мародеры сначала стали как вкопанные, разинув рты, потом быстро пришли в себя.
– Опа! – заорал главарь. – Вы посмотрите, кого нам Зона подарила!
Бандиты отозвались дружным свистом и улюлюканьем.
Химера прислушалась к их мыслям. Все они были неприятными и колкими, словно пчелиные укусы. В них преобладали похоть и ненависть. Причем похоть они испытывали к ней, а ненавидели друг друга.
Бандиты стали обступать девушку, чтобы она никуда не смогла деться, а вперед вышел главарь.
– Пацаны, чур я первый, потом она ваша! – прогундосил пахан.
Подойдя вплотную к Химере, он посмотрел ей в глаза и немного смутился, не найдя в них ни страха, ни ярости, никаких эмоций. Девушка просто молча смотрела на него с таким спокойным видом, будто находилась сейчас не в Зоне, а у себя дома в ванной.
– Да ты у нас не из пугливых, – осклабился пахан. – Тащусь от таких.
Он попытался привлечь девушку к себе, но его руки не дошли до цели. Девушка перехватила их с силой Арнольда Шварценеггера. Пахан попытался вырваться, но его словно бы клещами держали. Дальше произошло то, от чего у бандитов пропал дар речи, – главарь их банды, грозный бандит по прозвищу Череп, взлетел в воздух и, описав правильную дугу, улетел на пригорок, из-за которого они мгновение назад вышли.
Несколько секунд мародеры стояли в нерешительности. Они тупо смотрели на девушку, та смотрела на них. Но вскоре их нервы не выдержали.
– Лупите ее, пацаны! – крикнул один из бандюков.
«Пацаны» вскинули оружие. У кого были пистолеты, у кого обрезы – все начали стрелять.
«Вот опять. Людишки в своем репертуаре», – проворчала Химера.
Резко подпрыгнув и несколько раз крутанувшись в воздухе, она приземлилась точно в гуще бандитов. Дальше последовали ряд едва уловимых глазу стороннего наблюдателя телодвижений, звуки ударов, треск ломающихся костей и предсмертные хрипы бандитов. Через пару секунд все было закончено. Бандиты лежали переломанной кучкой у ног хрупкой на вид девушки.
Почувствовав на себе чей-то взгляд, Химера оглянулась, готовая в очередной раз наказать наглецов, вторгшихся на ее землю. На нее смотрел сталкер. Он стоял метрах в десяти от поля брани и все это время наблюдал за ней.
Химера прислушалась к мыслям человека – они отличались от мыслей убитых ею бандитов. В них не было ненависти и похоти, было только удивление и восхищение.
– Кто ты? – спросил ее сталкер.
С минуту она смотрела на него, затем ответила:
– Я Химера.
– Прозвище соответствует сути, – улыбнулся сталкер.
«Это уж точно», – подумала она.
– Я Технарь, – сказал сталкер. – Приятно познакомиться.
Химера неопределенно кивнула.
– Слушай, у них наверняка есть ножи, нужно развязать веревки, – показал сталкер на трупы.
Химера взяла его за запястья и резко рванула в стороны. Веревки с сухим треском лопнули. Технарь присвистнул.
– Откуда же ты такая взялась?
– Из Зоны, – коротко ответила она.
– Понятно, что не из оперного театра. А все-таки?
Химера молчала.
– Ну ладно, не хочешь говорить – твое дело. Хотя бы прикройся тогда, в Зоне женщин немного, не надо смущать честной народ и меня в том числе.
Хозяйка леса решила, что совет весьма дельный, тем более что новое тело явно не было приспособлено для ходьбы голышом по Зоне. Сняв плащ с убитого пахана, она нехотя набросила его на себя.
– Я бы еще посоветовал обуться, – сказал сталкер, внимательно наблюдая за девушкой.
Посмотрев на него и его обувь, Химера перевела взгляд на мертвого главаря бандитов. На том были тяжелые черные армейские ботинки. Недолго думая она попыталась снять их. Первая попытка окончилась неудачей – ботинки, несмотря на колоссальные усилия, не желали отделяться от ноги их обладателя. Тогда девушка обратила внимание на странные туго завязанные веревочки. Потянув за торчащие концы, она смогла их развязать, и ботинки снялись без особого труда. Химера обулась и даже догадалась завязать шнурки. Когда с обувью было покончено, она поднялась и сделала пару шагов. Несмотря на то что ботинки были размера на два больше, в них было гораздо удобней, чем босиком.
– Так-то лучше, – сказал Технарь. – Если не хочешь говорить о себе, расскажу я, ты же все равно мне жизнь спасла. Я механик из группировки «Чистое небо», меня захватили мародеры во время одного из рейдов на Болотах. Уверен, они вели меня на свою базу, чтобы потом запросить выкуп. Так что не только я обязан тебе жизнью, но и моя группировка теперь должна тебе.
«Спасла жизнь, – повторила про себя Химера. – Никогда раньше не было такого. Взяла жизнь, забрала себе, ради еды, ради развлечения, и больше ничего. Что же со мной происходит?»
– Знаешь безопасный путь на Болота отсюда? – спросил Технарь.
Химера кивнула.
– Покажешь?
– Покажу, – сказала хозяйка леса.
Сталкер подобрал у убитого бандита пистолет, старенький ПМ, проверил наличие в обойме патронов и засунул его за пояс. За спиной одного из трупов нашел рюкзак. В нем оказалось негусто – две банки тушенки, бутылка водки, пара бинтов и кусок заплесневелого хлеба. Закинув рюкзак за спину, Технарь осмотрелся вокруг в поисках еще чего-нибудь существенного. Его взгляд привлек АК-74, бесхозно валявшийся на траве. Сталкер поднял его и хотел было тоже повесить на плечо, но Химера одарила его таким взглядом, что тому стало не по себе.
– Твой? – спросил он.
Девушка кивнула.
Технарь бросил ей автомат, Химера легко поймала его на лету. Не зная, что делать дальше с человеческой погремушкой, часто не дававшей ей покоя в прошлом, она, следуя примеру Технаря, перекинула ремень через плечо и завернула оружие за спину.
– Ну что, пошли? – спросил сталкер.
Девушка кивнула.
– Куда идти?
– Следуй за мной, – приказала девушка, и они направились на юго-восток.
***
К вечеру они прошли через все Милитари и оказались на границе района. Дальше был путь на Свалку, а оттуда – на Болота. За все время пути им не встретилась ни одна живая душа. Также не задержали их и аномалии – девушка обладала невероятным чутьем и за километр знала, в каком месте притаился очередной сюрприз Зоны.
Выйдя на опушку леса, Химера остановилась.
– Дальше я не пойду, – заявила она. – Прямо – путь на Свалку. Остерегайся мародеров и осторожно пробирайся на юго-восток, там будет путь на Болота.
– Понятно, – приглушенно сказал Технарь.
Химера ощутила в сталкере наплыв странных эмоций. Здесь были и тоска, и разочарование. Главное – она явно почувствовала, что Технарю жаль расставаться с ней. Такого чувства к ней еще никто никогда не испытывал.
– Слушай, а давай напоследок устроим привал, – сказал сталкер. – Я утомился за день, да и ты давно ничего не ела.
– Хорошо, – согласилась Химера.
Они уселись прямо на траве, сталкер снял рюкзак и достал оттуда две банки тушенки.
– Костер сейчас лучше не разводить, – сказал он. – Вечером на Милитари полным-полно разных монстров, и некоторых из них огонь очень даже привлекает.
– Хорошо, – уж Химера-то прекрасно понимала слова сталкера. Она не любила огня, но и не боялась. Не раз люди, пытаясь спастись, старались им отпугивать ее, хотя это никогда не помогало.
Армейским ножом с широким лезвием сталкер открыл одну банку и протянул ее Химере, потом открыл другую – себе. Порывшись в бандитском рюкзаке, он обнаружил десять маленьких пластиковых ложек, завернутых в полиэтиленовый пакет. Снабдив Химеру столовым прибором, сталкер принялся за еду.
«И это едят люди?!» – подумала Химера, с сомнением наблюдая за Технарем, ловко орудующим пластиковой ложкой.
Копируя сталкера, Химера осторожно подцепила крупный мясной комочек и положила в рот. К большому удивлению хозяйки леса, пища ей понравилась, и сразу проснулось зверское чувство голода, дремавшее в ней целый день. Отбросив в сторону нелепый предмет, она принялась есть прямо из банки. Технарь с открытым ртом наблюдал за этой сценой, и когда ее банка опустела, предложил ей свою. На вторую банку ушло от силы секунд двадцать. Отбросив в сторону опустевшую посуду, девушка громко рыгнула.
– Ты, наверное, не ела целую вечность, – подшутил сталкер.
Девушка впервые за весь день улыбнулась.
Конечно, чтобы утолить зверский голод, Химере требовалось гораздо больше, но приятная теплота внутри все же возникла. Будь она в своем прежнем теле, сейчас довольно бы заурчала, но в этом обличии была способна лишь на довольную улыбку.
– Слушай, а пойдем со мной, – сказал Технарь.
Девушка непонимающе уставилась на него.
– На базу ЧН, – пояснил сталкер. – Я видел тебя в бою, видел, как ты умело чуешь аномалии за версту, и готов сказать от имени своей группировки: такие, как ты, нам нужны. Даже очень нужны, ты понимаешь?
«Еще бы!» – горделиво подумала хозяйка леса. Никогда прежде с ней не бывало ничего подобного. Химеры – одиночки по своей натуре и даже с сородичами предпочитают не контачить, ревностно охраняя свои владения, а тут такое… С одной стороны, предложение человека показалось ей оскорбительным, с другой, она теперь тоже человек, хотя бы внешне, и никуда ей от этого не уйти. По крайней мере, пока, и она понимала это.
– Не пойду – я одиночка, – сказала девушка.
– Я тебя понимаю, – сказал Технарь. – Сам был таким, но потом жизнь доказала, что вместе лучше, чем порознь. Особенно здесь, где почти никому нельзя доверять.
Химера молчала, обдумывая слова человека. В ее мире никогда не существовало слова «доверие». Да по-другому и быть не могло: кому может довериться хищник в суровой экосистеме Зоны?
– Да и потом, награду свою забрать надо, – подмигнул ей сталкер.
– Что такое «доверие»? – спросила девушка.
Сталкер ошарашенно покачал головой. «Ой, как все запущено!» – подумал он.
– Ну, доверие – это когда ты можешь быть уверенным, что твой друг прикроет твою спину, поможет в случае опасности, – пояснил Технарь. – Чувство спокойствия, ощущение, что ты не один, что тебя не оставят на произвол судьбы.
В какой-то момент Химера увидела мыслеобраз сталкера – то, что он понимает под этим странным словом «доверие». Образ был настолько ярким и теплым, что она даже немного расслабилась, впервые за весь день. Те чувства, которые испытывал сталкер к своей группировке, к людям, которых называл друзьями, грели ее, словно костер – продрогшего, пришедшего с мороза путника. Никогда в жизни хозяйка леса не чувствовала ничего подобного, и ей очень захотелось, чтобы этот человек стал для нее другом и испытал к ней точно такие же чувства, как и к своим сослуживцам.
– Так что мое предложение остается в силе, – сказал Технарь. – Ты подумай получше, сразу не руби с плеча.
– Хорошо, – впервые за весь день Химера тепло посмотрела на человека. Сталкер улыбнулся в ответ. Внутри у хозяйки леса проснулись неведомые ранее чувства, как вдруг они исчезли. На их место, холодным вихрем ворвавшись в теплую комнату, пришло до боли знакомое ей видение – жесткий расчет и жажда крови.
– Что такое? – спросил сталкер, заметив, как улыбка спала с уст девушки.
– Рядом химера, – прошептала она.
Девушка явственно чувствовала приближение своего сородича и прекрасно знала, что тот тоже учуял их, а значит, неминуема смертельная схватка.
Сталкер поднялся и выхватил из-за пояса ПМ.
– Большая она? – спросил Технарь, озираясь по сторонам.
– Матерый самец. Приближается с нашего направления, очевидно, давно уже идет по нашему следу.
– От химеры так просто не отобьешься, – сказал Технарь. – Может, убежим?
Хозяйка леса повернулась к человеку и бросила ему автомат. Сталкер поймал его и непонимающе уставился на нее.
– Беги. Ты можешь спастись, если уйдешь прямо сейчас, – он заметил только меня.
– Чтобы бросить тебя одну? – удивился сталкер. – Ну уж нет.
Химера внимательно посмотрела на человека. Сейчас он чувствовал к ней почти то же самое, что и к своим друзьям по группировке, но с одним отличием, которого Химера пока не могла понять.
Внезапно меж деревьев мелькнула черная тень, словно кто-то вылил в сторону ведро чернил. Сталкер дал очередь из автомата, но промахнулся. Матерый хищник поднырнул под пули и, словно лавина, обрушился на Химеру. Девушка была готова к такому финту – сама не раз делала подобные фокусы – и встретила его ударом ноги в тяжелом ботинке. Хищник, не ожидавший такой силы от человека, отлетел в сторону, но, крутанувшись в воздухе, приземлился на все четыре лапы. Девушка ринулась на него и собралась было вновь ударить монстра ногой, но на этот раз хищник был более подготовлен. Ловко увернувшись от удара, он резко прыгнул и корпусом сбил хозяйку леса с ног. Склонившись над ней, монстр уже было занес мощную лапу, которой с одного удара мог завалить кровососа, как вдруг снова раздались выстрелы и в спину ему вонзился огненный дождь.
Яростно заревев, химер развернулся к человеку. Темная кровь сочилась по спине зверя, но это нисколько не останавливало его. Технарь палил длинными очередями, решетя монстра, но вскоре вместо грохота выстрелов послышалось глухое лязганье бойка о металл пустого магазина. С диким рыком самец химеры кинулся в новую атаку. Технарь отбросил в сторону ставший бесполезным автомат и потянулся за пистолетом, но не успел. Тяжелая громада зверя обрушилась на него.
Лес огласил человеческий крик. Сталкер лежал не двигаясь, тяжело дыша, защитный комбинезон на груди был вспорот, через него сочилась кровь. Монстр склонился над человеком и потянулся к его шее, чтобы легким движением могучих челюстей добить жертву, как вдруг сзади на него прыгнула хозяйка леса. Повиснув на шее монстра, она принялась душить его изо всех своих сил. Зверь начал брыкаться и метаться из стороны в сторону, пытаясь сбросить с себя опасную наездницу, но Химера не собиралась ослаблять хватку.
– Умри! – хозяйка леса изо всех повернула голову монстра на триста шестьдесят градусов. Раздался треск ломающихся костей, и тело ее бывшего собрата и самого опасного хищника Зоны обмякло.
Разобравшись с монстром, девушка подбежала к раненому сталкеру. Технарь тяжело дышал, его лоб покрылся испариной, он успел потерять много крови.
– Ну вот, похоже, ты одна пойдешь на Болота, – прохрипел сталкер. – А меня ждет совсем другая дорога…
Химера молча смотрела на него. Впервые в жизни она вдруг ощутила сильную, переполняющую душу тоску – первый раз она тосковала по человеку.
– Я поняла, что значит «доверие», – сказала девушка.
Сталкер сделал над собой усилие и улыбнулся. Это было последним, что он сделал в жизни. Его взор потух, а на неподвижном лице навечно застыла улыбка.
Химера удивленно смотрела на мертвое тело, словно бы видела такое в первый раз. Ей почему-то не верилось, что подобное вообще может происходить. Буря непонятных, но сильных чувств поднялась в ней. Химера тоскливо завыла, хотя человеческое тело передало лишь крик.
Напрягшись изо всех сил, Химера телепатически обратилась к Зоне:
«Мама Зона, умоляю, забери мою нелепую, никчемную жизнь и дай ее этому человеку!»
Поначалу ничего не происходило, но вскоре тучи стали сгущаться. Химера с надеждой взглянула вверх – и Зона услышала ее: сверкнула яркая вспышка, и мощная стрела молнии обрушилась точно в смотрящую в небо хозяйку леса.
***
Технарь открыл глаза. Над ним было чистое утреннее небо, его волосами приятно играл легкий ветерок. Первым делом сталкер уставился на свою грудь – защитный комбинезон по-прежнему был порван, но крови он не обнаружил, да и чувствовал себя прекрасно. Поднявшись, он осмотрелся в поисках Химеры, но девушки нигде не было…


Рецензии