Дроу живучий

ПРЕДУПРЕЖДЕНИЕ: Данное произведение содержит описание нетрадиционных отношений между мужчинами. По-простому, это яой/слеш/гомоэротика, выбирайте то слово, которое Вам ближе и понятнее. Кого это нервирует, не читайте. Вас предупредили, претензии по поводу жанра не принимаются.

Название: "Дроу живучий"
Автор: Hell aka Alexiel
Бета: Алексеевна Екатерина www.diary.ru/member/?1314546
Рейтинг: НЦ-17 авторский
Жанр: фэнтези, юмор, романс
Размер: Макси
Статус: Закончено
Саммари: История простого русского парня попавшего в большие и крайне оригинальные неприятности. Мало того что умер (хотя и этого уже позаглаза) так еще и на тот свет не попал! А попал в дурдом какой-то...
Размещение: Только с моего разрешения, иначе прокляну

Пролог

   Здравствуйте, меня зовут Максим Белов. Мне 19 лет. Живу я в городе Кемерово и учусь в КемГУ на химфаке. Блин, чувствую себя, как будто в обществе анонимных алкоголиков представляюсь....
   Короче, на улице весна, май месяц! Если кто не знает, в Сибири это один из самых теплых месяцев, ибо в июне могут быть и заморозки, июль обычно дождлив, а август - это уже осень. Вот мы с одногруппниками и собрались рвануть на выходных на природу, шашлычки пожарить. Зачетная неделя скоро, но мы решили забить и не париться. Солнышко надо ловить, пока оно есть! А то можно ведь и не успеть. Собралось нас 11 человек, почти вся группа и пара парней наших девчонок. В отличие от большинства, наша ячейка универа живет дружно. Регулярно вместе отмечаем праздники, дни рождения и просто банальные пьянки. Основной контингент у нас женский. Всего-то парней друг Андрюха, да я. Остальные девчонки. Стандартный расклад. Зато нас ценят!
   Затарились мы основательно, десять килограмм мяса, нарезки, колбаса, овощи, соусы там всякие, шоколадки... Ну, да! Я люблю пожрать! А чего вы хотели. Я парень крупный, блондин метр девяносто ростом, занимаюсь штангой и регулярно посещаю спортзал. Соки там, винца и пива взяли. Куда ж без этого!
   Загрузились в две машины со скрипом. Не рассчитаны импортные машинки на широкую русскую натуру, не рассчитаны. Но мы влезли! Мангал, жрачка, магнитофон, люди. Все вошло, всех впихнули!
   Права в нашей компании были у Андрюхи - одногрупника, - и Сереги, парня Дашки. Ему было двадцать два года, он уже закончил юрфак и по этой причине считал себя мега-крутым. Ну-ну. Хлюпик. Это я не со злости, а констатирую факты. Росту он маленького, мне до подбородка, телосложения хиленького, ручки-ножки тоненькие. Ну, вы меня поняли. Но Дашке нравится, так что флаг ему в руки.
   Отправились мы в деревню Старочервово. Там у родителей Катюхи была дача. Далековато от города, конечно, час с лишним пилить, но зато природа! Река, сосновый лес, клещи! Романтика, одним словом! Доехали без приключений. Менты, как ни странно, нам не встретились, несмотря на то, что была суббота - утро. Наверное, собрали дань еще вчера, а сегодня блаженно почивают на лаврах.
   Быстренько выгрузившись, мы направились на берег. Вот чем мне старые черви нравятся, так это тем, что сюда ездят одни и те же люди, и они за собой убирают! А то, вот Журавли, Журавлево, деревня под Кемерово, туда ездит, считай, весь город отдыхать. Ну и срач там! Ужас. Слова только матерные, и те трехэтажные. Как будто на помойку приезжаешь. Насрут и не уберут за собой. Будто бы не они же туда потом вернутся, и не сами же будут вопить: "Ах, засрали! Ах, кошмар!" Уроды.
   Так вот. Пришли на берег, разложились, развернули подстилки, мангал водрузили. Кр-р-расота, мать вашу! Природа, мясо, пиво и девчонки (что ж там скрывать) - что может быть лучше? Герлы наши с визгами разбежались по берегу. Проверять воду и собирать первые цветочки.
   Вода оказалась холодной, кто бы сомневался, а цветы - одуванчики.
   - Макс! Как там мясо?
   О, это Катюха объявилась. Мы с ней вроде как дружим. Правда, непонятно так. Гулять гуляем, а дальше поцелуев она меня не пускает. Обидно. Она у меня красивая. Худенькая блондинка с ярко-голубыми глазами и пухленьким губками. Мммм.
   - Да, жарится еще, чего ему будет!
   Это я ору в ответ, ибо Катюха стоит на берегу, довольно далеко от меня.
   - Вам помочь? - опять орет.
   - Да не, не надо!
   А чего их раньше времени напрягать. Вот надо будет назад собираться, вот тогда и подключатся. Посуду там помыть, вещи упаковать. Ну, а шашлыки - это мужское дело!
   Андрюха развалился звездой на покрывале.
   - Какой же кайф! Век бы лежал, - говорит он, со счастливой улыбкой глядя в голубое небо.
   - Ага. А щяс еще и пожрем хорошенько!
   - Макс, вечно ты о еде, - морщится друг.
   А я виноват, что всегда голодный? У меня молодой, растущий организм, между прочим! Настя, пухленькая брюнетка в солнцезащитных очках и джинсовом комбинезоне, совесть нашей группы, тихо хихикает.
   - Андрей, ты не прав. Он еще о питие и о девчонках!
   Язва. Я насупился и молча сосредоточился на шашлыках. Они уже подрумянились и начали испускать аппетитный запах, который поплыл по берегу. Наша разношерстная компания начала подтягиваться к мангалу. Овощи и все остальное уже были нарезаны.
   В пластиковых стаканчиках забулькал алкоголь. Я получил свои пол-литра темного пива, не отходя от рабочего места. Не люблю вино, у меня с него изжога. С мяса на угли капал жир, и постоянно приходилось поливать их водой с уксусом, чтоб не подгорело. Ням-ням.
   Спустя некоторое время и литр пива, и мясо было готово, а настроение компании поднялось на отметку - зашибись, как все здорово!
   Я, с шашлыками наперевес, перебрался к нашему импровизированному столу.
   И понеслось веселье! Вино и пиво лилось рекой, еды было полно. Вечер наступил незаметно.
   Лежа головой на коленях Катюхи, я разглядывал темнеющее небо. Уже ощутимо похолодало.
   - Эй, народ! У нас кончилось вино! - пьяный голос Ленки, нашей старосты, вырвал меня из объятий нирваны.
   Ее поддержал хор остальных девчонок.
   - Пейте пиво, его полно! - шевелиться не хотелось совершенно.
   - Ну-у-у-у-у-у!!! - Взвыли эти сирены, - ма-а-альчики! Мы же не пьем пи-и-и-иво!
   Эх... пришлось подниматься. Не смотря на то, что были мы изрядно навеселе, поехали в деревенский магазин на машине. За руль сел Сергей, как самый трезвый водитель из двух имеющихся. Меня взяли как эксперта. Спрашиваете, почему? Ну, если я не люблю вино, это же не значит, что я в нем не разбираюсь! Больше не поехал никто, ибо было им лениво. Предатели.
   Дорога была классическая. То есть почти никакая. Ямы, ухабы, рытвины - и все это под слоем воды от недавнего дождя. Но это Сергея не останавливало. Неслись мы с приличной скоростью. Мне стало как-то не по себе.
   - Серый! Помедленнее, нам спешить некуда! - проорал я, перекрикивая шум вопящей во всю мощь магнитолы.
   Сергей как-то истерично рассмеялся.
   - Что, мачо, неужели боишься?
   - Боюсь, епть, мне жить еще хочется!
   И вот тут-то оно и случилось.... Из-за поворота прямо нам навстречу вырулил КамАЗ. Несся он тоже дай бог. Столкновения избежать было нереально, элементарно не успевали... последнее, что я помню - это визг тормозов, отчаянно крутящийся мир и ужасную боль, пронзившую все мое тело. Прежде чем сознание поглотила тьма, я успел услышать чей-то истошный вопль.... похоже, это я кричал... какое же гадство.
   
Глава 1

   Сознание возвращалось толчками... Я плавал в море боли.... Ничего кроме... Мозг не воспринимал больше ничего.... Мама....
   Следующий раз было не так больно, хотя нет, больно... Просто я оказался способен воспринимать что-то еще. Вот, даже мысли посторонние пробегают.... Ка-а-а-ак же меня тошни-и-и-ит....
   Понял, что тогда опять вырубился. Сейчас мне определенно лучше. Я хотя бы ощущаю тело. И оно болит. Везде! Как же мне фигово.... Хотя, наверное, надо поблагодарить кого-то там наверху, что я вообще жив? Спасибо, кто бы ты ни был!!! С меня пузырь... м-м-м-м... чувствую, что опять вырубаюсь....
   Осторожно прислушиваюсь к ощущениям... А почти ничего не болит! Только слабость жуткая. Мир как будто покачивается. Слышал, что пить должно хотеться. Так вот, заявляю официально, не хочется!
   Так. Надо открыть глаза и сказать спасибо... ну, хотя бы добрым докторам! Без них точно не обошлось. В таких авариях просто так не выживают... Мля, а как там Серега?
   Слух улавливает какое-то шебуршение и тихий бубнеж. О чем говорят, понять не могу, но раз говорят, значит, кто-то рядом есть. Логично? Логично. И-и-и-и, раз! Черт... какие веки тяжелые... И-и-и-и, раз, кому говорю! Ресницы, чувствую, дрогнули, но глаза не открылись. Я разозлился. Ну, что это такое? И, раз!!! Кому сказал!!! О, прогресс.
   Смотрю на мир сквозь щелочки. Все как в тумане.... Ничего не могу понять, все так плывет... Глаза начало резать от воздуха, и слезы потекли ручьями. Пытаюсь проморгаться и издаю тихий стон. Неясные тени сразу же начинают двигаться и подплывают ближе.
   - Магистр, он очнулся, - слышу чей-то приглушенный голос.
   Тень приближается, и я понимаю, что чья-то рука ложится на мой лоб.
   - Еще рано. Спите, принц, - это уже другой голос.
   Принц? Это он о чем? Послышалось, наверное.
   Интересно, где мои родители? Наверняка мать извелась уже вся. Спросить, что ли, у этого маги....
   Млин! Оказывается, я опять вырубился. Фак! Достало. Но зато сейчас у меня совсем ничего не болит. Открываю глаза. О! Ноу проблемо! Суперски.
   Оглядываюсь. Мать моя женщина... Где это я???
   Щяс объясню, почему такая реакция. Лежу я в кровати типа траходром классический. С балдахином! Капец. Думал, такое только в кино бывает. Пару минут тупо пялился на это чудо. Потом взгляд скользнул дальше. Комната небольшая, обои, похоже, тканевые, синенькие, с блестящим тиснением... Красиво так.... Не отвлекаюсь. У стены стоит диван. Тоже как в кино! Такой, на кривых ножках и с резными ручками. Сам темно-коричневый - похоже, деревянный, - а обивка белая. Рядом кресло такой же конфигурации. Между ними цветок в кадке. На фикус похож. В том смысле, что зеленый, листья здоровые, и сам высокий.
   Дальше был угол, на стене, которая прямо напротив меня - дверь. Ну.... Обычная такая. Деревянная. По бокам светильники напольные. Дальше. Следующая стена. А тут окно! Судя по размеру штор, большое. Почему понял, что окно? Так подоконник видно! Шторы темно-синие. С той стороны, где окно, рядом с моим ложем (слово-то какое вспомнил!) стоит еще одно кресло. И прикроватная тумбочка. Две. С другой стороны кровати тоже есть.
   Ну, что скажете? Вот и я думаю, что на больничку это мало похоже... даже на VIP-номер. Хотя откуда такая роскошь? Родители у меня оба инженеры-химики. Сами понимаете, какая у них зарплата. Может, меня подобрал какой-нибудь олигарх? Ну, типа, он был за рулем того КамАЗа, или сын его, или брат... в общем, не важно! И воспылал он благородными чуйствами, совестью зовущимися. Угу, сам не верю. Нет у олигархов совести. Тогда что же произошло?
   Помучавшись немножко неизвестностью, я попытался встать. Уф... хоть ничего и не болит, но конечности меня не слушаются. Черт! Чувствую себя черепахой, которую перевернули на спину! Побарахтавшись немного, решил передохнуть. Лежу. Глаза закрыл, руки-ноги раскинул. Красота.
   По ходу, я задремал, так как в себя пришел от тихого покашливания. Кто-то сидел в кресле рядом с кроватью. Я резко повернул голову в ту сторону.
   А... О-о-о-о... Мда....
   Ну, что бы вам сказать... Хочется процитировать строчки из мультика: "А, я сошла с ума. А, я сошла с ум-м-м-а-а-ааа... Какая досада". Вот. Мой случай. Потому что, если это не абсолютно дебильный розыгрыш, то у меня совершенно определенно глюки. Кому надо надомной так стебаться, я не знаю. Особенно учитывая аварию. Остаются только глюки...
   А сидел в кресле эльф. Я таких кучу в РПГшках мочил. Да и играть за них приходилось. Эльф был классический. Волосы длинные - золотисто-рыжие, в высокий хвост забраны, глазищи огромные, фиолетовые (именно что фиолетовые, а не синие или голубые!), черты лица правильные - смазливые. Ну, и уши, естественно. Длинные. Торчат. Телосложение субтильное. Одета эта галлюцинация была в длинную мантию темно-вишневого цвета, такую, как в фильмах про Гарри Поттера показывают. Штанишки на нем еще темные были, и рубашка тоже темная. Сидит. Смотрит....
   У меня вырвался истерический смешок.
   - Здрасте. - Ну, да. Ничего умнее придумать не смог.
   - Здравствуйте, ваше высочество, - ответила галлюцинация, разглаживая складки мантии.
   - Ты белочка? - Мда. Я явно в ударе.
   Эльф поднял брови. Это он, типа, удивился? А уж я-то как удивлен.... Ладно. Спокойно.
   - Мое имя Лиорлилль ллен Аллорам. Я магистр Мальраха.
   Сказал он эту чушь так, как будто что-то очевидное. Угу.
   - Это шутка такая? - в процессе диалога я перевернулся на живот и, отперевшись на локти, внимательно уставился на него.
   Очень правдоподобный глюк, скажу я вам. Может, подойти, пощупать?
   Я не знаю, как на него реагировать. Как реагировать на все ЭТО. Где я? Я не ощущаю ничего необычного. Сознание ясное, воспринимается все очень четко. Если бы меня пичкали наркотой, я бы заметил, правда?
   Постойте....
   В мозгу проскочила совершенно сумасшедшая мысль. Могу оправдаться только тем, что был в аварии. По субъективному мироощущению, не так давно.
   Нет, не может быть. Параллельные миры не существуют. Это все бред фантастов!!! Ведь, правда?
   Видимо, на моем лице что-то такое отразилось, потому что этот Лиоао... кто-то там весь собрался.
   - Ваше высочество, все в порядке. Вам не стоит напрягаться. После того, что с вами произошло, вам еще некоторое время необходим покой.
   - А что со мной произошло? - интересуюсь, подозрительно кося на него.
   - Вы не помните? – Спрашивает, как следователь на допросе. Я только нервно ухмыляюсь.
   - Нет, я-то как раз прекрасно все помню. Но хотелось бы услышать еще одну версию.
   Эльф как-то напрягся весь.
   - Если вы настаиваете, - и замолчал. Он что, надеется, что я не буду настаивать? Ага. Счаз!
   - Слушаю внимательно, - выжидательно смотрю на него. Напряжение внутри такое. Словами не передать.
   Глубоко вздохнув, эльф заговорил:
   - Во время вашей прогулки в горах сошла лавина. Всю вашу группу завалило камнями. Нам чудом удалось Вас найти и вытащить. Если честно, шансов на то, что вы выживите, практически не было, но, благодаря одному древнему ритуалу, нам удалось Вас спасти. Теперь, физически, вы абсолютно здоровы, легкий упадок сил вполне нормален.
   Сказал и смотрит на меня. А я опять не знаю, как реагировать. В голове вакуум. Может, это все же бред? Пытаясь как-то отвлечься и заглушить сосущую пустоту в животе, опустил глаза вниз, на свои руки. Лучше бы я этого не делал.... Из-под рукавов черной курточки торчали белые круженные манжеты, слегка прикрывающие тонкие изящные кисти с длинными пальцами. Это - явно не мое!!! У меня нормальные мужские руки!!! А это что???
   - А здесь есть зеркало? - спрашиваю, слегка заикаясь. Меня немножко так трясет.
   - Ваше высочество, не волнуйтесь, с вами все в порядке. Никаких шрамов не осталось, - пытается успокоить меня эльф. А меня с его слов только еще больше плющит. Поэтому следующая фраза срывается уже с солидной долей истерики в голосе.
   - И все-таки! Я хочу на себя посмотреть!
   Поджав губы, ушастый поднимается из кресла и подходит к моей кровати.
   - Как будет угодно. Я помогу вам дойти. Зеркало есть к ванной.
   Его помощь как нельзя кстати. Самостоятельно встать мне бы вряд ли удалось. Утвердившись ногами на твердой поверхности, цепляюсь за эльфа. Падать мне не хочется. Вниз стараюсь не смотреть, вдруг там что-то неучтенное. Зачем пугаться раньше времени, да ведь? Три ха-ха.
   Так, поддерживаемый под ручку, словно бабулька старая, я доковылял до двери. За ней оказалась еще одна комната - светлая и просторная. Но разглядывать изыски интерьера мне было, мягко говоря, некогда. Эльф потащил меня прямиком к следующей двери. Благо она была недалеко, буквально в паре шагов. Преодолев и эту преграду, мы наконец-то оказались в ванной комнате. Большая такая. С бассейном посередине. Но мое внимание приковало к себе огромное зеркало во всю стену.
   Зажмурившись, я осилил последние шаги. Так. Выдох. Открываю глаза....
   - Аааааааааааааа!!! Да, ...... мать ........ и ......... в ........ вас всех!!! (вырезано цензурой)
   Стоявшего рядом эльфа просто снесло звуковой волной. А теперь я спокойно, без истерик (без истерик, кому сказал!) объясню вам, с чего я так разорался. Помните, я называл Сергея хлюпиком? Так вот, забудьте. По сравнению с тем, что смотрело на меня из зеркала, он как я сам по сравнению с Серым. Там, в зеркале, стоял, слегка покачиваясь, миниатюрный парнишка в черном пижамном костюмчике. Если судить объективно, то фигура у него ничего так, пропорциональная. Длинные ноги, узкая талия, плечи достаточно широкие. Ну, если это определение тут уместно. Физиономия смазливая-а-а-а, капец просто. Как там девчонки говорят, насмотревшись своих дурацких мультиков? Кивай? А, нет, вроде кавай. Точно. Подозреваю, что это именно он. Острый подбородок, тонкие губы, нижняя чуть побольше, прямой нос, глаза огромные... мда... глаза-то сиреневые! Жесть. Брови тоненькие, изогнутые. Волосы черные с отливом в, опять же, сиреневый. Стрижен странно: спереди длиннющая неровная челка, местами до подбородка, местами до кончика носа, сзади коротко. Он чуть поворачивает голову и я офигеваю окончательно. А уши то - острые!!! Не такие длинные, как у этого Лиа, Лао... не важно, аккуратные такие маленькие ушки, но конкретно острые! С нормальными не перепутаешь, даже с бодуна! Ну, как? Заценили размеры подлянки?
   Дрожащим пальцем тыкаю в зеркало и, поворачиваясь к эльфу, спрашиваю:
   - Эт-т-то кто???
   Ушастый все еще трясет головой, отходя от моего бурного выражения эмоций. Смотрит на меня недоуменно.
   -Вы, а что, что-то не так?
   И вот тут меня пробивает на хи-хи. Я просто оседаю на пол от бьющей меня истерики. Как-то разом доходит, что все это взаправду. Что теперь я - это мелкое недоразумение с сиреневыми глазами. Рядом топчется представитель эльфячьего народа, сам я тоже теперь не очень, чтобы человек. И, что самое паршивое, я понимаю, что там, дома, я погиб. Иначе не оказался бы тут, верно?
   В себя я прихожу от того, что меня со всей дури бьют по щекам. Больно! Инстинктивно оскалившись, щелкаю клыками буквально в миллиметрах от отдернутой в самый последний момент руки эльфа. Стоп. Клыками? Ощупывая зубы языком, обнаруживаю, что верхние клыки у меня существенно больше нормы. До вампира не дотягиваю, но тем не менее. Ёпперный теятр.... Что ж я теперь за зверь-то такой, невиданный???
   - Принц, с вами все в порядке? - эльф с беспокойством заглядывает мне в глаза.
   Тяжело вздохнув, решаю поведать ему правду. Раскрыть, так сказать, глаза. Такого шила в мешке все равно не утаить.
   - Я не принц.
   - Простите? - после секундной заминки спрашивает эльф.
   - Прощаю. Я не принц. Меня зовут Максим Белов, я человек, родом из России. Попал в автокатастрофу, очнулся здесь. По-моему, это другой мир.
   Вот так. Четко, коротко и, насколько это возможно в моем состоянии, по существу. А теперь можно и на магистра посмотреть. Мда. Уселся на пол, глазами хлопает....
   
   Лиорлилль ллен Аллорам, чрезвычайно гордился своим званием. Все-таки, самый молодой магистр за всю историю существования Мальраха, королевства светлых эльфов. Лиорлилль едва справил свой двухсотый день рождения, мальчишка. Многие умудренные возрастом маги откровенно противились его назначению. Но талантливый эльф по праву принял высокое звание и прилагающуюся к этому званию ответственность. Уже более трех лет он возглавлял Ковен эльфийских магов.
   К прибытию делегации дроу готовились тщательно и заранее. Еще бы! Наконец-то появилась возможность - а скорее просто желание, - правителей двух великих держав прекратить многовековую вражду. В столицу светлоэльфийского королевства на собственную помолвку прибывал единственный наследник империи Нерксаа. Принц Габриель был совсем молод, и о чем-то большем, нежели помолвка, речи не шло, но даже этот шаг был невероятным достижением.
   Нужно ли объяснять, что охранялся наследник лучше, чем сокровищница гномов?
   Беда пришла, откуда не ждали. Совершая ознакомительную экскурсию по предместьям столицы, отряд с наследником угодил под лавину. Погибли практически все. Чуть живого юношу отыскали и доставили во дворец. Маги рвали на себе волосы от бессилия. Принц стремительно уходил за грань.
   Все могло бы кончится страшной трагедией, повлекшей за собой новый виток кровопролитных войн, но Лиорлилль вовремя вспомнил о древнем ритуале возврата души, позволявшем буквально воскресить умирающего. О нем он узнал давно, еще когда учился в Высшей Академии Магии. Древняя рукопись буквально разваливалась в руках любознательного студента, но это не помешало ему тщательно во всем разобраться. Уж больно необычен был ритуал. Молодой маг никогда не слышал о возможности возврата души в тело. Существовало, правда, там некое предупреждение, но как раз в этом месте рукопись была совершенно уничтожена временем. И вот теперь эти случайные знания пригодились как никогда.
   Проведение многоступенчатого ритуала требовало от его участников полной самоотдачи. Но все двенадцать магов, вызвавшихся участвовать в ритуале, прекрасно осознавали степень нависшей над ними угрозы.
   Все прошло идеально. В лежащее в магической гектограмме изломанное и не подающее уже признаков жизни тело принца была помещена душа, притянутая заклинаниями возврата. Юноша ожил. Оставалось только залечить ужасные физические повреждения.
   Ковен вздохнул свободнее. Конечно, еще оставалась необходимость сообщить Повелителю дроу о произошедшем несчастном случае, но принц был жив. А это главное.
   Прошло не так много времени, всего четыре дня, а юноша был уже практически здоров. Великолепная даже для его расы регенерация и постоянная энергетическая подпитка, стимулирующая процесс заживления. Вот рецепт здоровья любого дроу.
   Члены совета Мальраха как раз толпились в спальне принца, шепотом обсуждая его состояние, когда лежащий на кровати юноша первый раз пришел в сознание. Его глухой стон привлек всеобщее внимание.
   - Магистр, он очнулся, - советник Финарааль среагировал первым.
   Лиорлилль подошел к краю кровати. При взгляде на хрупкую фигурку принца, укутанную по пояс в черное шелковое покрывало, сжималось сердце. Восковая бледность лица подчеркивала глубокие тени, залегшие под глазами. Еще недавно задорно сверкавшие, сейчас они были подернуты влажной мутью.
   Магистр положил руку на холодный лоб юноши, посылая через ладонь заряд энергии и тем самым усыпляя.
   - Еще рано. Спите, принц, - ласково прошептал он.
   Сиреневые глаза послушно закрылись, и мальчик погрузился в глубокий целительный сон.
   Лиорлилль пришел на следующий день, по его расчетам, принц как раз должен был очнуться. Бесшумно проскользнув в спальню, он устроился в кресле, стоящем рядом с кроватью, на которой, раскинувшись, лежал юноша. Видимо, не так давно он пришел в себя и попытался подняться, но сил после перенесенной болезни не хватило. Об этом говорила разворошенная постель и валяющееся на полу одеяло. Магистр приготовился ждать. Любуясь точеным профилем, Лиорлилль в который раз отметил, что принц Габриель нерг Шаарах невероятно красив, даже среди дроу и эльфов он выделялся, как сверкающий алмаз среди речной гальки. Оставалось только посочувствовать, или же позавидовать, тем, на кого будет обращено его внимание. Потому как отказать мальчику было сложно уже сейчас. А что же будет, когда принц вырастет и научится пользоваться своими преимуществами? Задумавшись, магистр упустил момент, когда Габриель пришел в себя.
   Глаза невероятного сиреневого цвета изучающе прошлись по эльфу. Казалось, что он разглядывает магистра с ног до головы в попытке найти какое-нибудь несоответствие. Лиорлилль внутренне поежился под этим взглядом.
   Потом принц как-то отчаянно усмехнулся и поздоровался:
   - Здрасте.
   - Здравствуйте, ваше высочество, - Лиорлилль решил максимально точно следовать букве этикета, мало ли какая блажь может забрести в голову юного наследника.
   Правда, следующая же фраза принца, свела на нет все его усилия.
   - Ты белочка?
   Удивлению эльфа не было предела. Какая связь может быть между ним и пушистым зверьком, любящим орехи? Неужели принц повредился рассудком?
   - Мое имя Лиорлилль ллен Аллорам. Я магистр Мальраха.
   Встретив полный непонимания взгляд, мужчина начал испытывать беспокойство. Сумасшествие наследника империя дроу им не простит, точно так же, как и его смерь. С этим у дроу было строго. Психически неуравновешенных аристократов изолировали от общества.
   - Ваше высочество, все в порядке. Вам не стоит напрягаться. После того, что с вами произошло, вам еще некоторое время необходим покой.
   - А что со мной произошло? - спрашивает с какой-то подозрительностью, будто ожидает подвоха.
   - Вы не помните? - В груди магистра затеплилась надежда, что, возможно, у принца просто потеря памяти. Это было бы совсем не так страшно. Однако следующие слова юноши эту надежду разрушили.
   - Нет, я-то как раз прекрасно все помню. Но хотелось бы услышать еще одну версию.
   Пришлось все рассказать. И про обвал, и про смерть его друзей, и про то, что он чудом выжил. В ходе повествования принц бледнел все больше. В конце он уже просто низко опустил голову. Спрятав лицо за длинной челкой. Внезапно, вздрогнув всем телом, юноша посмотрел на Лиорлилля дикими глазами и потребовал зеркало. На все уговоры, что все с его внешностью в порядке, он отвечал лишь еще более настойчивым требованием предоставить ему возможность себя осмотреть.
   Магистр был вынужден подчиниться. Поджав губы, он подошел к принцу.
   - Как вам будет угодно. Я помогу вам дойти. Зеркало есть к ванной.
   Оказавшись перед вожделенным предметом, юноша долго не решался открыть глаза. Лиорлилль с любопытством за ним наблюдал, ожидая реакции.
   Реакция была просто сногсшибательная. Такого крика и такой ругани  магистр не слышал никогда в своей жизни. Где-то на двадцатой секунде он просто оглох и был вынужден только наблюдать, без звукового сопровождения. А посмотреть было на что. Юноша был в явном шоке, даже ужасе. И без того большие глаза стали просто огромными, мордашка вытянулась и побледнела.
   А потом у принца началась истерика. Он стал дико смеяться. Ноги подогнулись, и он оказался сидящим на полу, но, похоже, этого даже не заметил.
   Пришлось принимать экстренные меры. Несколько звонких пощечин сделали свое дело. Габриель очнулся. Лиорлилль едва успел отдернуть руку. Наследнику явно не понравилось подобное с собой обращение, и он предпринял попытку укусить обидчика. Если учесть, что правящая семья дроу обладала таким неприятным качеством, как ядовитые зубы, самовольничество могло дорого магистру обойтись. Ведь противоядие вырабатывалось самим же дроу. А захочет он спасать агрессора или нет, еще непонятно.
   - Принц, с вами все в порядке? - это был, пожалуй, самый актуальный вопрос на данный момент.
   Тяжело вздохнув, и ковыряя пальчиком паркет, наследник выдает:
   - Я не принц.
   - Простите?
   - Прощаю. Я не принц. Меня зовут Максим Белов, я человек, родом из России. Попал в автокатастрофу, очнулся здесь. По-моему, это другой мир.
   Вот ТАКОГО, Лиорлилль предположить не мог даже в кошмарном сне. Что же делать?

   Сидим. Пялимся друг на дружку. Я жду реакции на мои слова, но пока ушастый тормозит. Завис, что ли?
   - Эй, - пощелкал пальцами у него перед глазами. Типа, реакцию проверяю.
   Сработало! Взгляд стал более осмысленным, сфокусировался на мне.
   - Спокойно. Без паники. Мы сейчас встанем и пойдем в гостиную. Там и поговорим, - говорит короткими рублеными фразами. Это ему так проще или он думает, что я дебил?
   - Ага, - ну, не спорить же мне с ним, правда?
   Чтобы подняться, мне пришлось сначала встать на четвереньки. Мир чего-то так закача-а-ался. Фух, тошнит. Стою. Балансирую на четырех костях... Тут, неведомая сила в лице эльфа поднимает меня за шкирку в воздух. Мда. Теперь я висю как котенок, лапками болтаю, прям нос к носу с магистром. Тот посмотрел на мою физиономию радикально зеленого цвета (я в зеркале разглядел) и только хмыкнул. Недолго думая, подхватил меня на руки и пошел. Я прифигел немножко. Первый раз в жизни меня на руках таскают! Раньше как-то все больше я. Но возражать сейчас сил нет. Мне реально херово. Оттранспортировав мою тушку обратным маршрутом в спальню, уложил на кровать. Так, вроде ж гостиную обещали?! А, ладно. Лежать в кровати мягче. Подложил под спину подушек побольше и уставился на этого магистра. Надо имя еще раз спросить, а то неудобно как-то... Он опять уселся в кресло и смотрел на меня задумчиво.
   - Итак. Вы утверждаете, что являетесь иномирянином Максимом Беловым, а не принцем Габриелем нерг Шаарахом, единственным наследником императора Нершата нерг Шаараха, правителя Великой дроуской Империи Нерксаа?
   - Э-э-э, - вот когда он ТАК сказал, я как-то даже засомневался. - Да.
   - Хм. Странно. Я не ощущаю никаких существенных изменений в ауре.
   Эльф, прищурившись, пристально меня разглядывал, склоняя голову то к одному плечу, то к другому. Его хвост, из волос на голове, забавно мотылялся следом.
   - Это хорошо? Или плохо? - Спрашиваю настороженно.
   Кто их знает, что тут положено за присвоение чужого тела. К тому же единственного наследника целой империи. Кстати, я, оказывается, теперь дроу. Никогда не думал, что дроу такие хилые. Хотя, может, это только мне так повезло. Эх.
   - В нашем случае, скорее, хорошо.
   Интересно. Он мне прям вот так поверил? А может, я принц, просто дурочку включил? Решаюсь озвучить свои сомнения.
   - А почему ты мне поверил? Ну, что я не принц? - Жду ответа, затаив дыхание.
   - Видите ли, я, как большинство эльфийских магов, слышу, когда мне врут. Вы не соврали ни разу.
   Ой, мля-а-а-а... Я попал. Если они тут все через одного детекторы лжи ходячие, то меня вычислят на раз. Так, куда драпать? Жить как-то резко захотелось. Мой взгляд заметался по комнате в поисках путей отступления. Почему-то в альтруизм дроу я не верю. Все фантасты как один сходятся во мнении, что это крайне корыстная и злопамятная раса! Не может же такая толпа народа ошибаться?!
   - Спокойно, принц! - О, это эльф. А я как-то даже забыл про него в свете последних высказываний.
   - Взрослые эльфы, как светлые, так и дроу, умеют защищаться от этого! А дети, как вы, имеют необходимые амулеты. Просто сейчас его на вас нет, любые амулеты создают помехи при проведении ритуалов. Вот мы с вас все и сняли. Когда воскрешали.
   Фух... прям полегчало! Так, что там он бухтел?
   - Дети? Я теперь что, ребенок? - Ой, что-то мне это не на-а-авится. Я, конечно, и так не ахти какой и взрослый, девятнадцать лет не возраст. Но чтоб совсем уж маленьким, что-то не хочется...
   - Вам сейчас тридцать четыре года. По человеческим меркам это где-то пятнадцать, насколько я помню. Совершеннолетие у дроу наступает в восемьдесят, а живут эльфы более десяти тысяч лет. Во всяком случае, факт такого долголетия достоверно зафиксирован.
   Мда. Круто, однако. Я задумался. Эльф терпеливо сидел и ждал.
   - Послушай, э-э-э, как тебя зовут, я не запомнил? - Просяще смотрю на него.
   - Лиорлилль.
   - Да, спасибо. Послушай, Лео, а что мне теперь делать?
   Лиорлилль поморщился, когда я так извратил его имя, но промолчал. Немного подумав, он, накручивая прядь волос на палец, начал рассуждать.
   - Понимаете, принц, кстати, советую привыкать к своему новому имени. Это для вашего же блага! - Спешит уточнить, как будто я возражаю.
   - А я что, я ничего. Надо, так надо. Только еще раз повтори, как меня зовут, я не запомнил.
   - Габриель нерг Шаарах, наследник императора Нершата нерг Шаараха, правителя Великой дроуской Империи Нерксаа.
   Фух. Мда. Надо записать на бумажку.
   - То есть, меня зовут Габриель?
   - Ну, можно и так. Но полное имя выучить придется, - я недовольно насупился: девчачье имя у меня какое-то!
   - Если больше нет вопросов, я продолжу? - Спрашивает, вопросительно на меня глядя.
   - Угу, - я устраиваюсь поудобнее, ложусь на бок и подпираю щеку рукой.
   - Так вот, понимаете ли, принц, вы являетесь единственным наследником императора дроу. Ваш отец очень вами дорожит. Ходят слухи, что у него больше не может быть детей. По этой причине он не будет рад узнать, что его сына подменил какой-то иномирянин, к тому же человек. Даже несмотря на то, что тело фактически осталось тем же, душа-то уже другая. - Сказал и вопросительно на меня смотрит. Я понял, не дурак. Папочка порежет конкретно меня на ленточки.
   - И какой же выход? Ты же не стал бы со мной говорить, если бы его не было, так?
   Лео согласно кивнул. Я проявляю просто-таки чудеса сообразительности!
   - А выход такой. Вы делаете вид, что на самом деле принц Габриель!
   Гениально. Я скептически смерил этого ушастого взглядом. Он меня за лоха принимает? А вот, типа, никто не догадается!
   - А вокруг одни идиоты, и никто не заметит, что я немножко не в теме?
   - Некому замечать. Все сопровождавшие вас дроу погибли под лавиной. Новых в ближайшее время не прибудет. Потом, при дворе Мальраха - так называется светлоэльфийское королевство, мы сейчас находимся в его столице, - видя мое непонимание, пояснил Лео. - При дворе вы особенно ни с кем не общались. Так что тут все гладко.
   - Ну, хорошо. Но мне же придется когда-то вернуться к дроу? Как быть там?
   - Здесь все неоднозначно. Согласно заключенного правителями брачного договора, вы должны оставаться на территории светлых эльфов минимум на протяжении десяти лет. Это обговоренный срок помолвки. А за десять лет многое может измениться! Можно сослаться на частичную потерю памяти, случившуюся после несчастного случая. Да, на потерю памяти вообще можно сослаться! Это объяснит ваши промахи в первое время.
   Лиорлилль так увлекся, расписывая открывающиеся перспективы, что не заметил моей вытянувшейся физиономии.
   - Погодь, погодь! Какой помолвки? - чтобы привлечь внимание размечтавшегося эльфа, мне пришлось подобраться к самому краю кровати и замахать руками перед его носом.
   - Ах, ну да. Дело в том, что империя Нерксаа и королевство Мальрах воюют уже на протяжении шестисот пятидесяти девяти лет. Эта война уже всем надоела, и вот, наконец, правители решили заключить мирный договор. Как подтверждение добрых намерений с обеих сторон, было решено женить детей правящих династий. Правда, в силу вашего возраста, было решено саму свадьбу отложить и провести пока только помолвку. Но ваш жених мужчина настойчивый и вы ему нравите...
   И тут я с грохотом свалился с кровати. Они там что, совсем офонарели??? Какой жених!!! Че за фигня???
   Понял, что ору все это, и еще много чего, вслух. Эльф вжался в спинку кресла и выпучил на меня глаза. Правильно боишься, ушастый! Какая тварь это сотворила? Немного успокоившись, решил уточнить. Может, мне послышалось?
   - Что ты там про жениха говорил? Это ведь ты так крайне неудачно пошутил?
   Спрашиваю, а сам скалюсь в сумасшедшей улыбке, голодным вампиром нависая над креслом с эльфом. Никогда не был гомофобом, но только до тех пор, пока это не касается конкретно меня!
   - Нет, не пошутил, - отвечает, немного заикаясь. - Это обычная практика, женить детей.
   - Гр-р-р-р!!! Я имею в виду то, что меня женят на МУЖЧИНЕ!!! Это тоже НОРМАЛЬНО???
   - Ну, да. А в чем проблема? - Лео смотрит на меня, как на восьмое чудо света.
   Все. Приплыли. Голова закружилась, ноги задрожали, и я шмякнулся на пятую точку. Привалившись спиной к кровати, ткнулся носом в согнутые колени. Хочу домой.
   - Габриель, ну что ты так расстроился? - Лео подсел ко мне на пол и обнял за плечи, гладя по голове. - Принц Альнмиир хороший эльф, он тебе обязательно понравится. Я понимаю, что это очень неприятно, узнать, что у тебя помолвка с совершенно посторонним мужчиной.
   -Да-а-а-а-а, с мужико-о-о-ом, - я уже реву в три ручья, меня просто прорвало. Так обидно стало. Почему так несправедливо? Неужели я сделал за свою короткую жизнь что-то настолько ужасное, что со мной вот так?
   - Ну что ты, маленький, не плачь. Альнмиир тебя не обидит. Вот увидишь, у вас все будет хорошо, - Лео продолжает меня гладить и раскачивается со мной из стороны в сторону. Как с ребенком, честное слово.
   Я отстранился от него и попытался успокоиться, но всхлипы все равно периодически прорывались.
   - Ты не понимаешь. Это же ненормально! Мне девушки нравятся, у нас мужики нормальные между собой не женятся! Только уроды и извращенцы! А я норма-а-альны-ы-ый!! - меня начало колотить по новой. Куда же я попал? Так страшно стало.
   Лео явно не разделял моих переживаний. Смотрел на меня хоть и с сочувствием, но явно без понимания.
   - Габи, ну не переживай ты так. Не захочешь, заставлять тебя никто не будет. Мы же не звери-какие.
   - Точно? - швыркаю носом и недоверчиво смотрю на эльфа исподлобья. Вряд ли он поймет мои терзанья. Похоже, у них тут все совсем по-другому. Придется разбираться на месте.
   - Точно.
   Ну, ладно. Хоть не изнасилуют, и то - хлеб. Стало стыдно за свою истерику. Никогда так себя не вел. Даже в детстве.
   - Лео, ты извини меня, я тут сырость развел. Не знаю, что на меня нашло. Я вообще-то спокойный.
   - Да ладно. Я, кажется, понимаю, почему ты так остро на все реагируешь.
   Вопросительно смотрю на эльфа. Тот откинулся на кровать и внимательно на меня смотрел.
   - Твое тело - это тело совсем молодого дроу. Гормональный баланс отличается от того, к чему ты привык, вот и реакции другие. Думаю, некоторый стереотип поведения также достался тебе от предыдущего владельца. Я бы сказал, память тела. Независимая от души.
   Ну, если так посмотреть...
   - Это я теперь, что, буду себя как ребенок вести?
   - Совершенно не обязательно. Мозги-то тебе на что? Но вот некоторые особенности поведения, привычки, желания, думаю, претерпят изменения.
   Шмыгнув напоследок носом, я успокоился окончательно. Ну, что сказать. Ничего непоправимого пока не произошло. Неожиданное, неприятное - это да. То, что моя земная жизнь, считай, закончилась, как-то мало волновало. Не знаю даже, почему. Может, потом накатит? Типа, запоздалая реакция. Но факт оставался фактом. Мне было пофиг. Ну, а с новой жизнью... Дальше буду разбираться.
   Уже забираясь на кровать, спросил:
   - Лео, ты ведь меня не бросишь? Поможешь?
   Эльф тихонько рассмеялся.
   - Конечно, не брошу, - ответил он, укрывая меня одеялом. - Я теперь от тебя никуда не денусь. Спи.
   Окончательно успокоившись, я плавно погружался в сон. А что, забавное местечко. Эльфы бродят, может, и драконы есть. И еще перспектива практически вечной жизни... красота... еще бы жениха этого на горизонте не было.....
   
Глава 2
   
   М-м-м-м... тепло, хорошо, мягко... не хочу просыпаться!!! Не хочу в универ...
   Так. Стоп. Резко открыв глаза, уставился в темно-синий балдахин над головой. Сразу как-то вспомнилось, что я не то что не дома, но и не на Земле даже. И что я теперь принц как-то там чего-то там. Надо бы Лео выловить и заставить все-таки написать мне на бумажку, как меня зовут, а то опозорюсь, как пить дать.
   Эхе-хе. А универ-то мне теперь и не светит даже. Хотя, наверняка ведь принцев тут чему-то учат? Вот будет прикол, если я читать-писать не умею! Три ха-ха. Мда. Че-то мысли у меня как-то странно ходят, я сам логики не вижу. Видать, ищут выход из мозга и не находят. Вокруг сплошная кость.
   Эх... Вставать, похоже, все-таки придется. Побарахтавшись в скользких покрывале и простыне - шелковые они тут, что ли, - выбрался на свободу. Самочувствие у меня было замечательное! Если не учитывать того, что зверски хотелось в туалет и пожрать. Тоже зверски. Даже не могу сказать, чего хотелось больше! Я бы, наверное, совместил два этих невероятно привлекательных сейчас для меня процесса, да кто ж мне даст? Еды на горизонте не наблюдалось, поэтому я потопал, знакомым уже маршрутом, в ванную. Логически рассудив, я решил, что белый друг должен располагаться там. Я гениален, правда?
   Не задерживаясь, прошел соседнюю комнату и нырнул в дверь санузла. Тэкс, где тут блага и достижения цивилизации?
   Бодрым галопом я поскакал по просторному помещению. Зеркало, бассейн, что-то типа водопада.... Наверное, это душ. Шкаф какой-то. О! То, что доктор прописал! Конфигурация у местного толчка, конечно, не ахти. Хреновенько дизайнеры поработали. Короче, тупо дыра в полу! Ни тебе посидеть, ни поразмышлять о вечном. Эльфы - отсталый народ! Эх... Вынести, что ли, идею в массы? Ладно, дальше разберемся.
   Облегчив мочевой пузырь, я почувствовал прилив какого-то нездорового энтузиазма. Огромный бассейн, расположенный почти в центре помещения, буквально притягивал меня к себе, манил, звал... Вообще-то, раньше я за собой особой страсти к воде не замечал. А уж чтоб искупаться мне захотелось даже больше, чем пожрать, вообще нонсенс.
   Наверное, это, как магистр говорил, память тела. Ну, что делать, купаться хотелось просто невероятно! Быстренько скинув с себя все шмотки, бомбочкой сиганул в воду. О-о-о, какой это кайф! Водичка... прохладненькая... Плюхался я, наверное, минут двадцать. И поплавал, и понырял, и просто повисел на бортике. С тяжелым вздохом сожаления выудил свою тушку из воды. Пришлось действовать по принципу барона Мюнхгаузена из мультика. Кто не помнит - он там себя из болота за волосы тянул. Вот и я почти так. Блин, если я каждый раз так буду на воду реагировать, то рано или поздно обзаведусь русалочьим хвостом. Надо с этим что-то делать... Ладно. Найдя большое пушистое полотенце, с удовольствием в него закутался.
   И тут мне на глаза попалось зеркало. А что? Должен же я тщательно изучить свое новое тело? Вот и я думаю, что должен. Себя надо знать в лицо! В профиль, анфас и сзади.
   Ну, что... Ничего принципиально нового... Маленький, хлюпенький... Ладно, хоть пропорционально сложен. Не волосатый совершенно! Ну, то есть совсем. Растительность только на голове. Забавно. Это я, типа, совсем маленький еще, или это принципиальная особенность эльфов? Ну, про хозяйство свое умолчу. Для такого тела нормально. Вписывается. Я же говорил, что все у меня пропорционально? Ну, вот.
   Встал в позу культуриста, это когда руки колесом и рожа зверская. Мда. Щяс помру от хохота... Выпрямился и встал нормально. Отражение повторило мои действия и состроило печальную мордаху. Эхе-хе. Что ж мне теперь делать? Подошел поближе и повертел головой, разглядывая уши. Ниче так, аккуратненькие. И что, что заостренные? Не как у ослика Иа, и ладно. В левом ухе обнаружилось три не замеченных мной ранее сережки-гвоздика. Камушки блестящие, сиреневенькие, под цвет глаз. Хм... в правом ухе для симметрии серьги не хватает. А вообще-то я не люблю всякие лишние отверстия в теле. Пирсинг - это не мое.
   Встал боком и втянул живот. Мечта фотомодели, блин. Так, а это еще что? На видимой части задницы что-то темнело. Шустро развернувшись к зеркалу тылом, пораженно застыл. Капе-е-е-е-ец. Я кого-то порву!!!! У меня на спине, там, где почти попа, красовалась татуировка!!! Какая-то крылатая зверюга, на кошку похожая, скалилась и тянула когтистую лапу к мягкому месту! Когти вполне так заметно впивались в МОЕ правое полупопие!!! Это ж какая сволочь мне шкурку попортила??? Гр-р-р-р-р!!!
   Я возмущенно забегал по комнате, попинал полотенце, немного успокоился. НЕНАВИЖУ татуировки! Я их просто НЕ перевариваю! Да, вот такой я ненормальный подросток. Мне никогда не хотелось разукрасить свое тело под хохлому, более того, я просто не понимаю, как ЭТО может нравиться?! Ух, как я зол. Снова встав к бассейну передом, к зеркалу задом, уставился на картинку. Потрогал ее пальцами.
   - Аааааааааааааааааа!!!!
   Она шевелится!!! Эта тварь отчетливо зевнула и запустила когти глубже в мою булку!!! Как говорила моя бабушка, я фигею, дорогая редакция.
   Дрожащими руками натянул на себя одежду и выполз из ванны. Мысли в голове метались бешеными кроликами. Я даже есть расхотел, вот честное слово! В гостиной уже тусовался Лео. Замерев на месте, стал его пристально разглядывать, обдумывая проскочившую идею.
   - Доброе утро, Ваше Высочество, - при моем появлении магистр встал с дивана и слегка мне поклонился. Одет эльф был так же, как и вчера. И вел себя как на приеме у какой-то важной шишки. Я, конечно, понимаю, что теперь принц, но все ж тут свои.
   - Привет. Слушай, ты же маг?
   Ушастый насторожился.
   - Да, я один из сильнейших магов государства.
   Я решил не тянуть кота за хвост и сразу выложить, что меня волнует.
   - А татуировку ты свести сможешь?
   - Татуировку? - Лео почесал макушку. - Вообще-то я такими вещами не занимаюсь. Надо бы посмотреть. А вам зачем?
   Не, я с него балдею. Вот он что думает, я ему такие вопросы просто так задаю? Или у меня тут шустро нарисовались друзья с нательной росписью?
   - У меня на попе какая-то картинка, и мне это не нравится! - рявкнул я. Эльф аж вздрогнул. - Смотреть будешь?
   Так, спокойно, Макс, не заводись. Подумай о вечном. О еде... Блин, жрать хочу!!!
   Преодолев удивление, эльф собрался и сосредоточено кивнул. Я кивнул в ответ и, насупившись, подошел к нему. Развернувшись к магистру спиной, я задрал курточку и приспустил штаны. Стою. Краснею. Блин, дожили, малознакомым мужикам задницу демонстрирую... ладно, буду считать его доктором. Лео довольно долго меня разглядывал, но руками не трогал. Большое ему за это спасибо.
   - Ну, чего там? - я нетерпеливо переступил с ноги на ногу. Мне надоело стаять со спущенными штанами. Было холодно и голодно.
   - Я не смогу вам помочь. Да и никто не сможет. - Задумчиво ответил Лиорлилль.
   - Почему? - Я повернул голову и взглянул на него. Эта зараза преспокойно сидела на диване и откровенно любовалась представленной картиной. Уж больно задумчиво-довольное у него лицо было.
   Гр-р-р-р! По-моему, я зарычал. Эльф отвлекся от любования моей филейной частью и посмотрел в глаза. Видимо, разглядев там свой смертный приговор, он быстренько согнал с лица мечтательную улыбку и изобразил сосредоточенность. Угу, не верю! Приведя одежду в порядок, развернулся к нему и выжидательно уставился.
   - Ну, я жду, - для наглядной демонстрации своих серьезных намерений, я скрестил на груди руки и нахмурился. Лео как-то погрустнел сразу. Да, бойся меня, ушастый! Я злобный русский студент-химик, а это страшно!
   - Это не обычная татуировка, - начал он, но я перебил.
   - Я заметил! Она шевелится.
   Эльф только кивнул на это заявление и продолжил, как ни в чем не бывало.
   - Это что-то типа клейма-стража. Убрать его сможет только тот, кто поставил.
   - Клеймо-страж? Это что такое? - заинтересовавшись, я присел на диван рядом с Лео. Тот немножко помолчал, видимо, с мыслями собираясь.
   - Это своеобразная метка, что ли. Предупреждение для посторонних. В зависимости от силы и намерений того, кто клеймо ставил, сила его воздействия бывает различной. Может убить, а может просто предупреждающе уколоть посягнувшего на чужую собственность.
   - Что значит собственность? Я что, вещь, что ли? - ой, не зря мне эта фигня не понравилась.
   - Не вещь, но, судя по месту расположения татуировки… - Лео как-то странно, многозначительно замолчал и отвел глаза. Та-а-ак. Я начинаю нервничать.
   - Что? Да говори уже!
   - Ну, - замялся эльф. Глубоко вздохнув, он на одном дыхании выдал, - Стражей в таком месте оставляют своим любовникам, чтоб гарантировать верность или обезопасить от посягательств. Причем только мужчины мужчинам.
   Я некоторое время сидел с открытым ртом и тупо хлопал глазами, пытаясь переварить полученную информацию.
   - То есть, ты хочешь сказать, что у меня тут где-то бродит загадочный любовник???
   Лео сконфужено кивнул. Все. Я умер и попал в ад...
   - Правда, в вашем случае есть странность, - поспешил "обрадовать" меня ушастик. - Этой татуировки еще недавно не было. Я со всей уверенностью могу утверждать, что во время проведения ритуала никакого клейма не было. Значит, оно появилось уже после. И еще, зверь, изображенный в качестве татуировки, ширан, он является родовым гербом семьи нерг Шаарах. Я с трудом могу представить себе идиота, посмевшего заклеймить наследного принца его же гербом.
   Похоже, не все так плохо. Ну-ка, ну-ка, поподробней мне.
   - И что это значит? - тихонечко так спрашиваю, чтоб не спугнуть удачу.
   - Я думаю, что это побочное действие ритуала возврата души, - осторожно начал рассуждать эльф. Видимо, эта идея у него появилась только что, и он всесторонне ее взвешивал, прежде чем высказать вслух. - Вы, как человек, крайне остро отреагировали на помолвку с мужчиной. Вот тело и подстроилось под желания души, защитившись подобным образом.
   - Я что, получается, сам себя заклеймил? - сделал я вывод.
   - Думаю, да. И в этом случае без вашего желания затащить вас в постель, - Лео так многозначительно на меня посмотрел, как будто я не понял, о чем он, - будет крайне проблематично, а фактически просто нереально.
   - Ага, - чувствую, что расплываюсь в довольной улыбке. Как все забавно складывается. Ну, что ж. Это есть хорошая новость! Погладив крылатого кошака, точнее, то место, где он должен быть - я ж не вижу, попал или нет, - мысленно к нему обратился.
   "Ла-а-адно, живи! Не буду тебя сводить". Мне, наверное, показалось, но, по-моему, он мурлыкнул в ответ. Блин, чего только тут не бывает!
   Разобравшись с вопросом неучтенной нательной живописи, я решил приступить к следующему пункту программы.
   - Слушай, а кормить тут больных принцев положено? Или мне прописано лечебное голодание?
   Лиорлилль удивленно так на меня глянул, как будто я своим вопросом застал его врасплох, хотя, может, это так и есть. Он, похоже, серьезно задумался о моем клейме. Странно, но я сам, как только примирился с его существованием, перестал переживать и тут же про него и забыл. Выверты психики, однако.
   - Конечно, полагается. Я, собственно, собирался спросить, вы тут завтракать будете или рискнете спуститься в общий обеденный зал?
   Пф, по-моему, мой выбор был очевиден с самого начала. Я ж не идиот - идти куда-то без малейшей подготовки?
   - Конечно, здесь! Ты мне в краткой форме расскажешь, что тут и как происходит, кто главный, и от кого надо прятаться. И давай на ты, а? Ты когда мне выкаешь, я себя дедом столетним чувствую!
   После моих последних слов Лео как-то так задорно улыбнулся. Интересно, а ему сколько лет?
   - Договорились. Я прикажу принести завтрак сюда.
   Встав с дивана, он направился к двери, которая не спальню и не в ванну. Наверное, пошел указания раздавать, а я получил, наконец, возможность оглядеться. До того как-то было некогда.
   Ну что, миленько так. Просторная комната, выполненная в серо-зеленых тонах. На стенах серые обои с серебристо-зеленым тиснением, у одной стены длинный и мягкий угловой диван, темно-зеленого цвета. Собственно говоря, на нем я и сижу. Рядом деревянный журнальный столик и пара кресел. У противоположной стены стеллаж с книгами и всякими статуэтками. Несколько отсеков было с дверцами. Надо будет потом там полазить. По углам комнаты стояли кадки с разлапистыми цветами. На потолке висела шарообразная люстра, а на стенах были бра. Пол устилал пушистый ковер. Интенсивностью окраски он, наверное, мог конкурировать со свежей травой.
   Пока я ждал возвращения Лео с едой, забрался на диван с ногами и, уютненько так, устроился в углу, обложившись подушками. Эльф вернулся довольно быстро. За ним следом топал еще один. Ну, наверное, тоже эльф. Он был пониже ростом, щуплый и белокожий. Из коротко стриженных золотистых волос торчали длинные уши. Этот второй тащил огромный поднос, заставленный всякими разными тарелочками. Все мое внимание сразу же перешло к их содержимому. Лео пододвинул столик поближе к дивану, и второй эльф молча сгрузил поднос туда. После этого он поклонился мне и шустро удалился, я даже моргнуть не успел. Хм. Дрессированный. Или боится? Потом выясню, а сейчас - еда-еда-еда-еда!!! Как же я давно не ел! Блин, а ведь последний раз это было еще на Земле... М-м-м... Расстроиться? А стоит ли? Даже не знаю... Там я по-любому умер, если уж мою душу как-то притянули сюда. А тут я жив! Так что в сторону сомнения, буду жить настоящим.
   С такими мыслями я вгрызся в румяный бок булочки. Ум-м-м... Блаженство! От удовольствия я даже зажмурился. Приоткрыв глаза, заметил, что Лео смотрит на меня с каким-то отеческим умилением. Так, пора брать быка за рога, а в моем случае - эльфа за уши.
   - Ну, рассказывай.
   Сделав маленький глоток из чашечки - он пил что-то очень похожее на чай, - Лео спросил:
   - Что именно ты первым хочешь узнать?
   Интересный вопрос. Ответ "все" явно не подходит. Хм.
   - Для начала, расскажи мне, что ли, как этот мир называется и краткий экскурс в политическое устройство.
   Никогда не любил историю и географию, но хоть какое-то представление о новом мире я иметь должен?
   - Только ты не увлекайся. Я все равно мало что сразу запомню. Кстати, почему я понимаю все, что говорят, и ты меня понимаешь? Я же вроде иномирянин.
   Почесав нос и сделав еще один глоток из чашечки, Лео, видимо, придумал ответ.
   - Я думаю, это тебе вместе с телом досталось. Не знаю, как объяснить иначе. Наверное, какие-то навыки остались. Сам понимаешь, твой случай уникален. Ну, или о подобном не распространяются.
   Хм. Ладно. Примем это за рабочую версию. Лео уже было открыл рот, чтоб что-то сказать, но я его перебил.
   - То есть я могу автоматически уметь читать, писать и, ну, допустим, мечом махать? Если такие умения имеются.
   - Такая вероятность есть, - эльф посмотрел на меня, как на врага народа. А вот как будто я специально такие вопросы придумываю, на которые он ответа не знает! Кто из нас тут маг? Правильно. Вот пусть и отдувается.
   Выжидательно на меня посмотрев некоторое время, он спросил:
   - Ты больше ничего не хочешь спросить? Мне можно начинать рассказ?
   Запихнув в рот кусок пирожка с какой-то сладкой начинкой, я сначала помотал головой отрицательно, а потом утвердительно. Надеюсь, он меня понял.
   - Итак. Наш мир носит название Нэя, существует два материка. Нефор и Хорея. Все разумные расы обитают на Хорее, он гораздо больше Нефора, на котором жизни практически нет. Это одна большая скалистая пустыня. Ходят легенды, что раньше там жили драконы. Вся Хорея поделена между пятью основными расами: Светлыми эльфами, дроу, гномами, орками и людьми. Государства эльфов располагаются на юге материка по соседству. Королевство светлых эльфов называется Мальрах и представляет из себя огромный лес. У дроу империя носит название Нерксаа, они предпочитают селиться в горах и предгорьях. Весь Южный Большой хребет принадлежит им. Эта довольно большая территория, граничащая с морем. Северный хребет оккупировали гномы, они живут в нем практически безвылазно. Их государство называется Храр. Орки - это кочевники, как такового государства у них нет, они курсируют по всему материку, но, в общем-то, можно сказать, что за ними числится Западная пустошь. Она просто больше никому не нужна. Остальную территорию материка занимают многочисленные человеческие королевства. Люди постоянно между собой грызутся, и централизованной власти у них нет. Наибольший интерес, пожалуй, представляют королевства Патра и Юрс. Партийцы - милитаризированное государство. У них сильная регулярная армия, а Юрсы сделали упор на магию. Организовали академию и пытаются учиться...
   - Слушай, а как у меня с магией? Да и вообще, у народонаселения Нэи, - перебил я, не выдержав. Лео хмуро на меня глянул, поджав губы. Ну, да. Вот такой я невоспитанный.
   - С магией у тебя пока непонятно. Ты еще маленький слишком. Обычно, сила просыпается лет в сорок-пятьдесят. Абсолютно у всех эльфов, как светлых, так и дроу, есть какие-то магические способности. Но они, до определенного возраста, никак себя не проявляют. Потом уже юных эльфов учат владеть силой.
   - Это поэтому мне, чтоб скрывать, правду я говорю или нет, нужен амулет? - да, я этот момент четко запомнил. Лео мне, кстати, так ничего и не дал.
   - Именно поэтому, - тут магистр замолк и как-то внимательно так на меня посмотрел. - Хм. Интересно.
   Я насторожился. Что не так?
   - Ты знаешь, а тебе теперь амулет не нужен.
   - Как это? - не понял я.
   - Мне кажется, что твоя татуировка прекрасно справляется с такой задачей. Ты сейчас абсолютно нечитаемый! - при этом, у эльфа в глазах появился какой-то маньячный блеск... прям как у нашей преподавательницы аналитической химии, когда она о своей диссертации рассказывает... Я, на всякий случай, притянул к себе подушку поближе, чтоб было чем отбиваться. Кто его знает.
   - Надо бы исследования провести, что еще она может.
   Ну, вот. Я был прав! Ученый, блин.
   - Давай потом, а? Ты дальше рассказывай. Про магию. Какая у эльфов специализация? Магия жизни, хаоса, природы или еще чего?
   Лео глянул на меня и хмыкнул.
   - Для человека из другого мира ты хорошо разбираешься в эльфийской магии, - я только плечами пожал. Поиграй с мое в компьютерные игры, и не такое узнаешь. Правда, четких представлений у меня нету. Каждый разработчик вертит по-своему. Я вот, например, считал, что дроу должны быть с темной кожей, белыми волосами и красными глазами. А нет.
   - Светлые эльфы в большей своей массе владеют магией жизни, земли и природы. Но это не значит, что ничего другого быть не может. У нас встречаются и огненные маги, и водники, и псионики, есть пара воздушников. А еще у нас есть один некромант. Но это совсем уж экзотика.
   - Некромант? Прикольно! - всегда хотел быть некромантом. Надо будет познакомиться с этим типчиком.
   - Дроу в основном владеют магией хаоса, смерти, воздуха и воды. Все остальные тоже встречаются, только реже. У вас даже есть парочка магов жизни!
   Обучаются молодые эльфы в магических академиях. Там проходят тестирование и определяют специализацию, после чего распределяются на соответствующий факультет. Обучение длится недолго, около десяти лет. Дальше эльф совершенствуется сам.
   У других народов с магией все гораздо хуже. Гномы развивают только направление, связанное с металлом и камнями, другое их просто не интересует. Они больше техники, чем маги. Орки предпочитают предметную магию и шаманство. Это очень интересно, но для эльфов недоступно. Совершенно другие принципы действия силы.
   Что касается людей, то им доступна стихийная магия: огонь, вода, воздух и земля. Среди них много некромантов и целителей. Однако сила дара человека на несколько порядков меньше силы эльфа. Тут даже сравнивать не приходится.
   - Зато людей много и они быстро размножаются, - не смог не влезть я. Лео серьезно на меня посмотрел и кивнул.
   - Именно так. Мы не забываем об этом. Но пока реальной угрозы для благополучия и процветания наших государств нет.
   - Ладно, понял. Что там с моей новой семьей? Я так понял, что единственный ребенок?
   - Да, у тебя было два старших брата-близнеца, Найрхат и Кишар, но они погибли около десяти лет назад, во время боевых действий. Именно после их смерти твой отец, Нершат нерг Шаарах, и согласился на мирные переговоры в затянувшейся войне. Ты остался в семье единственным ребенком.
   - А моя мать? Что с ней?
   Эльф пожал плечами.
   - Насколько я знаю, это была одна из наложниц твоего отца. После твоего рождения о ней ничего не было слышно, - видя мое недоумение, Лео решил пояснить. - У дроу это обычная практика. Брак заключается только один раз в жизни и чаще всего по расчету. Супруга же Императора погибла много лет назад. Дети, появившиеся на стороне, автоматически признаются и входят в ту семью, которая более знатная и богатая, ну, или более влиятельная. В твоем случае это был, естественно, император. Второй родитель отказывается от претензий на ребенка.
   - Угу.
   Забавные у них тут правила. Уставившись взглядом в ковер, я попытался уложить в голове полученную информацию и быстренько придумать еще какие-нибудь умные вопросы.
   - А это что, действительно нормально, брак между мужчинами? - ну да, кто о чем, а вшивый о бане.
   - Да, это довольно часто практикуется. А что тут такого? - Лео с искренним любопытством меня разглядывал, так, будто я говорю такие глупости, что уже даже не смешно.
   - Как это что? - искренне возмутился я, - это противоестественно! А как же общее потомство, в конце концов? Или у вас тут и мужики беременные водятся?
   Эльф пару раз хлопнул ресницами, переваривая, видимо, мое заявление, а потом искренне так расхохотался.
   - Нет, беременных мужчин у нас нет. А общее потомство вполне возможно. У нас же есть маги жизни! С их помощью создается специальный кокон, в который помещается исходный материал обоих родителей. Ребенок развивается совершенно нормально. Если бы маги не разработали подобное заклинание, эльфы бы давно вымерли! С нашей-то любовью к дракам и конфликтам. Эльфийские женщины не способны выносить более одного - двух детей за всю свою жизнь. А так, у любого есть возможность встретить свою Пару и жить счастливо. Не оглядываясь на угрозу вымирания расы. И не важно, какого пола будет Пара. У нас встречаются и чисто женские, и чисто мужские, и смешанные семьи.
   Круто.... Я сидел и офигевал. До чего дошел прогресс... Мда. Зажевав потрясение булочкой, продолжил выяснять подробности моей новой жизни.
   - А что там с моим женихом? - если честно, этот вопрос меня волновал, чем дальше, тем больше.
   Откинувшись на спинку дивана, Лео тяжело вздохнул. Неужели уже устал? Он же мне еще и половины необходимых сведений не выдал!!! Сразу видно, не тренированный! Вот посидел бы он на лекции четыре часа подряд без перерыва, я бы на него посмотрел.
   - Альнмиир нерг Ферривар является старшим сыном короля Мальраха, Гаринеля Второго. Ему исполнилось полных пятьсот сорок восемь лет, он мастер меча, великолепный стрелок, да и вообще признанный воин. Он огненный маг, владеет также магией жизни и в меньшей степени леса. Во время войны зарекомендовал себя как отличный полководец и стратег. У принца есть младшие брат Данмейр и сестра Литиэль. Что-то еще тебя интересует? - довольно сухо отрапортовал эльф. Ясно. Сплетен он мне не расскажет, учтем.
   - Эм. Ну, а что ты сам о нем думаешь?
   - Альнмиир уравновешенный и спокойный эльф. Думаю, у тебя не будет с ним проблем. По крайней мере, когда вас знакомили, он не проявил никакой агрессии или повышенного интереса. Сейчас его в столице нет, он был срочно вызван на приграничные территории, но, думаю, скоро прибудет. Все-таки то, что ты находился при смерти, серьезно.
   - Угу, я правильно понял, помолвки как таковой еще не было?
   - Да, ее планируется провести сразу после возвращения принца из поездки, - заметив, что я поморщился, Лео забеспокоился. - Габриель, я надеюсь, ты не собираешься ничего устраивать, чтоб сорвать помолвку? Пойми, для наших государств этот очень важно! От войны устали все, и дроу, и светлые. И то, что ты в своей прошлой жизни имел иные взгляды на отношения между эльфами, еще не повод обрекать сотни на смерть!
   Блин, сколько пафоса. Я прям щяс расплачусь. Глянув исподлобья на Лео, тяжело вздохнул. А что я могу, в принципе, сделать? Да ничего. Только плыть по течению в надежде, что все образуется.
   - Не волнуйся. Ничего устраивать я не буду, - мне показалось, или эльф облегченно вздохнул? - А что мой папочка? Не беспокоится о своем сынульке? Коли уж я весь такой единственный и неповторимый.
   - Мы сообщили императору, что твоя жизнь вне опасности. Твой отец потребовал связаться с ним, как только ты будешь в состоянии разговаривать. Думаю, сегодня вечером мы проведем сеанс связи, и ты воочию познакомишься со своим родственником.
   - Угу, он меня увидит и прослезится... Что мне ему врать-то? Он не заподозрит, что я не совсем Габриель, кстати, что за имя дурацкое??? Совсем на дроуское не похоже! - высказал я наболевшее. Нет, ну, в самом деле, где это слыхано, чтоб дроу звали Габриель? Еще светлого я бы понял, а так...
   Лео, услышав мою возмущенную тираду, только руками развел.
   - Что я тебе могу сказать. Ходят слухи, что когда ты родился, у него любовник был с таким именем. Вот он и назвал тебя в его честь.
   Мдя. Ну, папочка, удружил. Увижу, обязательно спасибо скажу. А лучше пакость сделаю. Не хочу, чтоб меня звали как непонятного любовника моего родителя!
   - А что врать, - вернулся к более серьезному, первому, вопросу ушастый. - Я сообщил совету, что у принца Габриеля после ритуала потеря памяти. Вот и придерживайся этой версии. Главное, сам не проболтайся.
   - А они никак не догадаются? - засомневался я.
   - Внешних признаков никаких нет. Ты ощущаешься точно так же, как и раньше. Даже не знаю, с чем это связано. Может, потом что-то изменится. Я в этом вопросе не специалист. В любом случае, я буду держаться рядом, и в случае чего подстрахую. Мне тоже крайне невыгодно, чтоб ты попался. Меня за такой подлог по голове не погладят. Ведь идея-то с ритуалом Возврата Души моя была.
   - Хорошо. Я понял. Когда будем выводить меня в свет?
   На недоуменный взгляд ушастого я задорно улыбнулся. А он, поди, думал, что я буду в спальне под одеялом отсиживаться? Нифига подобного! Чем дольше я буду сидеть взаперти, тем больше напридумываю себе ужасов всяких. Я себя хорошо знаю. Так что, раньше выйду - меньше нервов потрачу.
   - Выгуляй меня хоть по дворцу, что ли, достопримечательности покажи. Мне ж интересно! Я, между прочим, живых эльфов раньше не видел. И гномов, и орков, и вообще! Поиграйте с ребенком в активные игры! Мне скучно.
   Настроение у меня почему-то скакнуло к отметке «замечательно». Наверное, так повлияло то, что основные вопросы я для себя решил, и осталось только приспособиться к окружающей действительности.
   Лиорлилль выпендриваться не стал и согласился со мной погулять.

Глава 3
   
   Собирали мы меня долго. Вы же не думаете, что я пошел гулять по дворцу в пижаме? Вот. Оказалось, подобрать принцу дроу костюм для выхода в люди, то есть эльфы, дело не простое. Кабы знал, сидел бы под кроватью, на фиг!
   Лео перевернул весь мой гардероб, который, оказалось, прятался в ванне - тут ее залой для омовения называют! Я просто выпал в осадок, когда он так сказал. Этот привередливый ушастый заставил меня перемерить, наверное, с десяток нарядов. То ему цвет не нравился, то фасон, то скромно, то вычурно. Мне под конец стало казаться, что он просто издевается надомной, или ему нравится видеть меня полуголым! Нижнего белья, кстати, эльфы не носят. На мой наивный вопрос, где можно найти трусы, Лео вежливо поинтересовался, что это такое. После того как я объяснил, он посмотрел на меня как на идиота и спросил, зачем мне нужна такая странная деталь гардероба. Вот тут я растерялся и ничего вразумительного ответить не смог. Пришлось ходить без трусов...
   В конечном итоге выбор остановился на черном строгом костюме, наподобие того, что японцы носят. Длинноватый пиджак с воротником-стойкой, парные петельки для пуговиц, которые были, по-моему, натуральными камнями. На аметисты похожи, мне под цвет глаз. Штаны тоже черные, прямые. В качестве обувки Лео выбрал удобные черные туфли с заостренными носами. Мне уже так надоело изображать манекен, что когда магистр поинтересовался, устраивает ли меня этот вариант, я согласился, не раздумывая.
   И вот, наконец-то, настал долгожданный момент! Открыв входную дверь, мой персональный эльф шагнул за порог. Я - следом за ним.
   Оказались мы в широком светлом коридоре без окон, но с дверями и кадками цветов между ними. Стены нежного кремового цвета казались какими-то такими ажурными. Даже не знаю, как и описать. Что-то такое воздушное. Пол был очень похож на гранитный, блестящий, светло-коричневый с золотистыми прожилками. Я прям засмотрелся... Вообще заметил, что меня теперь на блестящее тянет. Зависаю конкретно.
   По бокам от моей двери стояло два каких-то чувака здоровых. Вау! Охрана, однако. Я с жадностью принялся их разглядывать. Так как они оба были в шлемах, их расовую принадлежность по степени ушастости с ходу мне определить не удалось. Мужики были высокие, где-то на полголовы выше Лео и на целую голову выше меня. Шлемы у них прикольные, с крылышками на висках, закрытым носом и щеками. Видно было только подбородок, губы и глаза, равнодушно меня разглядывающие. Так захотелось язык показать, но я молодец, я себя переборол. В качестве брони эти товарищи носили металлические блестящие нагрудники, разукрашенные узорами, и такие же наручни. Больше ничего. Черные свободные штаны, заправленные в очень удобные на вид сапоги, и темно-синие рубашки, кажись, шелковые, вряд ли носили какую-то защитную функцию. У каждого из охранников на поясе висел длинный меч и кинжал.
   Когда я пошел по коридору за Лео, эти типы пристроились за мной, держа дистанцию в пару шагов. Это что, персонально мои секьюрити, что ли? Оглянувшись на мужиков, решил спросить у магистра, он должен знать.
   - Лео, - эльф повернул лицо ко мне. - А эти типы за мной постоянно ходить будут?
   - Да, это твоя личная охрана. Не обращай внимания.
   Блин, этот ушастый что, совсем головой не думает?
   - То есть как, не обращай внимание?! - зашипел я на этого недоумка. - А если я что-нибудь особенное у тебя спросить захочу? Тоже внимания не обращать? Пусть слушают и докладывают начальству?
   Лео остановился и задумчиво посмотрел на охранников, невозмутимо стоящих у меня за спиной. По-моему, они решили прикинуться предметами интерьера.
   - Да, об этом я не подумал.
   Тормоз. Шепнув что-то себе под нос, эльф махнул рукой в сторону мужиков. Те немного дернулись, но потом снова замерли, все также невозмутимо.
   - Теперь они нас не будут слышать. Можно говорить о чем угодно, они даже не поймут, что мы говорим.
   Я тяжело вздохнул и, скрестив руки на груди, хмуро посмотрел на Лео.
   - А если мне к ним обратиться надо будет? Или, вдруг, на помощь позвать?
   Мда. Озадачил я ушастого. Ничего, головой пусть иногда думает! Магистр почесал лоб, подергал себя за мочку уха, видимо, активизируя мыслительные процессы, и, что-то опять шепнув, хлопнул в ладоши перед лицом каждого охранника. Те, моргнули пару раз и явно напряглись. Наверное, им не понравилось, что у них перед носом шумят.
   - Все. Теперь они будут слышать, если ты будешь к ним обращаться. Разговоры, их не касающиеся, они не заметят, - я вопросительно глянул на Лео, молча требуя разъяснения. Пф, моего молчания не поняли. Пришлось озвучивать.
   - Это такое специальное заклинание? Или ты прям щяс чего-то придумал?
   Лео возобновил движение по коридору, и мне пришлось его догонять.
   - Да, это специальное заклинание, разработано для секретных совещаний, когда присутствие посторонних неизбежно, - сухо ответил эльф и перевел разговор в другое русло. - Тебе интересно посмотреть что-то конкретное, или все равно?
   Интересно, это он такой сдержанный по жизни или из-за промаха своего так переживает? Я размышлял над ответом на вопрос ушастого, не прекращая вертеть головой. Красиво тут. Все такое ажурное.
   - Да мне, в общем-то, все равно. Я ж ничего не видел. Давай на твое усмотрение.
   Кивнув, магистр целенаправленно куда-то потопал. Коридоры сменяли друг друга. Лео рассказывал мне краткую историю дворца, показал портретную галерею знаменитых эльфячьих деятелей. Толкнул какую-то речь про них. Я не прислушивался, если честно. Мне было больше интересно смотреть. Свежеприобретенное чувство прекрасного пищало от восторга. Почему свежеприобретенное? Да потому, что я раньше за собой таких наклонностей не замечал. Значит, это не мое, а от принца наследство.
   Особенно мне понравился фонтан. Он располагался во внутреннем дворе дворца. Чаша была круглой формы, в центре стояла статуя длинноволосой девушки, в ее сведенных вместе ладонях, поднятых над головой, журчала вода. Складывалось впечатление, что у нее из ладошек бьет родничок. У ног девушки, судя по ушам, эльфийки, лежал большой кошак и смотрел на ее руки. В самом фонтане плавали красивые рыбки и цвели какие-то большие кремово-розовые цветы, похожие на наши лотосы. Лепота!
   Я уселся на бортик фонтана и с наслаждением опустил руку в воду. Перебирая пальцами, я следил за цветными рыбками, которые, заинтересовавшись, подплыли поближе. По саду, разбитому вокруг фонтана, бродили одинокие и парные эльфы. Ну, то есть, по парам. Все они были тонкокостные, с одухотворенными красивыми лицами. Они поголовно были такие правильно-красиво-большеглазые, что как-то даже становилось неинтересно. Я перестал замирать уже после второго десятка. Однообразно. Правда, девчонки тут прико-о-ольные, да-а-а... Только какие-то плоские. Подержаться совсем не за что. Я таких как-то не очень. Я кругленьких люблю.
   Окраска эльфов варьировалась от совсем светлого блондина до каштанового. Светленьких было значительно больше. Таких, как Лео, рыжих, я не заметил вообще. Никого, кроме ушастых, я во дворце не видел. Даже как-то обидно. Я-то думал, дворец короля, послов, должно быть, тьма! А вот фиг вам.
   - Лиорлилль, - начал было я, но меня нагло перебили.
   Лео, устроившийся на бортике радом со мной, удивленно поднял брови и всплеснул руками.
   - Ты запомнил мое имя?!
   - Ну, да. Можешь гордиться, - не пойму, чего он так отреагировал. Или он меня совсем тупым считает? Подозрительно глянув на эльфа, фыркнул. Ну-ну.
   - Я вот чего спросить хотел, а тут, кроме эльфов, никого нету?
   - В смысле? Это же эльфийский дворец, кого ты тут еще хотел увидеть? - Лео так искренне удивился.
   - Э-э-э-э... Послов? Гномов там, орков? - чем дальше я перечислял, тем тише становился мой голос и более скептическим делался взгляд магистра. Нет, ну я правда не понимаю, в чем дело.
   - Габриель, - я поморщился, ну не нравится мне это имя, не нравится! - Это Королевская Резиденция. Сюда имеют доступ только лица, приближенные к королю и его семье! Для всех остальных имеется Приемная Резиденция. Там принимают послов, решают государственные вопросы и прочее. Здесь же - живут!
   Вот как. Ясно. Ну, понятно. Никого нового я сегодня не увижу. Я перевел взгляд на воду и задумчиво пошевелил пальцами, распугивая обнаглевших рыбешек, решивших попробовать меня на вкус.
   - Слушай, а чем светлые эльфы от дроу отличаются? Мы принципиально разные виды?
   Лео задумался. Почесав ухо, он не спеша ответил:
   - Нет, мы не принципиально разные виды. Просто очень давно раса эльфов разделилась на два клана, имеющих принципиально разные взгляды на пути развития народа эльфов. Дроу и светлых. Поделив между собой территорию, кланы разбежались строить каждый свое государство. Светлые ушли в леса, а дроу - в горы. Постепенно разделившиеся ветви приобрели свои ярко выраженные особенности. Так, светлые эльфы стали искусны в магии жизни и природы, мы можем говорить с лесом, отличительной чертой стала золотистая кожа и преимущественно светлый окрас волос. Черноволосых, как ты, среди нас нет. Дроу же приобрели навыки в магии хаоса, воздуха и воды. Большинство дроу темноволосые и светлокожие. Среди чистокровных дроу невозможно встретить блондинов. Вы ярко выраженные хищники, глазные клыки дроу существенно больше, чем у светлых эльфов, - я невольно потрогал языком свои зубы. Ну, да, заметные такие. - Еще, у дроу правящего дома есть такая особенность, как ядовитые клыки.
   Ого! Вот это номер, однако.
   - Так я что, ядовитый, что ли? - Лео утвердительно кивнул. - Прикольно... А если я себе язык случайно прикушу, это как, самоубийство будет?
   Лицо эльфа вытянулось, а глаза стали круглыми. Мдя, который раз уже за сегодня. Похоже, это становится традицией - задавать вопросы, которые ставят ушастого в тупик. Похлопав на меня глазищами – думал, меня сдует поднявшимся ветром, - магистр все же решил ответить. Видать, понял, что я не шучу и серьезно спрашиваю.
   - Нет, не будет. Я вообще не представляю как такое возможно. Насколько я знаю, яд вырабатывается по желанию дроу, именно тогда, когда нужен. И противоядие, кстати, тоже, - заметив, что я открываю рот чтоб, в очередной раз, спросить что-нибудь гениальное, Лео поспешил продолжить. - Как это происходит, я не знаю! Я ж не дроу из правящего дома! И вообще. Уже время обедать. Пойдем, я покажу тебе кухню.
   С этими словами он подскочил с места и бодренько куда-то рванул. Отбежав на пару метров и все-таки заметив, что я все еще сижу, он обернулся и выразительно так на меня глянул.
   - Ну? Ты идешь?
   - Иду. - Повздыхав для приличия, я поднялся и пошел следом за эльфом. Мои охранники, которые все это время гордыми статуями стояли возле фонтана, распугивая прохожих, двинулись следом. Они вели себя так тихо и незаметно, что я уже совершенно перестал их замечать! Профессионалы. Только, сдается мне, если меня в самом деле решат убить, два воина сделать ничего не смогут.
   Мы шли, петляя по коридорам дворца; тут было столько поворотов и развилок, что я решил, что дворец проектировал в хлам пьяный архитектор. Один я тут точно заблужусь, и светлым эльфам придется высылать спасательно-поисковую делегацию, а то позор-позор, принц дроу потерялся. Я даже захихикал, когда представил себе эту картинку. Лео на меня подозрительно покосился, но промолчал.
   - Слушай, а почему ты меня на кухню-то сводить решил? Мне почему-то кажется, что принцев обычно кормят не там.
   Лео запнулся и как-то даже смутился. Блин, ну что я опять такого спросил? Чего он так реагирует каждый раз?
   - Вообще-то ты прав, принцев кормят не на кухне. Но я сам не люблю торжественные обеды, поэтому обычно питаюсь без лишней помпы. Мне показалось, ты будешь не против? - и так тревожно на меня смотрит, как будто я его сейчас за хвост поволоку на банкет.
   - Конечно, я только за! На кухне, по-любому, вкусного больше. И отравить меня там будет сложнее...
   Не знаю, откуда такая мысль в голове возникла, но, высказав ее, я эльфа шокировал окончательно. Бедолага, по-моему, просто онемел. Некоторое время мы шли молча. Однако до кухни дойти нам было не суждено.
   Из-за не помню, какого по счету, поворота выплыла какая-то эльфийка. Именно выплыла, а не вышла. Никогда не видел, чтобы так плавно передвигались! У нее, по-моему, даже подол ее светло-голубого платья не колыхался. Она была довольно высокая (Опять выше меня! У меня скоро появится комплекс...), голубоглазая и рыжая. Такого насыщенного медного цвета. Распущенные волосы спускались чуть ниже пятой очки. На голове красовался обруч с голубым камнем во лбу. Прям - звезда! Довольно красивая девица. Правда, плоская совсем. И тощая, как смерть... Суповой набор ходячий. Но губки такие... пухленькие, я прям засмотрелся. Размечтаться не успел, она открыла рот.
   - Лиорлилль! Вот ты где. А я тебя по всему дворцу ищу, - рыжая, не здороваясь, сразу накинулась на Лео. - У меня шар связи сломался, пойдем, ты посмотришь!
   На меня эта девица даже не взглянула, как будто меня тут и нет вообще. Блин, это, по-моему, как минимум невежливо. Все. Она мне не нравится. И голос у нее противный. Вот.
   - Литиэль, починить шар связи может и любой другой маг, не обязательно было искать меня, - сдержано ответил эльф. Молодец, так ее, воблу сушеную!
   Девица картинно надула губы и топнула ножкой.
   - Лиорлилль, ну, не будь занудой! Я не хочу общаться с этими стариками, ну пойде-о-ом, - завыла она на одной ноте и, схватив Лео за руку, попыталась куда-то потащить.
   Я стоял и удивленно наблюдал этот цирк. Интересно, кто она такая, что так наглеет? Может, она девушка Лео? Внимательно посмотрел на магистра. Да нет, вроде не похоже. Видеть не рад, отцепиться вон пытается. Хотя это не показатель. Склонив голову набок, постарался представить их парой. Мда. Два рыжика. Одна, правда, темно-рыжая, почти каштановая, а второй скорее золотистый.
   Пока я занимался гаданием, Лео освободился от эльфийки. Сделав шаг назад и расправив складки бордовой мантии, он решительно заявил:
   - Не будь ребенком, ты прекрасно знаешь, что я сейчас занят. Габриель, - обращаясь ко мне, начал эльф. - Позволь тебе представить Литиэль нерг Ферривар, младшую принцессу Королевства светлых эльфов, сестру твоего жениха и мою кузину.
   - Здравствуйте, - как вежливый мальчик, я даже ей улыбнулся. Пусть ценит. А Лео-то, оказывается тоже королевских кровей. Прикольно.
   Литиэль как-то странно на меня глянула, недобро так, и, не ответив на приветствие, снова обратилась к магистру.
   - С каких это пор ты занят? Да еще и ЭТИМ.
   Она так выделила последнее слово и удивленно задрала свои тонкие брови, что только дурак бы не догадался, о ком она. Что-то я не пойму, чего она так на меня взъелась. Эх, кто б объяснил, что тут успел натворить принц, а то расхлебывать-то мне.
   - С тех самых пор, как с принцем произошел несчастный случай, в результате которого у него полная потеря памяти, так что прекрати так себя вести. Он все равно не поймет твоих усилий.
   - А я буду стараться, чтоб понял! - прошипела в ответ девушка, злобно сверкнув глазами. Повернувшись, она оглядела меня с ног до головы и ядовито бросила. - Даже и не думай, что я все забуду. Может, тебе и удалось охмурить моего братца, но я не сдамся! Еще посмотрим, кто кого!
   Сказала и, стремительно развернувшись, быстро ушла. А я стоял с открытым ртом и офигевал... зашибись, однако... картина маслом: приплыли. Это что же, Я охмурил принца??? Переведя ошарашенный взгляд на Лео, понял, что не все так плохо. Он с явным осуждением провожал глазами принцессу. Тяжело вздохнув, эльф сказал:
   - Не обращай внимание, Литиэль еще очень молодая эльфийка, импульсивная. Но она хорошая девочка, просто к ней надо привыкнуть.
   Угу. Уже верю.
   - А чего я-то ей сделал??? Или действительно с принцем у меня более близкие отношения, чем ты говорил? Мы ж, по твоим словам, только пару раз виделись! - не смог не возмутиться я.
   - Да, так и есть. Вы практически не общались, - Лео пожал плечами. - Было официальное представление и пара торжественных банкетов, а потом его вызвали на границу. Просто, до объявления вашей с наследником помолвки, он встречался с подругой Литиэль. А теперь, по понятным причинам, они расстались. Принцесса все никак не может этого пережить. Хотя, по-моему, Айриэль больше притворяется, чем действительно страдает. Ей больше досадно потерять статус официальной девушки наследника. Но Литиэль этого не видит и винит во всем только тебя.
   - Мда. Глупость какая.
   - Я ж и не спорю. Принцессе только недавно восемьдесят пять лет исполнилось. Юношеский максимализм, - задумчиво заметил Лео, а я поперхнулся. Ничего себе юношеский.
   - Лео, а тебе сколько лет? - с подозрением глянув на эльфа, решил я уточнить для ясности.
   - Ну, я тоже еще молодой, - покраснев и потупившись, ответил он. - Мне двести три года.
   Все. Я в шоке. Тогда я тут, со своими, сколько там? Тридцать четыре? Со своими тридцатью четырьмя годами, вообще еще детский сад, что ли!? И как помолвку-то допустили?
   Вот примерно так я у эльфа и спросил. Лео замялся, но все же ответил.
   - Ну, ситуация у нас политическая такая. Помолвка же не свадьба. Да и не такой уж и детский сад. Еще пару десятков столетий назад это было нормой. Эльфы праздновали возраст ответственности в сорок лет и могли считаться взрослыми.
   - И почему же этот возраст отодвинули до восьмидесяти? - хмыкнул я.
   - Совет эльфов, посовещавшись, решил, что в сорок эльфы еще слишком... ну, глупые, что ли.
   Я опять хмыкнул.
   - А сорок, по-человечески, это сколько?
   - Где-то шестнадцать. Вроде бы.
   Ну, почти как у нас. Стоп, а когда восемьдесят, это тогда сколько? Оказалось что примерно в районе двадцати. Интересные тут у них подсчеты.
   - Слушай, а откуда ты так хорошо в вопросе возрастов разбираешься?
   - Я выпускную работу в академии писал по сравнительному анализу возрасто-поведенческих особенностей различных рас Неи по отношению к расе эльфов.
   Ого... Круто. Интересно, он долго это учил? Хотя, я и более длинные названия диссертаций встречал.
   Пока мы вели такой содержательный диалог, не забывали и ногами переставлять. Похоже, Лео все-таки решил меня накормить. Я и раньше-то против не был, а уж теперь и подавно. Я, когда нервничаю, всегда есть хочу. А эта принцесса меня конкретно из себя вывела! А может, и просто время пришло, бродили-то мы довольно долго.
   Я уже чувствовал вкусные запахи, а рот наполнился слюной, когда нас, совершенно нагло, остановили! Безобразие, погулять до кухни спокойно не дают.
   Путь нам преградил чопорный голубоглазый эльф в темно-красной, вышитой золотистыми узорами, ливрее. Блондинистые волосы были собраны в низкий хвост.
   - Его высочество, Король Гаринель Второй, приглашает Вас, принц Габриель нерг Шаарах и Вас, магистр Лиорлилль ллен Аллорам, разделить с ним трапезу. Она состоится в малой банкетной зале через час.
   Ну, ё-моё. А я уже настроился покушать от души. Где в этой жизни справедливость??? Глазами обиженного щенка посмотрел на Лео. Он ответил мне тем же. Ясно. Отвертеться не получится. Синхронно вздохнув, мы поплелись за этим гонцом. Он специально, похоже, стоял, нас ждал. И повели нас, что характерно, в сторону, противоположную кухне. Охранники флегматично топали следом. Мне вот интересно, а они есть хотят?
   Поблуждав по коридорам, переходам и комнатам, мы оказались... где-то. На банкетную залу это похоже не было. Причем ни на малую, ни на большую, если такая имеется. Причина, по которой я пришел к такому выводу, была банальна. Тут отсутствовал обеденный стол! Вообще никакого стола тут не было. Только пара кресел и диван. Большое окно, во всю стену, и камин. Ну, и пара дверей. Все. Больше тут ничего не было.
   Лео устало опустился в одно из кресел и, подперев щеку рукой, отрешенно уставился в окно. Я подошел посмотреть, что там. Оказалось, ничего интересного. Вид на какую-то клумбу. Розово-белую. Мне не понравилось.
   - Эй, ты чего загрустил? - магистр меланхолично на меня посмотрел и вздохнул.
   - Приготовься долго ждать. Есть мы будем не скоро.
   - Как это не скоро? - не понял, что за фигня. - Этот, который нас сюда привел, сказал же что через час?
   Эльф грустно усмехнулся.
   - Наивный. Через час только король появится. Ты думаешь, почему я торжественные обеды не люблю? - я развел руками, типа, знать не знаю, ведать не ведаю. - Да потому, что, пока король появится, пока всех представят, а на таких обедах обычно присутствует от десяти до пятнадцати персон. Пока всех рассадят, пока на стол накроют, эх. И кормят такими порциями, что и птичка не наестся. Это ж только называется - обед. На самом деле это, скорее, прием у правителя в неофициальной обстановке.
   Мда. Я тоже загрустил. Усевшись в соседнее кресло, скопировал позу Лео. Пару минут повздыхал, а потом мне надоело. Решил развлекаться, как могу.
   Моими подопытными кроликами стали охранники. Приставать к Лео мне было уже не интересно. И так весь день его терроризирую.
   Для начала я внимательно их разглядел. Оказалось, что они абсолютно одинаковые! Даже глаза одного цвета - голубого. Близнецы, что ли? Или их как в наш Президентский полк, по росто-внешностным показателям отбирают? Набор оружия у них тоже был одинаковым. Обойдя каждого по кругу, решил поговорить. Однако эти товарищи на вопросы никак не реагировали. Даже как зовут, не сказали! Я обиделся и надулся. Наблюдающий за мной Лео посоветовал не заморачиваться, мол, это личная гвардия принца, они только с ним и разговаривают.
   - Как это личная гвардия? А он-то тут причем?
   - Ну, как же. Ты ведь его жених. К тому же намного младше его. Он за тебя ответственность несет. Вот и заботится, как может, пока его самого нет.
   Мдя. Чем дальше в лес, тем злее партизаны. Ладо, не хотят со мной разговаривать, ну и не больно-то и хотелось!
   В ожидании часа Ха я оккупировал диван. Забравшись на него с ногами, постарался расслабиться и, как посоветовал мудрый магистр, не заморачиваться. Я так преуспел в этом архиважном деле, что, когда за нами пришли, Лео пришлось меня будить. Мне снилось что-то приятное и определенно съедобное. Желудок возмущенно заворчал. Ему сон тоже нравился.
   Потянувшись всем телом и тряхнув головой, я встал с такого мягкого дивана окончательно. Я вот что заметил: на земле у меня были довольно короткие волосы, а тут не то, что длинные, но челка определенно глаза закрывает. И ведь не мешается совсем... Такое ощущение, что я сквозь нее вижу. Забавно, правда? Ну, да ладно, щяс не об этом.
   Тот же эльф, что нас сюда привел (штатный гонец он, что ли?) терпеливо дожидался меня у дверей, Лео уже стоял там и с невозмутимой мордой смотрел в окно. Я сильно всех задерживать не стал. Поправил одежду, потянулся, опять поправил одежду, позевал, расчесал пятерней волосы, опять потянулся... Ну, вы меня поняли? А вот нефиг было заставлять ждать меня! Блондинчик начал заметно нервничать, на его физиономии появились следы паники. Он затравленно глянул на Лео, тот тяжело вздохнул и перевел взгляд на меня:
   - Габриель, нам пора.
   Я похлопал на него ресничками и невинно улыбнулся (почему-то я точно знаю, что это выглядело именно невинно, а не как-то иначе). Лео не смог сдержать ответной улыбки. Я ему еще поморгал, он улыбнулся шире. Короче, эльф в красном был готов взвыть и тащить нас за шкирку. Но мы таки смилостивились.
   Малая банкетная зала располагалась недалеко, буквально за поворотом. Массивные деревянные двери с растительным узором распахнулись, и я смог увидеть большое светлое помещение с огромным окном во всю стену, занавешенным легкой, прозрачной тканью бежевого оттенка. Стены были белые с коричневыми то ли прожилками, то ли это рисунок такой. Кто их, дизайнеров, знает. Иной раз как нарисуют, так хоть стой, хоть падай. В центре помещения стоял длинный прямоугольный стол, накрытый белой скатертью. Стол был на кучу персон, я не стал считать, на сколько точно. Вдоль стен стояли кадки с высокими, разлапистыми растениями. Некоторые из них даже цвели. Вот, собственно, и все. Больше в зале ничего и не было.
   Во главе стола сидел представительный рыжий эльф в короне, что-то типа обруча с несколькими зубчиками и зелеными камушками под цвет глаз. Его длинные волосы были зачесаны назад. Я вообще заметил, что они тут все длинноволосые! Один я стриженый. Одет король - да, я догадался, что это король, - был неброско. Что-то темно-зеленое с золотыми узорами, на мантию Лео похожее.
   По левую руку от его величества сидела уже знакомая мне принцесса. Если король смотрел на меня как минимум с интересом, то эта игнорировала полностью. Блондин проорал наши имена - я аж вздрогнул, ей богу, - сообщая о том, что мы уже пришли. Угу, типа, никто и не догадался прям. Блин, я, похоже, не люблю этикет.
   Усадили меня справа от короля, Лео занял место рядом с принцессой.
   Кроме нас троих, за стол усадили еще пять эльфов. Их представили так же громко, как и нас с магистром. Там были три каких-то советника и две фрейлины принцессы. Рядом со мной приземлился сухопарый русоволосый эльф в темно-синем костюме. По-моему, его звали Финаль, или что-то типа того. У всех пятерых имена оказались такие длинные и непроизносимые, что я сразу же их забыл. Да и вообще, у меня сложилось стойкое впечатление, что их сюда согнали для количества.
   Все расселись, лапки сложили, глазки опустили. Ждут чего-то. Я осторожненько из-под челки глянул на Лео, благо он сидел почти напротив. Тот как будто этого ждал. Поймав мой вопросительный взгляд, он ободряюще мне улыбнулся самыми уголками губ. Это, типа, сиди и не трепыхайся, да? Чуть приподняв брови, осведомился я. Лео едва заметно кивнул. Я тяжело вздохнул и, поджав губы, искоса глянул на Короля. А тот сидел и со смехом в изумрудных глазах наблюдал нашу пантомиму! Ах, так. Я совершенно открыто, высоко подняв голову, уставился в глаза Гаринелю. Посмотрим, кто кого! В гляделки я играть умею и люблю. Вот понимаю, что глупость сейчас делаю, но ничего поделать с собой не могу. Так и хочется чего-нибудь сотворить.
   Как ни странно, первым сдался Король. Он, запрокинув голову, звонко рассмеялся.
   - Я рад, принц, что с вами все в порядке, и вы так быстро оправились после постигшего вас несчастья. Признаться, мы все очень переживали за вас.
   Ва-а-а-ау.... Какой голос.... Глубокий, бархатный... Я прям заслушался. Никогда такого не слышал, у меня даже мурашки по спине побежали. Проглотив вставший в горле комок, заставил себя открыть рот и ответить.
   - Спасибо, - ой, чего-то я весь засмущался.
   Уткнувшись взглядом в стол, решил прикинуться предметом интерьера. Повышенное внимание стало меня напрягать. Но, когда я явственно услышал, как фыркнула напротив эта принцесска! Гр-р-р! Смущение куда-то спряталось. Вскинув голову, я максимально презрительно на нее глянул. Бу-га-га! Это вешалка аж поперхнулась!
   - Литиэль, с вами все в порядке? - это Лео галантность решил проявить. Он так заботливо склонился над кашляющей принцессой, предварительно послав мне укоризненный взгляд. Я на это только мило улыбнулся. Типа, я не я, и лошадь не моя. Она первая начала! Гаринель же сидел и снисходительно улыбался.
   Дальнейший обед протекал точно, как описал мне Лео. Неторопливая подача блюд, больше похожих на произведение искусства скульпторов-миниатюристов, такое все было ма-а-аленькое. Разговоры ни о чем. Вежливые улыбки. Вообще не понял смысла этого собрания. Мне было скучно и хотелось есть.
   Уже в самом конце обеда король обратился ко мне, сообщив, что сразу после окончания обеда мы пойдем связываться с моим папочкой. Оказывается, у Светлоэльфийского королевства с Империей дроу имеется разница во времени в пару часов, и там уже как раз будет вечер.
   Ну, что ж. Надеюсь, все пройдет нормально. Главное, сильно не нервничать... Чего-то у меня коленки дрожат...
   
   Сидя за столом в малой банкетной зале и ведя с советниками вежливую беседу о видах на урожай эльфийской сливы в этом году, Лиорлилль вспоминал сегодняшний день. Можно было сказать, что все не так уж плохо, как могло бы быть. Иномирянин Максим, ставший теперь принцем Габриелем, оказался вполне адекватным и веселым парнем. Достаточно умным, чтобы задавать правильные и точные вопросы, интересуясь именно теми вещами, которые пригодятся ему в первую очередь. Магистр зачастую удивлялся такой прозорливости, но потом вспоминал, что в своем мире юноша был гораздо старше принца. Но все равно, перестроиться сразу не получалось. Иной раз он просто ставил Лиорлилля в тупик.
   А уж появление на теле наследника клейма вообще ни в какие ворота не помещалось. Такой рисунок на тело парня мог нанести только очень сильный маг. Магистр вообще раньше не слышал о живых татуировках, а татуировка принца была именно живой. Пока Лиорлилль ее разглядывал, ширан разглядывал его в ответ. Сиреневые глаза, такие же, как у принца, неотрывно следили за эльфом, хвост беспокойно дергался, а лапа запускала когти глубже в тело наследника. Однако тот, похоже, ничего не чувствовал. И вообще клеймо никак не ощущал. Что тоже было очень странно. Обычно для носителя это не очень приятный процесс. В конце концов, магистр решил, что стража принц создал себе сам. Но тогда получалось, что Максим - невероятно сильный маг? Одни вопросы. И то, что принц стал абсолютно нечитаем на ментальном уровне - даже его эмоции теперь можно было определить только по внешним признакам, - тоже было удивительно. Магистр с удовольствием запер бы наследника в своей лаборатории и провел пару десятков тестов, но, тот, похоже, был против.
   Дальнейшее поведение принца удивило не многим меньше. Габриель, или лучше сказать Максим, потребовал показать ему дворец и вообще максимально быстро ввести в курс дела. Если честно, Лиорлилль полагал, что для юноши будет шоком оказаться непонятно где в чужом теле. Однако тот вел себя очень спокойно и проявлял чудеса любознательности. Никаких физических проблем он, похоже, тоже не испытывал. Хотя должен был, как минимум, еще с неделю чувствовать слабость. Даже регенерация дроу не способна полностью восстановить организм за такое короткое время. Это еще один плюс в версию о том, что Максим сильный маг. Правда, похоже, пока его дар спит. Никаких колебаний силы магистр от него не ощущал.
   Экскурсия по дворцу затянулась надолго. Юноше было интересно абсолютно все, и, хотя эльфу временами казалось, что принц его не слушает, а только восхищенно смотрит по сторонам, изредка задаваемые наводящие вопросы заставляли в этом усомниться. В конце концов, Лео (Лиорлилль уже смирился с такой интерпретацией своего имени и даже про себя начал так себя называть) так увлекся, что пропустил время обеда.
   Попытка продемонстрировать принцу местную кухню, которую, Лиорлилль, признаться, очень любил, закончилась весьма неприятным столкновением с принцессой. И хотя Габриель вел себя безупречно вежливо, Литиэль посчитала себя вправе нагрубить ему. Магистр крайне не одобрял такое поведение девушки, но поделать ничего не мог. Принцесса была типичным представителем семьи нерг Ферривар, упрямая, своевольная и верная своим друзьям. Приглашение на официальный обед тоже не порадовало. Несколько часов подряд высиживать в компании советников-зануд...
   Немного подняло настроение представление, устроенное наследником для Королевского Распорядителя. Бедолага не знал, что и делать. Ведь если бы они опоздали на прием, виноват был бы он. Пришлось выручать эльфа.
   - Габриель, нам пора.
   Принц прекратил зевать и улыбнулся Лиорлиллю такой очаровательной улыбкой, что тот не смог не улыбнуться в ответ. Сейчас наследник выглядел таким милым и беззащитным, что заставлять его что-то делать было просто кощунством.
   Но, как бы то ни было, на обед они попали вовремя. Там юноша удивил Лиорлилля еще раз. Настолько бесстрашно и нагло глядеть в глаза самому Гаринелю Второму, королю Мальраха, одному из сильнейших эмпатов Нэи, мало кто мог себе позволить. Чем дольше продолжался этот поединок взглядов, тем сильнее Лео холодел. Ведь Гаринелю ничего не стоит прочитать парнишку и узнать, что он вовсе не принц Габриель. То, что сам Лиорлилль не смог его прочитать, ничего не значило, он не специалист в ментальной магии! Какие их ожидают последствия, в случае удачи короля, магистр предугадать не решался. Однако, ничего хорошего ожидать не приходилось. Эльф ругал себя последними словами, переживая, что не предупредил Максима о такой способности Правителя. Но кто же мог предугадать, что тот так скоро захочет увидеть юношу?
   Веселый смех короля вырвал Лиорлилля из пучин самобичевания. Что? Неужели Гаринель ни о чем не догадался? Верилось с трудом. Однако, судя по его поведению, он доволен принцем. Ну, тогда, возможно, ничего плохого не случилось. Конечно, избежать обстоятельного разговора с правителем не удастся, но уже одно то, что он не в гневе, вселяло надежду.
   - Я рад, принц, что с вами все в порядке, и вы так быстро оправились после постигшего вас несчастья. Признаться, мы все очень переживали за вас.
   Мда. Похоже, магистр поторопился, решив, что все закончилось. Он отчетливо почувствовал волну направленной магии, которой было пропитано буквально каждое слово Гаринеля. Судя по убойной дозе приворота, принц как минимум должен был впасть в ступор и, онемев от восхищения, пожирать короля глазами. А как максимум - накинуться на него с поцелуями! Что же такое правитель делает? Это же может привести к ужасным последствиям!?
   Однако Габриель удивил Лиорлилля еще раз. Который уже по счету за сегодняшний день? Он просто скромно поблагодарил Короля и отвернулся! Неслыханно...
   Принцесса, ничего из произошедшего не понявшая, презрительно фыркнула. Ну, да. Такое пренебрежение этикетом: Габриель в ответ должен был выразить благодарность в более витиеватой форме, а не сказать простое спасибо. Взгляд, которым одарил ее мгновенно вскинувший голову принц, мог бы заморозить Водопады Вечности, а не просто одну маленькую глупую эльфийку. Пришлось укоризненно на него посмотреть. Габриель в ответ невинно похлопал ресницами. Ну, как на такого злиться?
   Дальше обед протекал без неожиданностей. В самом его конце Гаринель сообщил принцу об ожидающем его разговоре с Императором нерг Шаарахом. Юноша воспринял это крайне флегматично. Только пожал плечами.
   После завершения трапезы, Габриеля проводили в комнату отдыха, ожидать сеанса связи, а магистра поманил за собой Правитель. Лиорлилль весь подобрался. Похоже, предсказанный им серьезный разговор состоится даже раньше, чем он ожидал.
   Небольшой кабинет, выбранный Гаринелем для разговора, был отделан темным деревом. Большой письменный стол, книжный шкаф и пара кресел только подчеркивали мрачноватый, но уютный интерьер помещения.
   - Присаживайтесь, магистр, - голос короля мало что выражал.
   Его высочество не стал дожидаться, пока Лиорлилль устроится. Он просто подошел к занавешенному темно-бордовой портьерой окну и, сцепив руки за спиной, задумчиво уставился в него. В молчании одна за одной потянулись минуты. Лиорлиллю ничего не оставалось, кроме  как ждать и нервничать. Густые темно-рыжие волосы, отличительная черта всех нерг Ферриваров, скрывали от него фигуру короля, опускаясь до середины бедра.
   - Скажи мне, драгоценный племянник, кто этот юноша такой? Он совершенно определенно не Габриель.
   Вот он и задан. Главный вопрос вечера, тот, которого так боялся Лиорлилль.
   - С чего вы это взяли, Ваше Величество?
   Отпираться было глупо, но и сразу признаваться в своей ошибке эльфу как-то не хотелось. Гаринель стремительно развернулся, отчего его длинные волосы взметнулись в воздух. Зеленые глаза полыхнули гневом, заставив Лео сжаться в кресле.
   - Не смей мне врать, мальчишка! Неужели ты думал, что я не замечу подмены? То, что он ощущается, как принц дроу, еще не значит, что я не смогу увидеть, что это не он! У него ментальный щит такой силы, что я не смог пробиться даже через верхний слой! У Габриеля в принципе такого быть не могло.
   Набрав в грудь побольше воздуха, Лиорлилль сдался. Действительно, глупо было рассчитывать на то, что его ложь не раскроется. Он рассказал королю, устроившемуся в кресле напротив, все с самого начала. И про найденное им еще в академии заклинание Возврата Души, и про угрозу смерти принца, и про совершенную ошибку, в результате которой в тело дроу была помещена душа юноши из другого мира, умершего одновременно с принцем. Не умолчал эльф и о попытке свалить все возможные несостыковки в поведении наследника на амнезию после перенесенной травмы.
   Закончив исповедь, Лиорлилль замер, ожидая приговора. Гаринель Второй сидел в кресле, откинувшись на спинку. Прикрыв глаза, он размышлял, барабаня тонкими длинными пальцами по подлокотнику.
   - И как он тебе? - вопрос прозвучал совершенно неожиданно.
   Немного подумав, Лиорлилль медленно заговорил:
   - Умный, любознательный, уравновешенный, он довольно спокойно воспринял всю эту ситуацию. Очень быстро адаптировался. Мне он симпатичен, - после недолгого молчания, эльф рискнул задать волнующий его вопрос. - Что вы решите на его счет?
   То, что его самого уж очень сурово не накажут, Лиорлилль понял по поведению короля. Тот был уж очень спокоен.
   - Переживаешь за него? - хмыкнул эльф. - Думаю оставить все, как есть. Этот вариант принца Габриеля мне нравится гораздо больше. Настоящий Габриель был довольно неприятным юношей. Думаю, ваш план с амнезией весьма жизнеспособен. Надо его поднатаскать в вопросах этикета, и все будет нормально. Возможные проблемы с Нершатом я улажу. Все-таки, принцу жить у нас, а не у дроу.
   Лиорлилль облегченно выдохнул. Прям камень с души свалился! Что ни говори, а он успел привязаться к непоседливому юноше из другого мира. Да и ответственность он за него чувствовал не малую.
   - Как только Альнмиир вернется, сразу же проведем помолвку, чтоб дроу не пошли на попятную.
   - Э-э-э, Ваше Величество, - замялся магистр. Гаринель вопросительно поднял рыжую бровь. - Тут такое дело. Там, откуда появился Максим, браки, да и вообще, любые близкие отношения между мужчинами не приняты. Он был очень против, когда узнал.
   - А вот это, друг мой, уже проблемы моего старшего сына! Пусть сам разбирается. Как уж он будет его уговаривать, нас не касается. Миира будет полезно щелкнуть по носу. А то привык все получать без усилий. А мы посмотрим за этим. Не волнуйся, в случае чего не дадим мы твоего мальчишку в обиду!
   Бросив на короля тревожный взгляд, Лиорлилль был вынужден смириться.
   - Ну, что, пошли поприсутствуем при разговоре Габриеля с отцом, - прозвучал скорее приказ, нежели вопрос Гаринеля Второго, короля Мальраха.

Глава 4
   
   Пока я сидел один, весь извелся... Чтоб хоть как-то успокоиться, пересчитал книжки в большом шкафу, обошел комнату по периметру, разглядывая картины на обшитых деревом стенах. Ничего интересного, лютики-цветочки сплошные. Поправил черную скатерть на круглом столике в центре комнаты. Повздыхал над кадкой с мохнатым цветком. В конце концов, уселся на диван и стал ждать...
   Блин, ну где там они все! Я сейчас на потолок полезу!!! Надо отвлечься. Пошел к шкафу и достал первую попавшуюся книгу. Вот сейчас я и проверю, умею читать по-местному или нет. Аж как-то волнительно.
   Приземлившись опять на диван, забрался на него с ногами. Читать предпочитаю с комфортом, что бы это ни было. Хоть фантастический роман, хоть учебник по аналитической химии. Ну-с, приступим.
   Для начала я всестороннее рассмотрел переплет. Поверьте, посмотреть было на что. Темно-коричневая, почти черная, обложка была вся в узорчатом тиснении, корешок же был явно позолоченный и тоже с разными вензелями. Очень красиво. Никаких надписей там, правда, не было. Зажмурившись, я открыл книгу на первой странице. Ну, с богом. Выдохнув, посмотрел на лист. Буквы были совершенно не знакомые, все такие витиевато хвостатые с множеством точечек и черточек как сверху, так и снизу. Я уже было расстроился, что придется учить алфавит, как маленькому, но, посмотрев на слова целиком, а не только на буквы, понял, что они мне понятны! То есть читать я все-таки умею. Фух. Прям полегчало.
   Тэк-с, и чего же я такое выцепил с полки? Оказалось, это какой-то то ли приключенческий роман, то ли хорошо написанная историческая хроника. Я не определился. Для романа язык суховат, для хроники слишком живо рассказывается. В общем, я погрузился в чтение. И вот, когда грозный орк Тавырхакх почти уже замочил злобного дракона Гррамраррау, меня нагло прервали! Книгу из рук банально вытащили.
   - Э-э-э-э! А ну, верни! - подняв глаза на наглого захватчика, встретился с изумрудными очами короля. - Ой. Извините.
   - Ничего страшного. И что же, интересно, так увлекло наследника Империи дроу, что он не услышал, как его зовут? - пока Гаринель изучал содержимое книги, я по-тихому опустил ноги с дивана на пол и быстренько обулся. Ну, да. Я разувался. Лежать на диване в ботинках - не культурно!
   - А, так это повесть о вольных странниках степей! Да, увлекательное произведение. Я, помнится, тоже им зачитывался.
   Рассмотрев фолиант, Гаринель спокойно подошел к шкафу и поставил его на место. Не понял, это такой тонкий намек, что мне ее брать не следовало? Пока я размышлял, наблюдая за королем, Лео, который, оказывается, пришел вместе с ним, аккуратно установил в самом центре стола большое зеркало на подставке. Это он с собой принес, или я не заметил? Скорее всего, с собой. Магистр искоса глянул на меня и ободряюще улыбнулся.
   - Приступим? - задал скорее риторический вопрос Его Величество, подходя к столу. - Лиорлилль, устанавливай связь с Императорским дворцом.
   Магистр, кивнув, начал водить руками перед зеркалом, одновременно что-то бормоча. Я встал с дивана и подошел поближе. Жутко интересно было посмотреть на магию и местные средства связи.
   Стеклянная поверхность пошла рябью и потемнела, перестав отражать что-либо. Очень медленно на черном фоне начало проявляться изображение. Сначала очертания, потом уже более понятные образы. В конце концов, в зеркале проявился кусок какой-то комнаты, была видна только темная каменная стена и эльф, стоящий прямо напротив зеркала связи с той стороны. Я с любопытством его разглядывал. Сразу стало понятно, что это дроу. Он сильно отличался от окружавших меня золотистых светленьких. Этот тип был темноволосым, то ли каштановый, то ли черный, белокожий и красноглазый. Коротко стриженые волосы были заправлены за острые уши, в каждом из которых было по целой гирлянде из сережек. Блин, это и есть мой папаша?
   - Магистр Трэхх, приветствую вас. Векторы направления с нашей стороны стандартные, временная задержка минимальна, искажение эфира отсутствует, - сухо пробубнил Лео.
   Ага. Значит это не император, а магистр по типу нашего Лео. Слова-то какие умные говорят. Прям впечатлиться, что ли? Не, не буду. Вроде мне все понятно. Магистр с той стороны покивал, бормотнул и помахал руками. Настройки проверял, наверное.
   - Связь стабильна. Уступаю место Его Императорскому Величеству, - сообщил, в конце концов, коллега Лео и исчез из поля зрения. Магистр тоже отступил, и к зеркалу подошел король.
   По ту стону тоже кто-то появился. Я подался вперед, стремясь рассмотреть кто там, но меня за руку дернул Лео, оттащив подальше. Ну-у-у-у... Мне ж не видно!!!
   - Нершат, приветствую Вас.
   - Приветствую. Гаринель, попрошу без проволочек продемонстрировать мне наследника, - услышал я тихий, уверенный голос.
   Ага, конкретный у меня батя. Прям сразу к делу. За неимением других объектов я все это время смотрел на короля. Тот никак не показал, что недоволен или что-то еще, наверное, он ожидал такой реакции.
   - Конечно, он здесь, - Гаринель повернул ко мне голову и протянул руку. - Габриель, подойди.
   Сглотнув комок, вставший в горле, я шагнул к зеркалу. Оттуда на меня внимательно смотрел дроу. Как бы его описать... Величественный, холодный, темно-синие глаза изучали меня очень внимательно. Длинные черные волосы были забраны в высокий хвост, на голове красовалась корона, наподобие той, что у Гаринеля, только если у светлого она была из желтого металла, то у дроу - белого, и камушки белые, блестящие. Наверное, бриллианты, если они тут есть. Одет он был в черный камзол с серебристой вышивкой, на шее висел кулон в виде капли, тоже бриллиант. Причем таких размеров, что я засмотрелся.
   - Здравствуй, сын, - напряженно проговорил дроу.
   - Здравствуйте, - а что еще я мог ответить. Мне ж никто не объяснил, как надо себя вести! Приходится импровизировать.
   - Как твое самочувствие? - Нершат продолжал изучать меня своими холодными глазами, плотно сжимая тонкие губы.
   - Уже хорошо, спасибо. Магистр Лиорлилль творит чудеса, - Лео, стоящий рядом, подавился воздухом и закашлялся. Я удивленно на него глянул. Что, не стоило его упоминать? Судя по круглым глазам, не стоило. Ну, извиняй. Предупреждать надо. Сам виноват.
   Переведя взгляд обратно на зеркало, я просто обмер. Император держал в руках что-то такое... такое... больше всего это было похоже на розовое яйцо в красную прожилку, размером со страусиное. Сверху и снизу яйцо было заключено в золотой каркас, наподобие того, как делали у яиц Фаберже. Эта вещь меня просто притягивала. Хотя я и понимал, что вполне способен бороться с этим влечением, что-то внутри меня нашептывало не сопротивляться. Что так и должно быть, все правильно...
   Очнулся я от того, что больно ударился лбом о поверхность зеркала. Оказалось, я почти забрался на стол и собрался протаранить стеклянную преграду, мешающую мне приблизится к такому привлекательному предмету. Пока я тряс головой, собирая мысли в кучу и размышляя на тему: «А шо это было?», дроу успел убрать яйцо из поля зрения. Он смотрел на меня уже гораздо более снисходительно и довольно чему-то улыбался. Я вопросительно и обижено на него посмотрел.
   - Извини, сын, это была необходимая проверка. Ты ее прошел, - спокойно проговорил Нершат.
   Оп-па... Интересно, интересно. Это что же за проверка такая? И как именно я ее прошел? Переведя удивленный взор на Лео, наткнулся на такой же ошарашенный взгляд - ясно, он тоже не в курсе. А вот король был невозмутим. Похоже, для него это неожиданностью не было.
   - Эм, я, конечно, рад. Но что за проверка? - если никто ничего мне просто так объяснять не хочет, буду спрашивать сам.
   Дроу хитро улыбнулся.
   - Ты всегда неадекватно реагировал на артефакт Варрара. Если бы твое поведение было другим, я бы не поверил, что передо мной мой наследник.
   О как... Ну, прям, я фигею. Это что же, меня память настоящего принца толкнула к зеркалу? Или это само тело так реагирует? Надо Лео попытать. Может, пояснит. Смущенно улыбнувшись, я опять глянул на отца.
   - Я рад, что ты остался цел. Мне доложили о твоей потере памяти, надеюсь, со временем это пройдет, - спокойно проговорил император. - Хочу тебя предупредить: в связи с тем, что все твои сопровождающие погибли, я выслал к тебе трех дроу. Они одновременно будут и охраной, и свитой. Это не дело, что наследный принц находится совершенно один на территории Светлых эльфов.
   Император говорил так уверенно и спокойно, что я понял: мое мнение тут никого не интересует. Ладно, это ожидаемо.
   - Я понял, отец. Благодарю. Кто это будет, и когда мне их ожидать?
   Похоже, Нершат остался доволен моим деловым тоном. Сдержано улыбнувшись, он проговорил:
   - Это Литор, Нрар и Фейсат. Они были твоими приближенными. В первый раз они не смогли войти в твою свиту, в связи с военной обстановкой, ну а теперь никаких препятствий нет. Думаю, они прибудут в Мальрах в ближайшие день-два.
   Приближенные. Это плохо. Блин.
   - Я понял, отец, а они в курсе, что я их могу не вспомнить?
   - Да, их предупредили. А теперь, сын, я хочу переговорить с Гаринелем.
   Уступив место у стола королю светлых эльфов, я отошел и задумался. Что ж, все могло бы быть и хуже. Папочка меня признал, благодаря моей загадочной реакции на какое-то хитрое яйцо. Товарищи, едущие сюда, могут попортить мне жизнь, но тут я буду все валить на амнезию. Живем!
   Тем временем, эльфийские правители о чем-то договорились и распрощались. Стеклянная поверхность потухла и стала вести себя, как и положено любому уважающему себя зеркалу - отражать окружающий мир.
   - Итак, Габриель, все первичные вопросы мы разрешили, - ой, это я опять отвлекся, а тут Его Величество со мной общаться изволит! Так, я весь внимание. - Теперь, как только прибудет Альнмиир, мы сразу же проведем ритуал помолвки.
   Мда. Ладно, я уже почти смирился с этим. Осталось выяснить, когда именно мне ждать этого прынца. Хоть подготовлюсь. Морально.
   - А когда он прибудет?
   Откинув волосы за спину, Гаринель внимательно на меня посмотрел, Лео суетился вокруг стола и делал вид, что он тут не при чем.
   - Мы ожидаем его завтра, - хе, все-то ко мне, бедненькому, торопятся! Гордиться, что ли, начать?
   Я кивнул, задумчиво разглядывая короля. Красивый мужик. Черт... о чем я думаю???
   - Я могу идти? - сдержанно осведомился я. Не хочу общаться с Его Величеством, он меня нервирует. Такое ощущение, что меня рентгеном просветить пытаются. Как взглянет, так я вздрогну.
   Гаринель чему-то усмехнулся и, глядя на меня со смешинками в глазах, ответил:
   - Конечно. Время позднее, думаю, тебе уже пора спать.
   Да? Это сколько же сейчас времени, что спать пора? Я с пятнадцати лет раньше, чем в двенадцать, не ложусь! Но спорить с королем я не стал. Ну его.
   Уже взявшись за ручку двери, вспомнил. Развернувшись, как можно более спокойно спросил:
   - Ваше Величество, а можно мне ту книгу почитать взять?
   Судя по тому, как взлетели вверх брови короля, такой вопрос он ожидал от меня меньше всего. Помолчав пару секунд, Гаринель достал книгу из шкафа и сам ко мне подошел, протягивая фолиант.
   - Приятного прочтения.
   - Спасибо, - сдержано поблагодарив, я вышел из комнаты.
   Ага. Так. Ну, я гений вообще. И как я теперь к себе попаду??? Проблема в том, что я абсолютно не представляю, где нахожусь. Лео дождаться? Или... Вот вы-то, голубчики, мне и поможете!
   Так кстати подошедшие ко мне охранники подверглись плотоядному осмотру. Не знаю, что уж они там увидели в моих глазах, но мужики заметно поежились и переглянулись.
   - Ну-с, партизаны вы мои молчаливые. Мне все равно, какие вам там выдали указания, но сейчас я очень хочу попасть к себе. И вы меня туда проводите. Возражения не принимаются!
   Товарищи охранники остались стоять. И молчать. Гр-р-р. Что б им такого сказать...
   - Если вы меня не проводите, я заблужусь. А потом пожалуюсь принцу, что это вы виноваты, не помогли мне, а я ведь еще после травмы не оправился, - и посмотрел на них честными-пречестными глазами, состроив несчастную мордаху.
   Охранники еще раз переглянулись и кивнули. Блин, немые они, что ли? Один из них занял позицию передо мной, а второй за моей спиной. Так, гуськом, мы и пошли.
   Довели меня до моих апартаментов вполне оперативно. Похоже, Лео меня кругами водил, показывая дворец, а на самом деле тут не все так сложно!
   Закрыв за собой дверь и оставив мужиков снаружи, отправился в спальню. Там, устроившись с комфортом на кровати, углубился в чтение. Так, где там я остановился?
   ...грозный орк Тавырхакх занес остро заточенную секиру над шеей подлого дракона Гррамраррау, намереваясь прервать его затянувшееся существование на поверхности Неи...
   Уф. Дочитал. Я не знаю, чего там хотели добиться авторы, но хитрый дракон мне был гораздо симпатичнее тупого орка. Даже жалко стало, что на последних страницах его все-таки убили. Правда, уже грозный орк Бррхаркхах. Их там вообще много было, орков.
   Потерев уставшие от долгого чтения глаза, глянул в окно. Ого! А на улице-то темно уже. Действительно, спать пора.
   Быстренько умывшись и переодевшись в пижаму, забрался под одеяло. И тут передо мной стала другая проблема. Как погасить свет? Он включился, похоже, автоматически, как стемнело. Выключателей я не нашел. Пришлось экспериментировать. Хлопанье в ладоши и устные распоряжения действия не возымели. Перепробовав кучу слов, начиная от банального "свет" и "погасни", до экспрессивно-эмоционального: "Чтоб у тебя лампочка перегорела!", я ничего так и не добился. В конце концов, я так сильно пожелал оказаться в темноте, что когда она наступила, подпрыгнул от неожиданности. Прикольно. Свет выключается силой мысли. В чем-то ушастые определенно продвинутее ученых с Земли. Там до такого еще не додумались. Ладно, довольно лирики, спать пора.
   Закрыв глаза, расслабился. Угу. Фиг вам. Сон не шел. Перевернувшись на живот, попробовал заснуть в таком положении. Тоже не сработало. Короче, извертелся я весь, но так ничего и не добился. В дополнение ко всему, у меня забурчало в животе. Ну, все, приплыли. На голодный желудок я вообще не смогу уснуть! А уж если вспомнить, что я сегодня нормально только завтракал....
   Так, надо добыть хавчик. Может, одного из охранников послать? Обдумав эту мысль, решил, что она вполне жизнеспособна. Однако и тут меня ожидал облом. Моих стражей под дверью не оказалось. И куда это они ушли? Странно. Выглянув в коридор, никого там не увидел, что влево - пустота, что вправо - тишина. А есть-то хочется... Когда я вспомнил про то, что голодный, желудок активно начал качать права, днем и вечером было как-то не до того, а вот сейчас самое время. Ни короли не отвлекают, ни императоры. Да и книжки познавательной перед глазами нету. Ничто не мешает.
   Черт, что же делать? Эх, была - не была. Плотно прикрыв за собой дверь, я пошел по коридору, в сторону, где, по моим представлениям, должна была быть кухня. В голове как-то сам собой нарисовался план продвижения, и я был уверен, что иду правильно. Хм, похоже, умение ориентироваться на местности - это еще один бонус, доставшийся мне в комплекте с телом.
   Довольно скоро моего носа коснулся приятный запах. Я абсолютно уверен, что так пахнуть может только что-то очень вкусное! Невольно ускорившись, вырулил к массивным дверям. Гы, прикольно. За такими дверями только оборону держать! Кухня - последний очаг сопротивления. Хихикая над абсурдной картинкой, нарисованной воображением, толкнул створку. Та поддалась на удивление легко, явив мне святая святых любого дома.
   В огромном помещении, несмотря на поздний час, суетилось довольно много народа. Кто-то что-то резал на длинном столе, стоящем вдоль стены. Несколько эльфов снимали огромный котел с плиты. Симпатичная эльфиечка в белом передничке и шапочке, скрывающей волосы, месила тесто. А посреди всего этого возвышалась женщина, габаритами напоминающая скорее скалу. Она стояла ко мне задом, и я мог видеть только широкую спину. Темно-зеленое платье с пышными юбками дополнительно подчеркивало, какая они большая! Черные, на вид жесткие, волосы были собраны на затылке в пучок. Уперев руки в бока, женщина-гора ругала стоящего неподалеку с низко опущенной головой эльфа. При моем появлении провинившийся оживился. Наверное, на спасение надеялся. Женщина замолчала и обернулась.
   Ёо-о-о.... Лео меня нагло обманул, когда говорил, что во дворце живут только эльфы! Сейчас передо мной, совершенно определенно, орчанка!!! Слегка зеленоватая кожа, выступающая вперед нижняя челюсть с довольно заметными клыками, нос-картошка, маленькие, близко посаженые черные глазки и кустистые брови ну никак не могли принадлежать эльфийке. Разве что мутантке. Находясь под впечатлением, я сделал шаг назад и робко улыбнулся.
   - Здравствуйте...
   Черные брови взлетели вверх, а их обладательница полностью ко мне развернулась.
   - И тебе здравствуй. Ты что тут ночью делаешь? - Вполне себе нормальным голосом, без рыков и коверканья слов, спросила она.
   Я, опустив глаза в пол, печально вздохнул:
   - Да вот, кушать хочется. Уснуть на голодный желудок не получается...
   В подтверждение моих слов, громко забурчало в животе. Что тут началось! Всплеснув руками, орчанка заголосила:
   - Что ж это такое делается!? Совсем эти эльфы стыд потеряли, ребенка голодом морят! Ах, ты бедненький, щяс мы тебя накормим! Лирт, чего стоишь, накрывай на стол!!!
   Прифигевшего от развернувшегося вокруг кипиша, меня схватили за руку и усадили за стол. Все, кто был на кухне, бросили свои дела и кинулись стаскивать ко мне всякие разные вкусности. Тут были и соленья, и запеченное мясо, и овощи, и пироги, и тортик даже был! Ни от чего не отказываясь, я сразу же притянул к себе поближе мяско. Сдержано поблагодарив за угощение, с неприличным урчанием живота принялся за еду. Хозяйка кухни только умиленно за мной наблюдала, периодически подкладывая на тарелку самые вкусные, на ее взгляд, кусочки. Я не возражал.
   Наевшись, я разговорился с орчанкой. Оказалось, ее зовут Рурхар, во дворце она оказалась по специальному приглашению самого короля, который, восхищенный ее кулинарными талантами, предложил ей должность шеф-повара. На мой удивленный вопрос, как он мог об этом узнать, Рурхар ответила, что Его Величество как-то останавливался на постоялом дворе, где она тогда работала. Прознав, что за птица у них в гостях, женщина расстаралась и сварганила какое-то просто нереально шикарное угощение. Вот после этого и поступило предложение о смене места работы. Рурхар дурой не была и сразу согласилась. О чем не жалеет. Правда, иногда она серьезно ругается с Королевским Распорядителем по поводу подаваемых на стол короля блюд. Но, как женщина сама сказала, это вопрос решаемый.
   Мы довольно долго болтали. Я рассказал о прочитанной книге и своих впечатлениях на ее счет, орчанка долго смеялась, сказав, что это писали эльфы, имеющие смутное представление об оркских традициях. Познакомился с работниками кухни. Они оказались нормальными ребятами. Правда, понравившаяся мне эльфийка была замужем, ну да ладно. В конце концов, меня признали за своего и пригласили приходить к ним в любое время дня и ночи. Для меня всегда найдут что-нибудь вкусненькое.
   Тепло со всеми попрощавшись, я, нагруженный пакетом с пирожками, потопал к себе; после еды меня немножко разморило, и хотелось спать.
   - Мало-мало-мало-мало-мало ме-ня,
   Быть хочу еще немного больше-е-е,
   Мало-мало-мало-мало-мало ме-ня,
   Разрешаю, это значит можно-о-о...
   Мурлыкая себе под нос адаптированную под мою ситуацию песенку Линды, я дошел до своих комнат. Охраны так и не было. Куда ж они все-таки подевались? Может им ночью дежурить не надо?
   Толкнув дверь, удивленно замер. Она оказалась почти открыта, хотя я совершенно точно помню, что плотно ее закрывал. Мне вдруг стало как-то так тревожно и захотелось развернуться и убежать отсюда подальше. Да только куда я пойду и как объясню свое поведение? Скажу, страшно стало? Так засмеют...
   На всякий случай, не закрывая входной двери, шагнул внутрь. В гостиной никого не было, стояла тишина. Я нервно улыбнулся, сам у себя интересуясь, а кого бы я тут видеть хотел? Дальше на очереди была спальня. Внутри все свело от страха. Одной рукой прижимая к себе пакет, другой аккуратно толкнул дверь. Она медленно и бесшумно отворилась, открывая комнату.
   В слабом свете, идущем из коридора - включать его у себя я не стал, - мне открылась жуткая картина. Вся моя кровать была опутана чем-то белым, больше всего похожим на паутину. Она свисала с балдахина и тянулась между столбиками. И еще, чем-то резко пахло. Сглотнув комок, вставший в горле, я осторожно попятился, стараясь производить как можно меньше шума. Если тут паутина такая огромная, какой же тогда паук ее сплел???
   В оглушительной тишине явственно прозвучал шорох, идущий из спальни. Я уже стоял рядом с коридором, когда в дверном проеме появился паук... он был просто огромен. Наверное, даже больше меня! Длинные мохнатые лапы держали абсолютно лысое тело, толстое брюхо свисало почти до земли. Красные бусинки глаз ничего не выражали, но мерцали зловеще. Массивные жвала зашевелились, производя тот звук, который я принял за шорох; от него у меня по телу побежали мурашки и заныли зубы.
   Мамочки.... Я начал пятится к выходу активнее. Пауку это не понравилось, и он, протиснувшись в дверь, двинулся ко мне. Швырнув в монстра пакет с пирожками, я развернулся и что есть сил рванул по коридору. От животного ужаса, затопившего сознание, я с трудом соображал и бежал наугад, не разбирая, куда сворачиваю. Мне в след неслось шуршание. Чудовище явно от меня не отставало. Сквозь пелену страха к мозгу все же пробилась мысль, что рядом с фонтаном я видел пост дворцовой стражи.
   Ускорившись, насколько это было возможно, я, не оглядываясь, бежал вперед. Сориентироваться в пространстве у меня не получалось... Я совершенно не мог сосредоточиться и определить, где нахожусь. Сердце бешено стучало где-то в горле.
   От нехватки кислорода я уже начал задыхаться, а бок противно кололо, когда впереди замаячил сад. Каким-то чудом я бежал правильно, и спасение было близко.
   Внезапно шуршание раздалось совсем рядом. Левую руку обожгло огнем. Меня швырнуло вперед, и я приложился плечом о каменный бортик фонтана. Перед глазами заплясали звездочки, зато в голове прояснилось. Было, конечно, страшно, но ужас уже не сковывал меня целиком. Набрав в легкие побольше воздуха я заорал, надеясь привлечь внимание. Ну, должен же здесь быть хоть кто-то??? Или меня тут сожрут...
   Прижавшись спиной к бортику, я пытался подняться. Рука не шевелилась совершенно, и я ее не чувствовал. Глянув на нее, увидел, что рукав распорот, и на землю ручейками стекает моя кровь.
   Паук в это время не терялся. Шустро переставляя лапы и клацая жвалами, он несся ко мне. Я понял, что помощь не успеет... В глазах потемнело, и замелькали противные точки. Пока я пытался проморгаться и сфокусировать взгляд, ситуация кардинально изменилась. Между мной и чудовищем появилась преграда в виде высокого эльфа. Кроме огненно-рыжих волос, свободно спускающихся до середины спины, и острых ушей, я ничего не смог разглядеть, вокруг все плыло.
   Эльф что-то сделал, и в паука полетел классический фаербол, размером с футбольный мяч. Снаряд угодил точнехонько по морде. Зверюга рухнула на землю и заскребла лапами. Очень быстро она затихла.
   Я таки принял вертикальное положение. Мир слегка качался, а к горлу подступила тошнота. Эльф подошел к пауку и попинал его. Наверное, решил убедиться, что тот сдох. Потом он повернулся в мою сторону и, сделав пару шагов, замер.
   - Ты кто такой? - как сквозь вату, услышал я обращенный ко мне вопрос.
   Ну, он, блин, нашел, что спрашивать. Если никто ничего не сделает, я, похоже, скоро стану трупом.
   - Конь в пальто... - прохрипел я.
   Нда... Ну и голосок у меня... Уже плавно оседая на землю (и зачем только вставал), заметил, как незнакомец рванулся в мою сторону. Перед тем, как потерять сознание, успел запомнить только нереально желтые глаза. Такого не бывает, выдало напоследок сознание и помахало ручкой... А потом была темнота.

   Когда пришло сообщение о несчастном случае с принцем Габриелем, Альнмиир был на границе с дроу. Он пытался разобраться в полученном ранее донесении, благодаря которому был вынужден срочно покинуть дворец. В письме говорилось о каких-то больших проблемах, но начальник гарнизона об этом впервые слышал и только разводил руками. Поиски виновных затянулись. Эльфы просто не знали, откуда могла взяться бумага. Печать, которой было скреплено письмо, находилась у начальника, а он клялся, что не расставался с ней. Чем дальше шло расследование, тем сильнее Миир подозревал, что его просто хотели выманить из дворца.
   Сообщение об обвале в горах, чуть не убившем его жениха, только подтвердило подозрения. Поэтому принц незамедлительно отправился в обратный путь. Нигде не задерживаясь, он гнал коней без перерывов. Благодаря этому оказался во дворце раньше ожидаемого времени где-то на сутки.
   На улице уже стояла глубокая ночь. Направляясь в свои покои, Миир совершенно спонтанно решил пройти через внутренний двор. Громкий крик, разорвавший сонную тишину, заставил принца рвануться вперед.
   Картина, которую он застал у фонтана, могла бы шокировать кого угодно. У бортика, скрючившись, полулежал Габриель (больше черноволосых и коротко стриженых эльфов во дворце просто не было), а к нему на всех парах несся Айра, редкий вид хищного паука, обитающий в эльфийских лесах. Айра были безжалостными убийцами и славились тем, что умели издавать особые звуки, буквально парализующие жертву ужасом. Не медля ни секунды, Альнмиир сотворил огненный шар, простейшее заклинание, отнимающее, однако, массу сил. На что-то другое просто не было времени. Судя по его поведению, юный дроу был ранен.
   Заклинание четко поразило цель. Подойдя к телу и убедившись в том, что паук мертв, принц развернулся к юноше, намереваясь выяснить, в каком тот состоянии. Однако увиденное заставило его замереть. Стоящий у фонтана парнишка одновременно и был Габриелем нерг Шаарахом, и в то же время не был. Внешне это вроде бы был он, но вот ощущения и чувства, которые дроу будил в Альнмиире... Они были совершенно другие. Тут было и восхищение, и обожание, и нежность, и желание защитить любой ценой. Перед Мииром стоял его Истинная Пара. Вторая половинка его души.
   - Кто ты? - вопрос сам собой сорвался с губ.
   Принцу казалось невероятно важным узнать ответ. Ведь если это и Габриель, то с ним определенно произошли какие-то кардинальные изменения. Раньше он Парой не был.
   Небесное создание окинуло его презрительным взглядом сиреневых глаз и, назвавшись каким-то конем, стало оседать на землю. Миир едва успел подхватить его. Беглый осмотр заставил принца похолодеть, а сердце сжаться от страха. Габриель был серьезно ранен и успел потерять много крови. А если учесть, что айра смертельно ядовиты...
   Подхватив юношу на руки, эльф побежал за помощью.
   От мощного пинка дверь покоев Лиорлилля громко хлопнула об стену. Сонный магистр непонимающе хлопал глазами, пытаясь сообразить, в чем дело.
   - Миир? Ты уже вернулся....
   Однако, увидев на руках у Альнмиира бесчувственное тело принца, замолчал и торопливо вылез из кровати.
   - Укладывай его. Что произошло? - тон мага мгновенно стал деловым. Четкими выверенными движениями он прощупывал руку Габриеля.
   - На него напал айра. Похоже, успел укусить, - холодно ответил эльф.
   Лео удивленно вкинул на него глаза.
   - Айра? Откуда он здесь?
   - Не имею ни малейшего представления, но обязательно выясню.
   Дальше в комнате повисла напряженная тишина, нарушаемая лишь четкими указаниями мага. Время для вопросов и ответов на них наступит позже. Тогда, когда минует опасность, угрожающая жизни Габриеля.
   
Глава 5
   
   М-м-м-м-м.... Голова раскалывается. Поморщившись, попытался повернуться на бок и подтянуть ноги к груди. Получилось, но с трудом. Левая рука почему-то не шевелилась, я ее практически не чувствовал... Что за фигня? Мысли в голове не шли, а ме-е-е-едленно тащились. Постепенно меня осенило, что я вчера чуть не помер. Меня нагло хотели сожрать! Вот я тормоз... Хотя. Куда теперь-то спешить? Повздыхав, попытался для себя решить, открывать глаза или нет. Может, еще поспать? Нет. Надо хоть оценить нанесенный мне ущерб.
   Сказано - сделано. Стянув с головы одеяло - оказывается, я завернулся в него целиком - только нос торчал, - осмотрелся. Так. Я не у себя. А где?
   Лежал я на широкой кровати с высокой спинкой под розовым воздушным одеялом, под головой большая бордовая подушка. Рядышком лежит еще парочка. Комната, в которой располагалась кровать, была довольно маленькой. Нежно-розовые обои гармонично сочетались с бордовой обивкой двух кресел. Рядом с кроватью стоял небольшой столик, накрытый розовой скатертью. Домик трех поросят, блин. У стены стоял большой, забитый доверху, книжный шкаф. Неизменная кадка с цветком сиротливо ютилась в уголочке. Большое окно было наполовину занавешено тяжелыми темными портьерами. Судя по всему, уже давно день.
   Ну-с. Приступим к осмотру. Кряхтя, как старый дед, я уселся, подпихнув под спину пару подушек. Оказалось, что под одеялом я совершенно голый. Немножко удивившись, решил, что это нормально, я наверняка залил кровью всю пижаму. Левая рука выше локтя и часть груди были полностью замотана бинтом. На правом плече я разглядел огромный черный синяк. Мда, нехило меня приложило. Любое резкое движение вызывало вспышки головной боли. Фух. Меня даже подташнивать начало.
   Без какого-либо предупреждения типа стука, дверь, располагающаяся напротив кровати, отворилась. В комнату скользящей походкой вошел незнакомый эльф. Высокий, гармонично сложенный. На длинных ногах черные, обтягивающие сверху и более свободные снизу штаны, заправленные в черные же полусапожки. Узкую талию и бедра крест-накрест опоясывали кожаные ремни с металлическими клепками. Коричневая обтягивающая безрукавка выгодно подчеркивала и ширину плеч, и рельефность мышц, выставляя на всеобщее обозрение сильные руки с широкими металлическими браслетами на запястьях. Огненно-рыжие волосы тяжелой волной спускались на плечи. С самого красивого из когда-либо виденных мной лица смотрели янтарно-желтые глаза. Так. Я его узнал! Это тот чувак, который поджарил паука и спас меня.
   Не успел я открыть рот и поздороваться-поблагодарить, как этот тип забрался ко мне на кровать. Растянувшись поперек покрывала и подперев голову рукой, он с довольной мордой кота, сожравшего хозяйскую сметану и не получившего за это тапком по наглой усатой роже, уставился на меня. Я аж прифигел от такой наглости. Нет, я ему, конечно, жуть как благодарен, но борзеть-то так зачем?
   Лежит и пожирает меня глазами. Черт, чувствую себя голым. Вспомнив, что у меня под одеялом как раз ничего и нету, покраснел и попытался укутаться побольше. Естественно, у меня ничего не вышло. Этот рыжий тип придавил собой мое одеяло, и сдвигаться, похоже, не собирался. Мне пришлось подтянуть ноги к груди и чуть спуститься по подушке. Сидеть стало неудобно, но поспокойнее немножко.
   Из-за не проходящей головной боли соображал я туго и никак не мог понять, кто этот эльф такой. Вот вроде и вертится какая-то мысль, но никак не хочет пойматься. Когда до меня уже дошло, что можно было бы и спросить, рыжий меня шокировал:
   - Привет, котенок, давно не виделись.
   И сказал он это таким интимным полушепотом, что я понял - обсуждали мы при наших встречах явно не урожайность полей. Если вообще что-то обсуждали. Черт, да кто же это?
   Пока я думал, от напряжения хмуря брови, желтоглазый времени даром не терял. Передвинувшись, он оказался совсем близко. Не знаю, чего хотел этот тип, но когда он протянул ко мне руку, улыбаясь при этом самым пошлым образом, я дернулся, стремясь избежать контакта.
   Уй ёо-о.... От руки-то я увернулся, зато со всей дури приложился затылком об спинку кровати. В голове вспыхнула сверхновая звезда. От боли я, похоже, ненадолго отключился, потому что когда открыл глаза, оказалось, что я практически лежу на чьей-то груди. Меня ласково обнимали и гладили по многострадальной голове. Приятно, блин... Боль постепенно уходила, и я, прикрыв от удовольствия глаза, расслабился. Еще бы чуть-чуть, и мурлыкать начал. Но не судьба. Рука, перебиравшая мои волосы, плавно спустилась на плечи - я уже напрягся. А уж когда она предприняла попытку, скользнув по спине, нырнуть под одеяло! Зашипев не хуже рассерженного Барсика (это кот моей бабушки, к нему, если он не в духе, лучше вообще не подходить), я дернулся и, оказавшись на свободе, со всей своей рассерженной дури дернул за одеяло. Рыжий, а кто же еще это мог быть, не ожидая от меня такой пакости, кубарем скатился с кровати. Ня-ха-ха! Теперь я полноправный хозяин кровати и единоличный собственник одеяла! Ура мне. Довольно хихикая, я поскорее замотался в трофейный кусок ткани. Мало ли, кто этого рыжего знает, чего ему еще в голову взбредет.
   Эльф же, тем временем, успел собрать себя в кучу и принять сидячее положение. Ошарашено задрав брови, он смотрел на меня, не предпринимая попыток забраться назад на кровать. Правильно. Сиди там!
   Наше содержательное молчание прервала открывшаяся дверь. В комнату, держа в руках большой поднос, вошел Лео. Сегодня он щеголял в мантии фиолетового цвета и заплел волосы в косу.
   - Ты уже проснулся?
   Это он мне? Похоже, что да. Я кивнул головой и сдержано угукнул. Может, хоть он мне объяснит, что здесь происходит!
   Сгрузив поднос на столик, магистр поднял голову. До этого он был сосредоточен на том, чтоб ничего не опрокинуть.
   - Альнмиир? А вы что тут делаете? - удивился Лео, заметив рыжего, который с комфортом устроился на полу, уперевшись локтями о кровать.
   Блин, так это женишок мой? И как я раньше-то не догадался... Таких рыжих тут только королевская семья. Ладно, спишем на контузию.
   - Пришел навестить больного, разве не понятно? - довольно прохладно отозвался эльф.
   Лео покивал и перестал обращать на рыжика внимание.
   - Габи, давай я тебя осмотрю, - я бросил подозрительный взгляд на принца, но из одеяла по пояс вылез.
   Альнмиир сидел, напряженно выпрямившись, и, поджав губы, сверлил взглядом Лео. Так, я определенно чего-то не понимаю. Это, что, ревность?
   - Лиорлилль, с каких это пор вы обращаетесь к принцу коротким именем и на ты?
   Мы с Лео синхронно повернули головы в сторону рыжего. Тот смотрел на магистра крайне недобрым взглядом.
   - Я попросил. Лео мне вообще-то жизнь спас! - хрипло отозвался я, с вызовом глядя на эльфа.
   Нефиг обижать моего персонального ушастого! Будь ты хоть трижды принц. Сам эльф низко опустил голову, пряча улыбку и делая вид, что полностью поглощен обследованием моих повреждений, что-то по мне размазывая.
   - Лео? - переспросил, рыжий и через секунду вовсю хохотал, уткнувшись лицом в кровать.
   Удивленно посмотрев на магистра, в поисках причины такой странной реакции, был просто сражен на повал. Такого радикально-красного ушастого я еще не видел!
   - Эй, тебе плохо? - блин, в горле пустыня Сахара... Кто б попить дал.
   Лиорлилль поднял на меня глаза и вымучено улыбнулся, постепенно приобретая нормальную окраску.
   - Со мной все в порядке, не обращай внимания. Просто твоя интерпретация моего имени несколько нетипична для эльфов.
   - А-а-а. А чего этот ржет? Разве это смешно? - я недовольно уставился на продолжающего заливаться принца. В упор не понимаю причину такого веселья.
   Так как мои грозные взгляды должного эффекта не возымели, я запустил в него подушкой. Пришлось сильно извернуться, левую руку как тисками сжимал магистр, и шевелиться было весьма проблематично.
   - Прекрати сейчас же! Иначе я и твое имя сокращу. Нетипично, как-нибудь.
   - Не надо! - сквозь смех отозвался эльф.
   Продолжая подхихикивать, он устроился подбородком на сложенных руках. Подозрительно на него глянув, обратил все свое внимание на Лео. Он как раз заканчивал меня перебинтовывать. Оперативно он, однако.
   - Лео, а ты попить ничего не принес? - жалобно прохрипел я.
   Поднос-то большой, может, там и водичка есть... хотя, не похоже. Сплошные пузырьки да баночки...
   - Потерпи, тебе пока нельзя. Пока противоядие окончательно не сработает, тебе нельзя ни пить, ни есть, - эльф с сочувствием на меня посмотрел. Разве что по голове не погладил. По-моему, он хотел это сделать, но, наткнувшись на грозный взгляд рыжего, передумал.
   Я сначала расстроился, что попить не дадут, а только потом до меня полностью дошел смысл фразы.
   - Противоядие? - похоже, пришло время выяснить, что же такое ночью произошло.
   Лео тяжело вздохнул и начал что-то сосредоточенно смешивать в маленьком стаканчике. Пару капель из одной скляночки, капелька из другого пузырька.
   - Тот паук, что на тебя напал, очень ядовит. Его яд убивает буквально за минуты. Если бы Альнмиир не подоспел так вовремя, тебя бы спасти не удалось.
   Весело. Криво улыбнувшись, я заметил:
   - Если бы он не подоспел, меня бы просто сожрали, и то, что этот таракан-переросток ядовит, меня бы уже не волновало.
   Оба эльфа синхронно хмыкнули, соглашаясь со мной.
   - А откуда вообще такая живность во дворце завелась? Эта тварь сплела себе гнездо у меня в комнате!
   От жутких воспоминаний я поежился и плотнее закутался в одеяло.
   - Это сейчас выясняется, - подал голос женишок. Он сосредоточено хмурился, как будто решал в уме какую-то задачу. - Чудо, что тебя не было там, когда айра появился. Если бы ты в это время спал, то не проснулся больше никогда. Кстати, куда и зачем ты ходил?
   Я только фыркнул.
   - Голодный я был, заснуть не смог, - Лео понимающе усмехнулся. - Вот и пошел искать место, где меня накормят.
   Магистр подсунул мне под нос стаканчик с той гремучей смесью, что готовил последние десять минут. Подозрительно принюхавшись, я залпом это выпил. Горло мгновенно обожгло, и по пищеводу потекла горячая волна. А лекарство-то с нехилым градусом! На вкус ничего так.
   - Почему ты голодный был? - принц удивленно поднял брови. - Тебя что, не кормили?
   Так как я был временно неспособен выражаться членораздельно - пытался отдышаться после выпитого лекарства, - за меня ответил Лео.
   - На официальном обеде у короля мы были. А потом его спать отправили.
   Миир понимающе хмыкнул и хитро улыбнулся.
   - Так, значит, это мне отца надо поблагодарить, что мой Пара остался голодным и так вовремя не смог заснуть?
   Лео как-то странно дернулся, чуть не опрокинув поднос, и широко распахнутыми глазами уставился на принца. А тот как будто такой реакции и ожидал. Довольно усмехнувшись, он опять обратил свое внимание на меня. Так, похоже, я тут один чего-то не понимаю. Список вопросов к моему персональному доктору растет и растет.
   - А почему ты один был? Где в это время была охрана?
   Тоже интересный вопрос. Главное своевременный, угу.
   - Мне это тоже интересно. Их уже не было, когда я пошел на кухню.
   Альнмиир нахмурился. Желтые глаза сузились и недобро блеснули. Ох, и влетит охранникам, если их, конечно, найдут живыми, и они не стали для паука закуской перед основным блюдом: дроу малолетний, в собственном соку.
   - Я это выясню.
   Угу. Флаг тебе в руки. Широко зевнув, я свернулся на кровати клубочком. Веки стали просто нереально тяжелыми и так и норовили закрыться. Одно из двух: или в лекарстве Лео было снотворное, или на меня так алкоголь действует. Потом спрошу, а пока буду спать. Краем сознания отметил, что магистр с принцем о чем-то шептались, а потом хлопнула дверь, и стало тихо. Дальше я заснул.
   
   После того, как основная угроза жизни принца миновала, Альнмиир, оставив его на попечении Лиорлилля, занялся неотложными делами. Покидать Габриеля не хотелось, но простым сидением у его кровати ничем не поможешь, и эльф это прекрасно понимал. К тому же, неотложных дел образовался целый воз. Что произошло, почему дроу подвергся нападению в самом сердце дворца, куда, в конце концов, смотрела охрана? На все эти вопросы следовало найти ответ.
   А первым делом следовало поставить в известность отца. Нисколько не смущаясь и не переживая о том, что может разбудить, Миир прямиком отправился к нему. Правда, по пути завернув на пост охраны, хорошенько на них там нашипев. Эльфы прониклись и бросились выполнять указания. Наследный принц всегда славился крутым нравом, и его приказы выполнялись наравне с приказами самого короля. Теперь можно было быть уверенным, что труп айры никуда не денется, и дворец хорошенько прошерстят, поставив на уши всех, кого следует.
   Как принц и ожидал, отец нашелся в своем рабочем кабинете, разбирающим какие-то бумаги.
   - Альнмиир? Рад тебя видеть, мы ждали тебя только завтра, - Гаринель отложил документ в сторону, приветствуя сына.
   С тяжелым вздохом опускаясь в кресло напротив стола, за которым расположился король, принц кивнул и поморщился.
   - Я тоже рад тебя видеть, отец, я спешил, как мог. И, оказалось, не зря.
   Король весь подобрался. Его старший сын никогда не был склонен к панике и уж если он обеспокоен, то это серьезно.
   - Что произошло?
   Потерев переносицу, Миир спокойно начал:
   - Я прибыл во дворец где-то два часа назад. Направляясь в свои покои, решил пройти мимо фонтана. Там я застал весьма занимательную картину. Мой жених подвергся нападению айры. Я успел буквально в последний момент. Еще бы пара секунд - и было бы поздно.
   - Он жив? - лицо короля окаменело.
   Новости, принесенные сыном, позволяли сделать крайне неутешительные выводы. Мало того, что во дворце нашелся кто-то способный протащить опасного и неуправляемого хищника через все защитные системы, которыми тот был буквально напичкан, так еще и повторная угроза жизни наследника дроу позволяла предположить, что обвал в горах случайным не был. У Гаринеля с самого начала были подозрения на этот счет, но расследование ничего не выявило. Обвал уничтожил все следы.
   - Да. Основная опасность миновала. Он ранен и отравлен, но Лиорлилль утверждает, что я успел вовремя; все будет хорошо.
   После недолгого сосредоточенного молчания, когда король размышлял, а принц за ним наблюдал, Альнмиир напряженно спросил:
   - Отец, что происходит? Неужели кто-то хочет сорвать помолвку и натравить на нас Империю дроу? Ведь они нам не простят гибели принца. Начнется резня.
   - Не знаю, сын, - открыто глядя Мииру в глаза, отозвался король. - Похоже на то, но доказательств нет. Необходимо все тщательно расследовать. Появление айры во дворце не могло остаться никем не замеченным! Такого просто в принципе быть не может.
   Кивнув, как бы подтверждая слова отца, наследник отметил:
   - Я выдал необходимые указания охране. Результаты первичного осмотра у нас будут уже к утру.
   - Хорошо, иди, отдохни, я за всем прослежу.
   Кивнув, Альнмиир поднялся. Уже держась за ручку двери, он замер и обернувшись, спросил:
   - Отец, один вопрос. Ты не заметил, с Габриелем ничего странного не произошло? Он стал другим.
   Гаринель удивленно поднял тонкие брови, пытаясь понять, откуда его сын может знать об изменениях, произошедших с юным дроу. Он же его видел-то от силы пару часов! Видя, что король не торопится с ответом, принц, задорно улыбнувшись, продолжил:
   - Раньше он моим Парой не был, а теперь он истинный.
   На несколько мгновений король пораженно замер, осмысливая услышанное, а затем, подойдя к Мииру, крепко его обнял.
   - Ну, что ж, поздравляю! Не мне тебе рассказывать, насколько редко удается встретить истинного! Теперь у нас в два раза больше поводов разобраться в происходящем. А насчет изменений, - Гаринель хитро глянул на сына. - Спроси Лиорлилля, он имеет к этому непосредственное отношение.
   Немного ошарашенный, Альнмиир покинул кабинет венценосного родителя и все-таки отправился к себе. Спать.
   - При чем тут кузен?
   Немного отдохнув и тщательно приведя себя в порядок, принц поспешил к Лиорлиллю. И Габриеля проведать, и возникшие вопросы порешать. По пути он заглянул к начальнику внутренней безопасности дворца. Выяснив, что никаких новостей, кроме того, что в покоях принца обнаружено гнездо айры, пока нет, Альнмиир пошел дальше.
   Пара охранников у дверей в покои магистра при появлении принца вытянулась по струнке. Смерив их хмурым взглядом, Миир толкнул дверь.
   "Интересно, куда делись охранники Габриеля. Они опытные воины, и вполне могли справиться с пауком", -  размышлял он, бегло осматривая помещение.
   Лиорлилля в комнате не оказалось, и принц направился в спальню.
   Зайдя внутрь, он увидел, что пациент не спит. Габриель полусидел в постели. Из-под одеяла виднелись только голые руки и плечи, да часть бинтов. Сиреневые глаза внимательно смотрели на эльфа.
   Недолго думая, Альнмиир улегся на кровать, удобно устраиваясь в ногах у принца. Довольная улыбка сама собой заползла на лицо. Мордашка же эльфенка удивленно вытянулась, а и без того большие глаза стали просто огромными. Видимо, такой наглости он просто не ожидал.
   Миир принялся внимательно разглядывать мальчика, стремясь понять, что же в нем изменилось. Если раньше эльф не испытывал к наследнику дроу никаких эмоций, кроме, пожалуй, ответственности за малолетнего жениха, то теперь... Теперь Габриель будил целую бурю эмоций и ощущений. И далеко не все они были приличного характера. Видимо, что-то такое отразилось во взгляде мужчины, потому что эльфенок засмущался. У него покраснели самые кончики острых ушек и появился румянец на щеках. Опустив глаза, он попытался натянуть на себя покрывало побольше. Потерпев неудачу, досадливо поморщился и просто подтянул ноги к груди, забираясь под одеяло.
   Произведенные манипуляции его, похоже, успокоили, и он вновь поднял глаза на эльфа, задумчиво его разглядывая.
   Затянувшееся молчание Альнмииру надоело. Его мысли принимали какой-то явно неправильный, эротический характер, что было совершенно неуместно в данной ситуации.
   - Привет, котенок, давно не виделись, - произнес принц.
   Судя по тому, как удивленно распахнулись сиреневые глаза и поползли вверх тонкие бровки, он выбрал неправильную интонацию. Затем Габриель нахмурился, и Мииру просто нестерпимо захотелось разгладить маленькую складочку, появившуюся между бровей принца. Это он и попытался сделать, но тот его, похоже, неправильно понял и дернулся назад, ударившись головой о спинку кровати.
   Видя, что юноша безвольно обмяк, Альнмиир рванулся к нему. Осторожно приподняв потерявшего сознание Габриеля, он устроил его у себя на груди и начал бережно прощупывать голову. На затылке обнаружилась внушительная шишка. Мягко поглаживая принца по волосам, Миир стал аккуратно вливать в него энергию, стремясь залечить повреждение. По тому, как напряглось тело в его руках, эльф понял, что Габриель очнулся. Стремясь его успокоить, он увеличил поток силы. Малыш сразу же расслабился и прижался плотнее.
   Не сдержавшись, Альнмиир попытался скользнуть рукой под одеяло, в которое кутался юноша. За что и был мгновенно наказан. Миир даже не успел понять, что произошло, как очутился на полу! Опытный воин, славящийся своей молниеносной реакцией, он ошарашено смотрел на победно улыбающегося и хихикающего паренька, тщательно заматывающегося в ткань. Определенно, Габриель сильно изменился.
   Поток мыслей принца прервало появление хозяина спальни. Стало понятно, почему его не было раньше. В руках магистра был поднос с лекарственными мазями и эликсирами. Поздоровавшись с эльфенком и сгрузив поднос на прикроватный столик, Лиорлилль только тогда заметил принца, сидящего на полу.
   На совершенно идиотский вопрос о цели его здесь присутствия Миир ответил довольно холодно. Вообще-то Габриель его жених, и беспокоиться о его самочувствии вполне естественно. Магистр согласно кивнул и углубился в выбор баночек.
   Фраза, произнесенная эльфом следом, неприятно резанула ухо.
   - Габи, давай я тебя осмотрю.
   Да как он посмел!? Кто дал ему такое право? И почему его мальчишка позволяет обращаться к себе как к близкому родственнику?
   - Лиорлилль, с каких это пор вы обращаетесь к принцу коротким именем и на ты?
   Оказалось, что Габриель сам разрешил так себя называть, в благодарность за спасение жизни. Ну, это вполне допустимо.
   - Лео? - дошло до Миира, как именно назвал магистра принц.
   Не сдержавшись, он расхохотался. Со староэльфийского наречия, лео переводилось как маленький отважный лисенок. Применительно к магистру Лиорлиллю это было крайне забавно. Габриель, не представляющий себе причины веселья, бросился его защищать. В Миира полетела подушка. Угроза обозвать и его как-нибудь коротко, но содержательно, принца впечатлила, и он постарался взять себя в руки.
   Похоже, самочувствие маленького дроу все еще оставляло желать лучшего, что и не удивительно. Хоть у него и была великолепная регенерация, но и она была не способна справиться с полученными повреждениями за такой короткий срок.
   Пока Лиорлилль готовил укрепляющий настой, выяснились подробности нападения. То, что Габриель просто чудом избежал гибели во сне, заставило Альнмиира нахмуриться и вознести хвалу дурацким правилам, по которым на официальных обедах его отца практически не кормили. Как минимум один раз это себя уже оправдало!
   Произнесенная Мииром специально для магистра фраза, несущая информацию о том, что Габриель теперь его Пара, произвела нужное впечатление. Эльф явно удивился и занервничал. Многообещающе ему улыбнувшись, принц опять сосредоточился на ничего не понимающем эльфенке.
   То, что исчезли приставленные к дроу охранники, неприятно удивило. Куда могли деться опытные воины, не одну сотню лет успешно воевавшие на границе?
   Пока Миир размышлял над этим вопросом, Габриель широко зевнул и, свернувшись на кровати клубочком, закрыл глаза. Лиорлиллю пришлось почти силой вытаскивать эльфа из спальни. Тот уходить никуда не хотел, но, вняв доводам разума в лице магистра, смирился.
   Уже в просторной и светлой гостиной, в которой преобладали зеленые и коричневые тона, Альнмиир хищно ухмыльнулся и, окинув оценивающим взглядом замершего магистра, двинулся в его сторону. Лео смотрел на него очень удивленно, не понимая, чем вызвал такой интерес.
   - А скажи-ка мне, братец, что случилось с моим дроу, пока меня не было?
   - Не понимаю, о чем ты.
   Лиорлилль состроил ничего не понимающую физиономию, если бы Миир не знал, что тот врет, обязательно бы поверил, но он знал.
   - Не ври мне! Я знаю, что это не тот Габриель, что был раньше.
   Принц медленно наступал на магистра, заставляя того пятиться. В конце концов, эльф уперся ногами в диван и, не удержав равновесия, плюхнулся на него. Альнмиир навис над ним, гипнотизируя взглядом.
   - Конечно, не такой! Он же под обвалом побывал! И у него амнезия, - не сдавался Лео.
   - Лиорлилль, ну вот кому ты врешь? Я же все вижу. К тому же, - хитро ухмыльнувшись, заметил принц. - Мне тебя отец сдал. Рассказывай давай! Я тут лицо заинтересованное.
   Тяжело вздохнув и с тоской посмотрев на желтоглазого мучителя, магистр был вынужден рассказать историю появления принца дроу в, так сказать, новом варианте. Уже в конце рассказа он добавил:
   - Император Нершат его признал. Проверил каким-то артефактом, на который Габриель всегда неадекватно реагировал. Так что это все-таки не совсем самозванец.
   - Ясно. Ну, что ж. Я в этой ситуации только выиграл, - задумчиво заметил Альнмиир.
   Поднявшись из кресла, в которое успел усесться во время рассказа Лео, он направился к выходу, уточнив напоследок:
   - Когда он проснется?
   - Трудно сказать. Скорее всего, ближе к вечеру. Он очень быстро восстанавливается, такой великолепной регенерации я никогда не встречал, - сдержано отозвался Лиорлилль с дивана.
   - Хорошо. Вечером зайду.
   Покинув покои магистра, он направился выяснять последние новости о ходе расследования, а может, и непосредственно в нем поучаствовать. И еще, его очень интересовала судьба личной охраны принца.
   
   В следующий раз я проснулся, когда за окном было уже темно. Зевнув во все тридцать два, или сколько там у меня теперь, и потянувшись всем телом, понял, что почти здоров. Рука еще совсем немного побаливала, а так - бодр и весел. Широким жестом откинув одеяло, понял-заметил-вспомнил, что все-таки я не то, чтобы одет! Пришлось оперативно подтягивать его назад.
   Выбравшись из мягкого плена подушек и плотненько замотавшись в одеяло, пошлепал босыми пятками к двери. Надо бы кого живого найти. Узнать последние новости.
   Миновав дверью спальни, я оказался в гостиной. За широким письменным столом нашелся Лео, он сосредоточенно что-то строчил. В качестве ручки была какая-то палочка. На широком диване у стены, закинув ноги на подлокотник, валялся Альнмиир. Рыжие волосы красиво спускались до самого пола, сворачиваясь там большими кольцами.
   - Всем привет, - вежливо поздоровался я. - А чего это вы тут все делаете?
   При звуках моего голоса принц мгновенно принял сидячее положение и пристально на меня уставился. Мне даже не по себе стало! Вот чего он на меня вечно так странно смотрит? Лео, заметив меня, тут же отложил свою писанину и вылез из-за стола.
   - Как ты себя чувствуешь? - подойдя ко мне, задрал мой подбородок и заглянул в глаза. Интересно, чего он там увидеть надеется?
   - Да нормально, вроде, - я пожал плечами.
   А что еще сказать? О, придумал!
   - Я есть хочу. И пить. И одеться мне не во что!
   Состроив несчастную мордаху, исподлобья посмотрел на магистра. Тот весело рассмеялся, я улыбнулся в ответ. Наблюдающий за нами Альнмиир только фыркнул. Поднявшись с дивана, он неспешно подошел ко мне и, обняв за плечи - магистр взирал на это молча и совершенно спокойно, - эльф потащил меня в сторону спальни, одновременно отвечая на мои высказывания. Блин, вообще-то я не с ним разговаривал! Борзеет жених, однозначно.
   - Кушать будем чуть попозже, одежда лежит на кресле, ты ее просто не заметил.
   В спальню он зашел вместе со мной и наглядно продемонстрировал незамеченную одежку. Действительно, на кресле лежит.
   Я стоял посреди комнаты и смотрел на эльфа. Он замер, прислонившись к косяку и, улыбаясь, пялился на меня.
   - Может, ты выйдешь уже? - не выдержал я. Он что, надеется попасть на бесплатный стриптиз? Счаз!
   Хмыкнув, этот наглый ражий все-таки закрыл за собой дверь с той стороны. Подождав пару минут - может, он вернуться решит, - я начал выпутываться из одеяла. Мда, основательно я в него замотался. Чего только с перепугу не сделаешь.
   Ну-с, во что меня наряжают сегодня? Оказалось, в черные штаны, белую рубашку и черный же пиджак. Мне кажется, это тот же костюм, в котором я вчера ходил... Хотя нет, тут пуговки белые, прозрачные, и на рукаве какая-то серебристая вышивка. Переодевшись, а точнее, одевшись (одеяло ведь одеждой не считается?), я опять зашел в гостиную. Лео уже куда-то срулил. Желтоглазый, сидевший до моего появления в кресле, плавно поднялся и направился ко мне. Ой, чего-то мне его взгляд не нравится... и улыбочка... Меня посетила гениальная мысль - валить надо!!!
   Я пятился, а эльф медленно надвигался на меня. Его улыбка становилась все более многообещающей. Чего именно обещающей, я пока не понял, но явно ничего для меня хорошего. Ощутив лопатками стену, понял. Все. Приплыли. Интересно, если я заору, меня спасать кто-нибудь прибежит?
   Уперевшись руками в стену по обе стороны от меня, Альнмиир наклонился, приблизив свое лицо к моему. Нос к носу, так сказать.
   - Ну, что, малыш, поговорим? - промурлыкал этот рыжий тип, пошло улыбаясь и сверкая глазами.
   - Можно и поговорить, - как можно спокойнее отозвался я, стараясь выглядеть невозмутимым.
   А что мне еще остается? Партизана, что ли, изображать?
   - О чем говорить будем?
   Альнмиир растянул губы еще больше. Теперь его улыбка напоминала скорее хищный оскал. Спасите!!! Кто-нибудь...
   - Например, о том, как тебя зовут?
   - В смысле? - я че-то не понял. Склероз - брат памяти, что ли? - А ты не в курсе? Это ж вроде у меня амнезия.
   Для наглядности похлопал ресничками. Типа, я тут такой белый и пушистый. Ну, ладно, не белый. Черный. Но все равно пушистый!
   Эльф хмыкнул. Хитро сощурившись, он наклонился еще ближе. Теперь я ощущал на губах его дыхание. А потом почувствовал, как правая рука эльфа, интимно скользнув по моей шее, зарылась в волосы на затылке, сжимая их в кулак. Не понял. Это что еще такое???
   - Нет, котенок, я хочу знать, как тебя зовут на самом деле. Как тебя мама нарекла в ТВОЕМ мире?
   Оп. Приплыли... И почему все вокруг такие умные и сообразительные??? Король меня раскусил на раз, теперь еще и этот? Семейство телепутов, пардон, телепатов, мля!
   - С чего ты взял? - поинтересовался я, делая большие глаза.
   Ну, попытка ведь не пытка? Может, отбрехаться удастся?
   Этот рыжий гад только тихо рассмеялся. Потеревшись о мой нос своим - я его невольно сморщил, щекотно! - Миир обнял второй рукой меня за талию, притягивая к себе. Чер-р-р-рт.... Мне прям ну очень захотелось заорать: пусти меня, извращенец ушастый!!! Но я промолчал, выжидая, что он мне скажет. Может, он блефует.
   - А мне Лиорлилль рассказал, - и так победно улыбнулся, мне аж тошно стало. - Про ритуал неудачный и прочее. Да и настоящий Габриель моим Парой не был.
   Блин, уже который раз про то, что я какая-то Пара, слышу. Что это значит, в конце-то концов??? А Лео - гад. Увижу - проинформирую его об этом.
   - Ну, так что, как тебя зовут?
   Я мгновенно посерьезнел, перестав изображать малолетнего идиота. Поджав губы и поморщившись, с досадой признался:
   - Макс.
   - Макс, - повторил Миир, как будто пробуя на вкус мое имя. - Приятно познакомиться.
   Прижав меня к себе плотнее, он явно решил меня поцеловать. Я аж взбесился. С хрена ли такие вольности??? Все. Пора заканчивать это шоу. Сместившись немного вбок, со всей дури засадил эльфу коленом между ног. Надеюсь, физиология эльфов не сильно отличается от человеческой. Ага. Судя по тому, что рыжий меня тут же выпустил и согнулся пополам, не сильно. На себе подобный прием не испытывал, но слышал, что это очень больно. Даже где-то сочувствую. Где-то глубоко внутри.
   Встряхнувшись и пригладив волосы, холодно заявил:
   - Значит так, ушастый. Коли уж ты такой умный и догадливый, будь любезен считаться с некоторыми моими желаниями. Оно у меня одно, но принципиальное! Держи свои конечности при себе! Нефиг меня лапать, я тебе не девка! Если вы тут такие извращенцы, это не значит, что я такой же.
   Пришедший в себя эльф взирал на меня с выражением крайней степени офигения на лице!
   - А если я не послушаюсь? Что тогда? - Угу. Права качаем. Ну-ну.
   - Даже и не знаю. Для начала я тебя покусаю. Мне тут сообщили, что я жуть какой ядовитый. Вот и буду на тебе эксперименты ставить. Выживешь - молодец. Нет, - я пожал плечами. - Несчастный случай.
   Я картинно заломил руки и сделал скорбящее лицо.
   В конце концов, решив, что в ногах правды нет, я целиком забрался в одно из кресел. Поговорить можно и сидя. Альнмиир последовал моему примеру, устроившись рядом, на диване. Он внимательно изучал меня своими желтыми глазами, чему-то улыбаясь.
   Так, спокойно. Не нервничаем. Ну, не сдаст же он меня, правда?
   - А ты не боишься, что я тебя выдам?
   Черт! Умный какой. Так. Морду кирпичом и быстренько соображаем, что сказать.
   - Нет, вам же первым дроу и настучат в бубен. Это ведь вы принца не уберегли. Вот Светлым эльфам и отвечать. А еще и укрывательством занимались. По идее, вы должны были меня сразу сдать, как только поняли, что произошло. А так, и Лео знает, и король, и ты вот теперь тоже в курсе.
   Ай, какой я молодец. Классную отмазку придумал!
   Эльф приподнял брови и расхохотался.
   - Ладно, я учту твои пожелания.
   Ответить я ничего не успел. Входная дверь отворилась, и в комнату вошел Лиорлилль.
   - Лео, ты трепло!!! - с ходу заорал я.
   Эльф сначала удивился, а потом, увидев ржущего Альнмиира, виновато опустил голову и покаялся.
   - Я не виноват! Его на меня Его Величество натравил, - и смотрит так жалостливо.
   - Надо было соврать чего-нибудь! Ну, что это такое. Все всё знают. Безобразие, - не сдавался я.
   Лео хмуро глянул, на ржущего принца и буркнул:
   - Такому соврешь.
   Короче, смирившись со свершившимся фактом своего рассекречивания, я требовательно уставился на Миира.
   - Кто-то тут покормить меня обещал?
   Рыжий отпираться не стал.
   - Раз обещал, значит, пошли.

Глава 6
   
   И пошли мы, и пошли. Не поверите. На кухню. Ну, правильно, где еще ночью подкормиться можно? Правда, почему не попросили принести сразу в комнату, все-таки они тут не последние эльфы?
   Озвучив этот вопрос, получил в ответ ехидный фырк от желтоглазого.
   - Не ленись! Ходить ножками полезно.
   Прям, я на них умиляюсь. А то, что я, вроде как, весь из себя травмированный??? И физически, и морально? Может, у меня шок не прошел! Вот как щяс грохнусь в обморок, будут знать. Подувшись пару минут, успокоился. Черт, веду себя, как ребенок. Ладно, замнем. Прогуляться тоже полезно. Все-таки я тут еще новичок, надо осваиваться.
   - Как там расследование? Чего-нибудь выяснили? - интересуюсь у обоих ушастых одновременно.
   Надеюсь, в молчанку они играть не будут и расскажут все сразу и добровольно. Лео, идущий от меня справа, вопросительно посмотрел на Альнмиира, который топал слева. Переглядываться им было вполне удобно, оба были выше меня на голову как минимум. Блин, опять начал чувствовать свою ущербность.... Ну, не привык я смотреть снизу вверх!
   Говорить начал принц, что, в общем-то, было ожидаемо.
   - Пока результаты неутешительные. Мы тщательно проверили защитные контуры дворца. Проникновения извне не было, маги в один голос утверждают, что никаких нарушений не зафиксировано. Это значит, что айра находился изначально здесь. Рассматривалась возможность того, что кто-то из стражи принимал участие в нападении. Однако, тщательно проверив всех вероятных кандидатов с помощью магов-эмпатов, эту версию пришлось отвергнуть.
   - А самих магов вы как проверяли? Может, кто-то из них и пропустил этого айру во дворец, а потом уничтожил все следы. Или кто-нибудь из имеющих доступ к системе защиты, ну, например начальник охраны или шеф тайной полиции? - не смог не влезть со своими комментариями я.
   - Не знаю, что такое тайная полиция, но, как ты сказал, высокопоставленных эльфов и магов проверяли иначе, - я уж было опять влезть со своими комментариями хотел, но принц был быстрее. - С ними беседовал сам король.
   - Король? Типа, он такой авторитет, что те прям сразу все рассказали? - удивился я.
   Альнмиир снисходительно улыбнувшись, взъерошил мои волосы. Я не успел увернуться. Гр-р-р. Укушу!
   - Нет, просто отец - один из сильнейших эмпатов королевства, да и вообще всей Неи, наверное. От него, если он этого не хочет, очень сложно что-то скрыть, или ему соврать. Так вот, никто из опрошенных не причастен к нападению на тебя.
   - Ясно, - я задумался. Кому ж я так дорожку-то перешел? - А что слышно про моих охранников? Куда они делись?
   - Их пока не нашли. Скорее всего, они мертвы, - Миир нахмурился, ему было явно неприятно об этом думать.
   - Сочувствую. Они были твоими друзьями?
   - Нет, они служили под моим командованием. Я никак не могу понять, что такое могло произойти, что два опытных, прошедших огонь и воду рейнджера просто исчезли, не оставив никаких следов. Такое ощущение, что они ушли добровольно! - поморщившись, эльф досадливо тряхнул головой.
   - А какие должны быть следы? Кровавые, что ли? - удивился я.
   Нет, ну, правда? Потеки крови на стенах и надпись неприличного содержания от злодея?
   На мой вопрос решил ответить Лео. Миир, похоже, всерьез расстроился.
   - Мы проводили анализ магического фона, проверяли следы ауры. Никаких отклонений от нормы. Если бы с эльфами что-то произошло на посту, остались бы характерные следы. А так, все показатели стандартные.
   - То есть они действительно ушли сами? - я задумался. - Значит, их позвал кто-то, кого они хорошо знали. А воздействовать на них психически никак нельзя было?
   - Нет, они были хорошо защищены, - коротко ответил принц. Однако я не унимался, меня просто прорвало на умные мысли!
   - Ну, а если кто-нибудь личину надел, того же Альнмиира, например?
   - Личину? - от удивления, Лео даже остановился. - Поясни!
   - Э-э-э. Ну, это типа маски что-то, когда один человек прячется за внешностью другого... - теперь на меня удивленно глядели уже оба эльфа, я даже засмущался. - Ну, у вас же есть магия, иллюзию навел, и порядок. Изображай любого.... Или у вас так не умеют?
   Они на меня так смотрели, как будто я им Америку открыл, или полнейшую глупость сказал. Короче, очень удивленно смотрели. Обменявшись взглядами, ушастые синхронно вздохнули.
   - Это могло сработать!
   - Как я раньше об этом не подумал! - воскликнули они одновременно.
   Действительно. Я фыркнул. Сегодня они невероятно сообразительны.
   - Так такое возможно?
   - Вполне, - отозвался магистр. - Трудоемко и хлопотно, но, при наличии амулета, выполнимо. Или же нападавший должен быть магом иллюзий высокого уровня. Поддерживать подобную маску длительное время очень сложно.
   Дальше некоторое время мы шли в молчании. Каждый думал о своем. Не знаю уж, о чем там думали ушастые, а я так размышлял на тему, куда бы мне заныкаться, пока не нашли того, кто на меня паука натравил. Не верю я, что он или она - не будем ханжами, у нас равноправие, - успокоится. Оглядываясь по сторонам, я заметил, что охраны кругом стало больше. Если вчера я их практически не заметил, то сейчас вооруженные эльфы в форме попадались на глаза регулярно.
   Ну-ну. Типа бдят.
   - Слушайте, а как паук вообще ко мне попал? Его что, персонально в мою спальню доставили или он такой умный, что сам дорогу нашел?
   Тяжело вздохнув, Лео посмотрел на меня как на врага народа.
   - Ну, что?
   - Вот откуда ты такой умный взялся? - задал он, скорее риторический вопрос, но я решил ответить.
   - От мамы с папой! Так что? Есть логичные версии?
   - Я считаю, что айру привели. Но тогда тот, кто это сделал, должен уметь контролировать животных, - поморщился магистр.
   - Ну, нормальная версия. А чего ты так морщишься-то? - коли уж сказал, пусть объясняет.
   Однако ответил принц:
   - Да просто айры слишком тупые. Их невозможно контролировать!
   Мдя. Мнения разошлись. Судя по тому, как один поджал губы и нахмурился, а второй задрал брови, следователь и эксперт готовы выйти на ринг и выяснять, кто прав, на кулаках... Похоже, они уже спорили на эту тему.
   - А чего ты так радикально настроен? У самого-то версия есть?
   Как говорится, трехкратный наезд - и вас заметят! Теперь взглядом мерили меня. Приподняв левую бровь, с вызовом уставился в ответ. Миир тут же хитро усмехнулся и подмигнул. Блин, ну так не интересно! Я надул губы и отвернулся. Наблюдающий эту картину Лео хихикнул и ехидно заметил:
   - Нет у него версии, потому и злится.
   Пока суд да дело, мы дошли до пункта назначения. Кухня окутала меня смесью разнообразных вкусных запахов, сразу вызвав активное слюноотделение. Вот лично мне тут были рады как родному! Лео тоже признали, Миира встретили очень почтительно. Авторитет, прям! Но, накормили всех. Я так понял, подобные набеги венценосных особ тут в порядке вещей. Интересно, а король сюда забредает? Я смущаться не стал и спросил об этом Рурхар прямо, в лоб. Оказалось, да, бывает, и Величество наведывается, на плюшки с фруктами. Он их каким-то шестым чувством всегда чует. Ушами, наверное.
   Сидя за широким столом, подперев голову рукой, я лениво размазывал по тарелке пюре из чего-то очень похожего на картошку. Вообще, в состав скармливаемых мне блюд я стараюсь не вникать. Вкусно, и ладно. А уж росло, ползало, летало или плавало, содержимое моей тарелки... пусть этот вопрос интересует Гринпис!
   Я так наелся, что шевелиться вообще не хотелось. Мысли шли ме-е-едленно, переваливаясь с одного бока на другой. Из сытой задумчивости меня вырвал вопрос Альнмиира:
   - Макс, тебе сколько лет?
   - Девятнадцать. Скоро двадцать будет, - на автомате, не задумываясь, ответил я. - А что?
   Подняв голову, успел заметить довольную улыбку принца, которую тот быстренько стер с лица. Так, похоже, я где-то лоханулся.
   - Да нет, ничего, - уже совершенно равнодушно произнес рыжий.
   Ага. Так я тебе и поверил! Вон как глазищи хитро блестят! Посмотрев на Лео, утвердился в мысли, что лоханулся. И, похоже, конкретно. Тот смотрел на меня с каким-то сожалением и сочувствием.
   - Ну, что?? - я попытался уже у него выяснить, где собака порылась.
   Лео вздохнул и, отрицательно качнув головой, уткнулся носом в свою тарелку. Это, типа, что значит? Знаю, но сказать не могу? Блин. Да что происходит? Сонливость как рукой сняло. Я снова развернулся к принцу. Тот невозмутимо попивал напиток, заменяющий здесь чай, лора называется, с ударением на "а".
   - Просто ты рассуждаешь слишком логично. Производишь впечатление взрослого, - все-таки ответил он.
   Не понял, это мне сейчас комплимент сделали или намек на что-то? Судя по блеску глаз и хитрой улыбочке - намек. Интриган, блин. Нет бы все сразу объяснить! Ладно. Фиг с тобой, золотая рыбка.
   - Ну-ну. Что мы дальше делать будем? Или вы меня где-нибудь запрете, под присмотром нянек, и разбежитесь по делам?
   - Сейчас мы пойдем к отцу. Узнаем последние новости, а там уж дальше видно будет. А с няньками тебе сидеть уже поздно, ты уже взрослый мальчик, - невозмутимо ответил Миир.
   - Ну, почему поздно? Это, смотря какие нянечки будут. Против блондинок, ничего против не имею, - прикрыв глаза, представил себе красотку в бикини... эх, от такой нянечки я бы не отказался... На лице наверняка сейчас идиотская улыбка.
   Вернувшись из мира грез, посмотрел на рыжика. Он, поджав губы, сверлил меня недовольным взглядом из-под нахмуренных бровей. Чего это он? Лео, вон, нормально сидит. Разве что не хихикает.
   - Пошли.
   Резко поднявшись из-за стола, Альнмиир целенаправленно двинулся к дверям. Нам с магистром оставалось только следовать за ним.
   - Спасибо, все было очень вкусно! – я, как вежливый мальчик, поблагодарил Рурхар; женщина расплылась в клыкастой улыбке. Я чуть не подавился, блин. Надо как-то аккуратнее быть... а то заикой стану.
   Пропетляв по коридорам, наша троица остановилась у массивных дверей, с двумя стражниками по бокам. Альнмиир без стука толкнул створку. Я вообще заметил, он стучаться не любит. Перешагнув порог, мы оказались в кабинете Гаринеля Второго. В помещении царил полумрак, нарушаемый отблесками огня, жарко полыхающего в каменном камине, рядом с которым стояла пара кресел. Одну из стен полностью занимал большой книжный шкаф, доверху забитый толстыми фолиантами, свитками и папками. Рядом располагался массивный письменный стол; на его поверхности лежал одинокий лист бумаги в окружении канцелярских принадлежностей. У противоположной стены стоял широкий диван на кривых ножках. И небольшой журнальный столик с графином чего-то и несколькими бокалами. Пушистый узорчатый ковер в бордовых тонах устилал пол. По углам располагались горшки с высокими растениями. Король стоял рядом с одним из них, теребя широкий темно-зеленый в бордовую прожилку лист.
   При нашем появлении Его Величество обернулся. Судя по хмурому выражению, застывшему на красивом лице, ничего хорошего мы не услышим.
   - Здравствуйте. Как Ваше самочувствие, Габриель? - изумрудные глаза изучали меня очень внимательно. Рентген отдыхает! Я внутренне поежился, но улыбку из себя выдавил.
   - Уже нормально, спасибо.
   Кивнув, Гаринель приглашающим жестом указал на диван и кресла.
   - Устраивайтесь, разговор будет непростой.
   Я, молча, уселся на диван (очень хотелось забраться с ногами), Лео присел рядом. Альнмиир садиться не стал. Он встал, прислонившись спиной к камину и скрестив руки на груди. Отблески огня играли в его волосах, заставляя их гореть не хуже самого пламеня. Я даже испугался немножко, так это было похоже на жидкое пламя. Прям элементаль какой-то! Еще и глазищами желтыми сверкает. Почувствовав на себе мой взгляд, Миир, повернул лицо ко мне и улыбнулся. Я, смутившись, отвернулся. Буду короля изучать. Там тоже есть, на что посмотреть.
   Гаринель опустился в кресло за своим столом. Положив сцепленные в замок руки на столешницу, он обвел нас всех тяжелым взглядом. Мы молча ждали, что он скажет.
   - Отец, не тяни,- Миир не выдержал затянувшегося молчания первым. - Если есть какие-то новости, рассказывай.
   Король, тяжело вздохнув, потер кончиками пальцев виски. Бедолага. Наверное, голова у него болит.
   - Новости есть, и, прямо скажу, не приятные. Мы нашли, где держали паука. Это было одно из подвальных помещений дворца, оборудованное под лабораторию. Все указывает на то, что этого айру вырастили уже здесь и просто воспользовались в нужный момент. Существует большая вероятность того, что паука растили ускоренными темпами, с применением магии жизни. Сейчас специалисты исследуют все доступные материалы.
   Повисшую в комнате тишину нарушил голос магистра:
   - Я думаю, результаты будут готовы уже через пару часов. Но, судя по предварительным данным, это действительно так.
   Я удивленно посмотрел на Лео. Вот ведь жук! Знал такое и молчал! Заметив мое возмущение, он решил-таки объяснить мне свое поведение:
   - Я не могу абсолютно точно утверждать, что информация верна. Вот и не рассказывал.
   Угу. Логично, конечно, но все равно обидно!
   - И что в этом такого неприятного? Наоборот, теперь мы сможем выяснить, кто причастен к нападению. В том помещении должны были остаться следы мага, отпечатки его ауры, - невозмутимо заметил Альнмиир.
   Похоже, он хорошо знал своего отца, и предполагал, что это далеко не все, что тот хочет нам сказать.
   - Ты прав, - Гаринель откинулся на спинку кресла. - Мы определили мага. И это и есть самая большая неприятность. Это Литиэль.
   В кабинете повисла просто гробовая тишина. Все переваривали полученную информацию. Вот ведь, гадюка! Не зря она мне сразу не понравилась. Неужели она меня так ненавидит? Глупость же полная! Я, с одной стороны, был возмущен такой подлостью члена семьи моего, так уж и быть, признаю факт, жениха. А с другой, я недоумевал. Неужели эта принцесса такая злобная дура?
   - Ошибки быть не может? - голос Миира не выражал никаких эмоций.
   Быстро глянув на него, даже испугался, такое у него было лицо. Абсолютно спокойное, словно заледеневшее, только глаза полыхают.
   - Нет. Я сам проверял, - коротко ответил Гаринель. - Перед вашим появлением я пригласил ее сюда. Она должна вот-вот подойти. Попробуем с ней побеседовать. Может, этому есть логичное объяснение.
   Логичное объяснение??? Я громко фыркнул. Выгораживают родственницу. Король хмуро на меня глянул, но промолчал.
   Ожидание подозреваемой прошло в напряженном молчании. Наконец в дверь негромко постучали.
   Несмотря на позднее время, принцесса была при полном параде. Медные волосы были уложены в хитрую прическу из кучи косичек, скрепленных на спине блестящими заколками. Длинное темно-синее платье с серебристой вышивкой и широкими рукавами выгодно подчеркивало тонкую фигурку девушки. Окинув беглым взглядом всех присутствующих, Литиэль подошла к столу, за которым сидел король.
   - Отец, ты меня звал?
   -Звал. Литиэль, тебе известно о нападении на принца Габриеля, произошедшем прошлой ночью? - король внимательно смотрел на дочь.
   Девушка, невозмутимо пожала плечами, даже не глянув в мою сторону.
   - Конечно. Об этом весь дворец шепчется.
   - А тот факт, что на него нападала айра, тебе ни о чем не говорит? - Гаринель подался вперед, следя за малейшим изменением в поведении принцессы. Та немного нахмурилась, пряча глаза.
   - Я слышала об этом.
   - И? Ты ничего не хочешь нам рассказать? - мягко спросил король.
   Литиэль занервничала. Даже мне стало понятно, что она если и не врет, то что-то скрывает. Вот дура-то. Как будто у нее есть шанс отвертеться.
   - Нет, ничего.
   Откинувшись на спинку кресла, Гаринель несколько секунд помолчал, а потом вновь заговорил, только теперь его голос назвать ласковым или мягким не смог бы и глухой. Слова прошлись стальной бритвой по нервам.
   - Тогда как ты объяснишь, что в лаборатории, в которой скрывался этот айра, полно отпечатков твоей ауры? Не ври мне! - вот если бы меня так о чем-нибудь спросили, я бы все все рассказал. А если бы не знал, то придумал бы!
   Принцесска тоже оказалась не железная. Вздрогнув всем телом и заломив руки, она кинулась к королю.
   - Отец, я не виновата! Это не я! Все совсем не так!
   Она разрыдалась в рекордно короткие сроки, заливаясь слезами и соплями. Фу. Мда. Данной конкретной эльфийке плакать при свидетелях настоятельно не рекомендуется. Крайне неаппетитное зрелище... Бе-е-е... Эстет я, однако.
   Икая и хлюпая носом, Литиэль поведала нам душераздирающую историю о том, как, гуляя по базару, совершенно случайно наткнулась на продавца редких животных, который предложил ей приобрести яйцо айры. А буквально за день до этого она нашла в библиотеке трактат о скоростном выведении пауков в неволе. И, так как девушка учится на мага жизни, ей, естественно, захотелось поэкспериментировать. Зная же, что подобную самодеятельность, мягко говоря, не одобрят (еще бы, неуправляемый хищник во дворце) она и скрыла ото всех свои изыскания. Эксперимент прошел удачно, и принцесса, на радостях, про паучка забыла.
   - А когда сегодня с утра я узнала о нападении на Габриеля, я очень испугалась и не стала никому ничего рассказывать. Вот так все и было, - шмыгнув напоследок, закончила свой рассказ девушка.
   Она с надеждой обвела нас всех красными опухшими глазами. В ходе монолога ее усадили в одно из кресел, стоящих у камина. Утопающая в мягкой обивке эльфийка вид имела крайне жалкий.
   Если все, рассказанное ей, правда, то кроме как дурой ее назвать никак не получается. Я посмотрел на Гаринеля. Он ведь тут непогрешимый детектор лжи. Король сидел за столом, откинувшись в кресле и поставив локти на подлокотники. Он сложил ладони домиком и поверх них внимательно смотрел на дочь.
   - Литиэль, ты понимаешь, что своими действиями поставила под угрозу безопасность не только жителей дворца, но и всего государства?
   Принцесса низко опустила голову и начала всхлипывать по-новому.
   - Я даже не знаю, что с тобой теперь делать.
   - Под домашний арест ее посадить на пару лет. Чтоб сначала думала, а потом делала. Может, поумнеет! - подал голос Миир. Все это время он молча стоял у камина и никак не комментировал происходящее. Зато сейчас отчетливо стало заметно, как тот зол.
   Эльфийка вскинула голову, несчастными глазами глядя на принца.
   - Братик, я же совсем не хотела!
   - Литиэль, ты уже взрослая, могла бы и головой думать, прежде чем что-то делать! - рыжий буквально навис над креслом с девушкой. Того и гляди, испепелит.
   У принцессы истерика началась по новому кругу, Альнмиир просто полыхал яростью, король сидел и хмурился, а Лео затаился и старался не отсвечивать. Похоже, вмешиваться в семейные разборки он категорически не хотел. Ну, а мне стало жалко дурочку. Ясно ведь, что ее подставили. Вся эта ситуация мне сильно напомнила Гарри незабвенного Поттера. Прям, два в одном. Рыжая Уизли с дневником и тупой Хагрид с яйцом. Сходство налицо, или на лице. Я даже тихонько хихикнул, только так, чтоб никто не заметил.
   - Литиэль, а где ты книжку нашла? Неужели ты ее раньше никогда не видела?
   Внимание всех собравшихся сразу же обратилось на меня. Я аж засмущался.
   - В библиотеке. Она на столике лежала. Ее кто-то забыл, наверное, ну, я и взяла почитать, - утерев текущий нос, ответила девушка, с надеждой на меня глядя. Неужели спасение почуяла?
   - А как торговец животными выглядел, описать сможешь? - продолжал я изображать из себя детектива.
   Принцесса растеряно похлопала слипшимися от слез ресницами. Сосредоточенно нахмурившись, она отрицательно помотала головой.
   - Нет, он лицо платком закрывал и в плаще свободном был.
   - Угу. И последний вопрос: когда ты книгу нашла и яйцо купила?
   - Четыре или пять дней назад....
   Собравшиеся в комнате эльфы дружно запереглядывались.
   - Значит, - заговорил Гаринель. - Потерпев неудачу с обвалом, злоумышленники решили попробовать уничтожить принца с помощью паука. И воспользовались для этого не самым разумным членом королевской семьи.
   - Вот и я говорю. Подставили принцессу, - сделал я гениальный вывод.
   Хмуро глянув на притихшую принцессу, Гаринель повернулся ко мне.
   - Мы проведем тщательное расследование, но, честно хочу сказать, вряд ли мы что-то сможем найти.
   Я кивнул, соглашаясь. При таком раскладе, действительно, мало что можно сделать. Однако...
   - Мне интересно, как паук попал прямо ко мне. Да и куда делась охрана, тоже непонятно.
   Король мне покивал. Типа все понял, будем действовать. Миир тем временем отошел от сестры и встал рядом с диваном, поближе ко мне. Прислонившись к стене, он вновь надел маску невозмутимости.
   - Мы это непременно выясним, - заметил Гаринель и, повернувшись к принцессе. - А тебя все равно надо наказать. Чтобы в следующий раз ты задумывалась над своими действиями.
   Литиэль печально опустила голову и вздохнула.
   - О своем наказании узнаешь позже. Сейчас можешь идти.
   Принцесса беспрекословно удалилась.
   Мы вновь остались вчетвером.
   - Я приношу свои глубочайшие извинения. Это никоим образом не сможет искупить ущерб, который вы понесли из-за моей дочери, но тем не менее. Я уже приказал усилить вашу охрану.
   Блин, ну сколько пафоса... Да понял я все, понял. Я с невозмутимой рожей солидно кивнул.
   На такой, можно сказать, торжественной, ноте наша аудиенция у короля подошла к концу. Мы организованной толпой вырулили в коридор, и тут ребром встал вопрос - а чем же заняться-то? На дворе ночь глубокая. Мне пока спать не хочется. Мои эльфы тоже сонливости не проявляют.
   - Ну, что делать будем? - смотрю на них испытующе.
   Ушастые растерянно переглянулись.
   - Может, спать пойдем, поздно же уже, - робко предложил Лео.
   - Я не хочу спать! Я только что встал. Еще предложения?
   - Ну, можно побродить по дворцу или посмотреть на звезды, - высказал другую идею Миир.
   Я поморщился.
   - Не хочу. Меня Лео уже по дворцу водил. А звезды мне не интересно.
   Мы все опять дружно задумались. Что характерно, ноги передвигались отдельно от мыслительного процесса. И, насколько я могу судить, шли мы в направлении тех покоев, где я изволил сегодня болеть.
   - А куда мы, собственно, идем? - мне стало интересно.
   Лиорлилль удивленно глянул по сторонам.
   - Ко мне.
   Так вот кто у нас любитель розовых обоев и одеял... Никогда бы не подумал. Мда. Сколько всего нового об окружающем мире узнаю, обалдеть просто!
   - Может, в карты поиграем? - внес свое предложение я.
   - Карты? А что это такое? - заинтересовался принц. Магистр тоже навострил ушки.
   Я быстренько объяснил им принцип карточной игры. Оказалось, в этом мире тоже есть что-то подобное, называется ксаш. Карты там квадратные, вместо четырех мастей шесть домов, а ранг обозначался военной терминологией. Новобранец, пехотинец, стрелок там, и так далее. Старшими картами были, естественно, короли и императоры. За джокеров вступала пара драконов.
   Против ксаша ушастые не были. Добравшись до покоев, устроились на ковре в большой комнате. Лео быстренько сбегал за инвентарем, и мне стали объяснять правила. Оказалось, ничего сложного, на нашего дурака похоже, только выигрывает не тот, кто первым сбросит карты, а наоборот, у кого последнего они останутся. Для того, чтоб я понял идею, сыграли один раунд. Эльфы заметили, что я быстро освоился, и дальше уже решили играть в полную силу. Профессионально тасуя колоду, я, по привычке, выработанной годами, спросил:
   - На что играем?
   - А на что ты предлагаешь? - как-то хитро улыбаясь, спросил Миир.
   Я немножко напрягся, но отступать было поздно.
   - Можно на раздевание, на желание, на вопрос-ответ.
   - Давай на раздевание.
   Ну, надо же. Лео подал голос. Буквально на мгновение, опередив рыжего. Тот сначала нахмурился, наверное, он на желание хотел, но потом опять улыбнулся. Мдя. Ну-ну. Посмеюсь я над вами! Как-никак, я профессионал. Лидер клуба профессиональных игроков в карточные игры! Кружок любителей драка, по-простому.
   - На раздевание, так на раздевание, - равнодушно пожал плечами я.
   И понеслась. Играли мы азартно, с криками и ругательствами. Поэтому вполне понятно, что стука в дверь не услышали. Ели он, конечно, вообще был, этот стук. Замершей на пороге Литиэль предстала эпическая картина, достойная полотна великого художника!
   Мы с Мииром вели решающую битву за обладание штанами Лео! Он уже успел проиграть все, вплоть до заколки для волос и сейчас, жалобно поскуливая, кутался в волосы и обзывал нас шулерами. Сам я проиграл только пиджак и ботинки, Миир красовался голым торсом, один сапог он тоже проиграл.
   - А я вот так!
   - Фиг тебе! Дракон!
   - Так не честно, вы сговорились, давайте переиграем.
   - Э-э-э-э-э... А что это вы тут делаете?
   Мы, как по команде, дружно повернулись к гостье. Девушка аж вздрогнула и шаг назад сделала. Наверное, выражения лиц у нас были зверские.
   - Что ты тут делаешь? - Альнмиир мгновенно стал серьезным и мерил сестру хмурым взглядом.
   Литиэль опустила голову и взялась теребить рукав платья.
   - Я... я пришла извиниться перед Габриелем... я правда ничего подобного не хотела!
   Она с надеждой посмотрела на меня. Однако слово взял Лео.
   - Литиэль, в свете твоих постоянных нападок на него, эти слова звучат несколько лицемерно, ты так не считаешь?
   Мдя, суровый он мужик, магистр. Девушка жалобно смотрела на него.
   - Я правда ничего такого не хотела, я просто... - губы у нее задрожали, и она часто задышала.
   Так, похоже, она решила опять устроить тут Ниагару. Второго слезоразлива я не переживу.
   - Литиэль, а давай с нами? В карты? Я на тебя зла не держу, правда, - лучше уж так, чем опять успокаивать ее.
   Принцесска замерла на мгновение, потом недоверчиво похлопала на меня ресницами и быстро закивала.
   - Никто ведь не против? - запоздало поинтересовался я мнением ушастых. Те против не были.
   - Только тогда начинаем все с начала! С полного комплекта одежды!!! - сразу же сориентировался Лео. Хех. Хитрюга.
   И понеслось все по новой! Сразу скажу, с принцессой стало гора-а-аздо веселее! Шуму, так точно раза в три стало больше. Визги, писки, громкий хохот. Не знаю, что именно из этого насторожило наших охранников, но когда они заглянули к нам - проверить все ли в порядке, - то просто потеряли дар речи. Так и стояли с разинутыми ртами и выпученными глазами. Еще бы. Толпа полуголых венценосных особ с громкими воплями шмякает картами об пол, ведя неравную битву за чьи-то штаны. По-моему, опять Лео проигрался.
   Посторонних я заметил первым. Не люблю сквозняки, а эти дверь не закрыли.
   - Чего стоим? Кого ждем? - интересуюсь я у этой скульптурной композиции.
   Тут уж и остальные участники битвы обратили внимание на гостей. Литиэль мило покраснела и спряталась за широкую спину брата: все-таки принцессам в коротеньком нижнем платье щеголять неприлично.
   - Мы... это... проверить хотели... - Выдал содержательную фразу один из охранников.
   - Проверили? - величаво выпятив грудь, спросил Миир. Выглядывающая из-за его плеча Литиэль сурово хмурилась.
   Мужика синхронно кивнули.
   - Тогда можете идти.
   Когда за эльфами закрылась дверь, я не выдержал и, согнувшись пополам, расхохотался. Остальные присоединились. Грянувший ржаль перепугал, наверное, не только нашу охрану, но и полдворца. Кое-как успокоились.
   - Спать, наверное, уже пора. Скоро утро, - заметил Лео.
   Я так думаю, он без штанов при даме оказаться не хотел. Но, с другой стороны, предложение было не лишено смысла. Поэтому я согласился, Литиэль поддержала. Она вообще на пару минуток всего забежать хотела. Миир только пожал плечами, дескать, я не против.
   Дальше встал вопрос с размещением. Понятно, что никому никуда уходить не хотелось, а нормальных спальных мест было только одно, но большое. Недолго думая, я предложил всем спать с удобствами и в кровати. А что? Места всем хватит, даже еще останется. Для охранников, хи-хи. Все равно же тут все почти родственники. Эльфы поначалу были шокированы, наверное, у них нет такой вещи, как общага, и они никогда не праздновали день группы. Когда на простую двуспальную кровать помещается одиннадцать человек... там, конечно, было не до комфорту, зато не на полу! Фотки получились угарные. Спасибо тому, кого похмелье подняло первым.
   В общем, я их уболтал. Устраивались долго, шумно и весело. Литиэль выбила себе местечко с краю, рядом с ней устроился Лео, дальше лег Миир, и потом уж я. Я тоже с краю лежать люблю. Пожелания женщин и детей учли без лишних вопросов. В ванну нас тоже первыми пустили! Ну, первая все же Литиэль была. Что я, не джентльмен, что ли.
   Угомонились и заснули мы уже к утру. Думаю, часа четыре было. Вставать скоро...

Глава 7
   
   Мне снился сон. Хороший, радужный. Такой приятный, светлый и теплый. Было уютно и спокойно. До того момента, пока у меня не зачесался нос.... Оглушительно чихнув, я проснулся. Нет в жизни счастья...
   За окном вовсю светило солнышко и пели птички. Себя я обнаружил лежащим, чуть ли не с ногами, на Миире, который крепко меня обнимал. Приподнявшись на локтях, беспардонно используя в качестве опоры грудь эльфа, осмотрел окрестности. Лео дрых на животе, подложив под голову руку, Литиэль спала у него под боком, с головой спрятавшись под одеяло. Идиллия. А ведь им всем наверняка есть чем с утра заняться...
   Дернувшись пару раз, понял, что выпускать без боя меня не собираются. Принц даже во сне не ослаблял хватки. Ну, что ж, ушастый. Побудке ты подвергнешься первым! Мне выйти надо... по делам. Зажав одной рукой рыжику нос, а другой рот, стал ждать результата. Дождался, блин. Уж не знаю, нормальная такая реакция для эльфов или нет, но вместо того, чтобы банально проснуться и открыть глаза, Миир резко сел, каким-то хитрым образом меня схватил и скрутил, я ничего и сообразить-то не успел. Вроде, вот только лежал, а вот уже сижу, спиной прижатый к груди принца, который одной рукой держит меня поперек туловища, фиксируя руки, а второй сжимает горло. Хорошо хоть дышать могу...
   - И тебе доброе утро, - прохрипел я, надо же было как-то себя обозначить?
   Хватка тут же ослабла, и меня опять развернули. Потирая пострадавшую шею, обижено смотрю на Миира:
   - Это можно рассматривать как очередное покушение?
   - Извини, рефлекс, - принц внимательно меня разглядывал. Как будто первый раз видит, ей-богу.
   - Чего смотришь? Лучше остальных буди, а я пошел, - бурчу я, совершая героическую попытку выбраться на свободу. Все настроение мне, гад, испортил!
   Но, куда там. Альнмиир схватил меня в охапку, я и пискнуть не успел! Прижав к груди, он зарылся лицом в мои волосы и шумно выдохнул. Я чего-то недопонимаю. Однозначно. Я разве давал повод?
   - Эй. Ты чего?
   - Мне показалось, что ты мне приснился, - шепнул мне в ухо эльф.
   Ну вот. Приплыли.
   - Угу. Приснился. И это был кошмар! Выпусти меня, мне в туалет надо! - Миир счастливо рассмеялся, разжимая руки и откидываясь назад на подушки.
   Тихо бурча себе под нос всякие гадости про ненормальных эльфов, рыжей головой в самом раннем детстве ушибленных, я слез с кровати и отправился в ванну.
   Хорошо быть первым и не ждать своей очереди! Вволю поплескавшись под прохладными струями местного душа и чуть ли не силой выпнув себя из-под воды, бодрый и веселый, пошел назад. Вся компания уже собралась в гостиной. Освободившийся санузел тут же заняла заспанная принцесса. Мужчины сидели на диване. Альнмиир был до неприличия свеж, а вот Лео зевал вовсю.
   - Какие планы на сегодня?
   На мой вопрос ответил принц.
   - На сегодня у нас запланирована подготовка к помолвке. А сама она будет завтра.
   О, как... Круто. Хотя вполне ожидаемо. Эх... А Миир сидит и радостно скалится. У-у-у-у. Запустить бы в него чем-нибудь. Да под руку ничего не попадается.
   - И в чем же она будет заключаться, подготовка эта?
   Я уселся в кресло, а то ноги не держат чего-то. Вдруг еще чего такое же радостное скажут.
   - Да ни в чем особенном, - зевая, махнул рукой Лео. - С тебя снимут пару магических мерок, чтоб настроить обручальный браслет, и все. Ну, еще портной, наверное, нагрянет. Но с этими вопросами к Литиэль. Первая модница королевства у нас она.
   Девушка как раз появилась в комнате.
   - Что я? Вы о чем?
   - Габриелю нужен костюм для ритуала. Поможешь? - спросил Альнмиир, похоже, ночная игра в карты положительно повлияла на его отношение к сестре. Он перестал на нее злиться.
   Эльфийка смущенно покраснела и глазами побитого щенка посмотрела на меня.
   - А ты не против?
   - Конечно, нет! - заверил я ее. Литиэль просто просияла и едва ли не запрыгала на месте, хлопая в ладоши.
   Между тем, я рассуждал так: потенциального врага надо держать поближе. Что-то быстро она ко мне любовью воспылала. Прям подозрительно. Надо бы выяснить причины таких перемен, а то упадет мне нечаянно люстра на голову, и ага. Ищи виноватого. Нет, я, конечно, понимаю, что принцесса не может быть организатором покушения на меня, но все равно. Лучше перебдеть, чем недобдеть.
   - Когда приступим?
   Девушка задумалась.
   - Наверное, можно прямо сейчас, если, конечно Миир разрешит, - сказала и смотрит просительно на брата.
   Я тоже посмотрел на него. Тот, прищурившись, разглядывал сестру.
   - Разрешаю. Только учти, головой за него отвечаешь!
   Ой, ой, ой. Какие мы грозные. Я не удержался от фырка, за что удостоился обворожительной улыбки от рыжика. Все, пора валить отседова!!!
   - Тогда пошли? - шустро выбравшись из кресла, я направился к двери. Литиэль поспешила следом.
   Выйдя в коридор, остановился. Причина была банальна. Я просто не знаю, куда идти! Вопросительно глянул на Литиэль, вставшую рядом и о чем-то задумавшуюся. Девушка явно ушла из реальности.
   - Что дальше? - похоже, если я ничего не предприму, будем мы стоять тут еще долго.
   Принцесса внимательно на меня смотрела, склонив голову набок.
   - Знаешь, а ты совсем не такой, как я себе представляла.
   Тоже мне, новость. Я пожал плечами, типа, ну, что сказать.
   - Все мы ошибаемся. Может, уже пойдем?
   Литиэль, радостно улыбнувшись, кивнула и, схватив меня за руку, потащила за собой. Сумасшедший забег, в ходе которого я почувствовал себя плюшевой игрушкой в руках бешеного ребенка, закончился в покоях принцессы. Ей-богу, она ведет себя как маленькая! Неужели все молодые эльфы такие? Тогда мне понятно, почему возраст их совершеннолетия передвинули почти вдвое!
   Усадив меня прямо на пол, на пушистый синий ковер за низкий круглый деревянный столик, девушка вихрем куда-то убежала. Я и моргнуть не успел. Только и оставалось, что растеряно оглядываться. Ну, что сказать... из всех ранее виденных мной комнат дворца, эта была... самая сине-голубая, что ли... Какая-нибудь мебель для сидения тут отсутствовала как факт. Вместо этого были просто кучи подушек и подушечек, круглых, квадратных, треугольных. С вышивкой и без. Одну из стен целиком занимали полки, заставленные разными статуэтками, шкатулками и прочей белибердой. Я даже пару книг заметил. Три другие стены от пола до потолка сплошным ковром - исключение составляли только окно и двери, - покрывало какое-то вьющееся растение, усыпанное нежно-голубыми цветочками. Еще тут находилось высокое овальное зеркало на резной подставке. Вот, в общем-то, и все. Скромно и со вкусом.
   Хозяйка комнаты вернулась довольно быстро. В руках у нее был большой поднос с заварником, чашками и разными тарелочками. Я сразу как-то вспомнил, что мы не завтракали. После того, как совместными усилиями мы сгрузили все это на столик и уселись, чинно попивая лору, я решил, что хватит уже молчать.
   - Ну, и какая у нас программа действий?
   Спохватившись, Литиэль затараторила, тревожно на меня поглядывая:
   - Мастера Миаэля я пригласила, думаю, он скоро подойдет. Он лучший специалист в городе! К вечеру у тебя будет самый красивый костюм.
   Я недовольно поморщился. Девушка это заметила и мгновенно насторожилась:
   - Тебе не нравится этот портной? Я могу позвать другого, только скажи!
   - Да нет, как мне может он не нравиться, если я про него ничего не знаю. Миаэль так Миаэль. Литиэль, скажи, а почему ты ко мне так плохо отнеслась, при первой нашей встрече. Ну, первой после обвала. Что было до того, я просто не помню. Я что-то такое сделал?
   Ну-с, что ты мне скажешь. Может, у тебя была причина, о которой Лео не знал. Принцесса сразу погрустнела и поставила чашечку на стол.
   - Да нет, ничего ты такого не сделал. Правда, вел себя немножко по-другому. Был более холодный, что ли. И презрительно так на нас смотрел... Сейчас ты совсем другой.
   Мдя. Я, пожалуй, скромно промолчу.
   - А как же история с твоей подругой? Ну, с которой Альнмиир встречался?
   Девушка подняла голову и капризно надула губки:
   - Лиорлилль проболтался, да? - я кивнул. - Было. Айриэль сильно переживала, вот я и злилась. Не могу же я злиться на брата или отца, вот и оказался ты крайний. Извини, глупо получилось. А самое смешное, знаешь, что?
   Я, конечно же, не знал. О чем и поспешил уведомить разоткровенничавшуюся девушку.
   - Она уже начала встречаться с другим! Я, когда узнала, такой дурой себя почувствовала.
   Тяжело вздохнув, Литиэль отвела глаза и сделала маленький глоточек из чашки.
   - Мда. Действительно, глупо получилось. Так теперь ты ко мне претензий не имеешь, и мы будем жить дружно?
   Я как кот Леопольд, прям. Ребята, давайте жить дру-у-ужно. Но на девушку это подействовало. Она вся разулыбалась и закивала.
   - Ты ведь не против?
   - Я только за! - также радостно заулыбался я. Сам себе поражаюсь. Во мне дремлет дипломат!
   Наконец-то прибыл портной с командой поддержки. В том смысле, что тащили с собой они ого-го сколько всего, один бы не упер! По огромной сумке или сундучку на каждого из семи эльфов. Чего-то мне уже как-то страшно становится... они со мной что делать собрались? Нафига столько барахла?
   Мастер Миаэль оказался невысоким эльфом с длинными, прямыми волосами пшеничного цвета и холодными голубыми глазами. Из недр одного из сундуков на свет была извлечена пухлая папочка, карандаши и бумага. Оказалось, в папке были готовые эскизы моделей одежды. Рассевшись за столиком, мы углубились в изучение разных рисунков. Мне несколько даже понравилось. Ткнув пальцем в них, сильно удивился, когда Литиэль их одобрила, а Миаэль ничего не возразил. Обычно меня всегда критикуют. Пару раз я даже с мамой ругался на эту тему. Она заявила, что у меня совершенно нету вкуса! Дескать, классическая белая рубашка никак не сочетается с обрезанными до середины икры и порванными где можно и нельзя голубыми джинсами и спортивными кроссовками. А по мне, так прикольно, если одеть все правильно. Ну, это я так, отвлекся. Приняв за основу выбранные мной рисунки, эльфы принялась бурно их обсуждать, и рисовать что-то новое... Мне вся эта возня надоела, и я не вникал.
   Затем, отодвинув столик и раскидав по углам подушки, меня установили в центре комнаты. Помощники мастера сноровисто меня обмерили и начали прикладывать ко мне бесконечные отрезы ткани, извлекаемые из сумок. Мое участие в процессе было минимальным. Я тупо изображал манекен. Определившись с несколькими тряпочками - я на тот момент уже был в прострации, - парочка заново взялась обсуждать фасон костюма. Блин... как же это все долго и нудно...
   Наконец-то они пришли к какому-то соглашению, и Миаэль пообещал, что костюм будет готов к утру. Мне останется его только надеть. Ну, и слава богу. У меня уже голова пухнет от них обоих!
   Практически сразу же после того, как ушел портной с командой, к нам заявились три эльфа в голубых мантиях магов. Оказывается, то, в чем постоянно ходит Лео - утвержденная униформа всех магов королевства. Только расцветка варьируется по желанию. Они тоже поставили меня в центр комнаты и начали ходить кругами с какими-то приборчиками в руках. Двое ходили, а один записывал то, что они бормотали. Что-то про какие-то параметры, силовые потоки и так далее. Напоследок они замерили объем моих запястий и удалились. Я не возражал и ничего не спрашивал. Я просто мечтал о том моменте, когда от меня отстанут. Все, я понял. Мне категорически не нравятся подготовки и примерки.
   - Литиэль. Они чего хоть сделали-то? - через пару минут очнулся я.
   Принцесса удивленно на меня уставилась.
   - Мерку для обручального браслета снимали, что же еще!
   - А-а-а, - протянул я. Ну да, что же еще, и как я не догадался? Я сегодня определенно не успеваю за процессом.
   - Слушай, а что значит быть Парой? - вспомнил я неожиданно вопрос, которым меня давно тревожил.
   Принцесса удивилась еще сильнее. Хотя, куда уж больше, глаза и так круглые.
   - А ты разве не знаешь? Это же знают абсолютно все!
   Я укоризненно посмотрел на нее.
   - Ты не забывай, что я теперь вообще мало что знаю и помню.
   - Ой, извини. Действительно, забыла, - Литиэль искренне и немного смущенно мне улыбнулась. - Пара - это очень важное понятие. У каждого из нас в Мире есть идеальный партнер, тот, кто составляет с тобой Пару, тот, кто дополняет и делает сильнее. Я не знаю, как это описать. Пара - это кто всегда тебя поймет и сделает счастливым.
   Литиэль замолчала и мечтательно уставилась в пространство.
   - Я бы очень хотела встретить свою Пару, это такое счастье... Но, к сожалению, это происходит очень редко, ведь истинная Пара в мире только одна. Говорят, что Истинные способны общаться мысленно, один всегда знает, где находится второй, и еще они усиливают способности друг друга, становясь практически непобедимыми.
   Вот, ни фига себе... Звезда в шоке...
   - А как двое определяют, что они Пара? - спрашиваю осторожненько. Может, принц ошибся. Я ничего особенного в нем не почувствовал. Ну, эльф и эльф. Ну, красивый. Это же не показатель, правда?
   Литиэль пожала плечами, внимательно на меня глядя.
   - Не знаю. Они просто знают это, и все. Говорят, что когда ты видишь истинного, то сразу это понимаешь. А что? Почему тебя это так интересует?
   Сказать или не сказать? Вот в чем вопрос. Ай, ладно. Скажу.
   - Твой братец заявил, что я его Пара, а я понять не могу, чего он радуется...
   Больше я ничего сказать не успел, меня снес на пол вихрь, бывший только что принцессой.
   - Ой, как здорово! Я так рада, так рада! Поздравляю!! Какой же братик счастливый!!! Как же вам обоим повезло!!!
   - Пусти, задушишь... - прохрипел я, пытаясь выбраться из-под девушки.
   Именно этот момент для своего появления выбрал Альнмиир. Принцессу с меня он буквально сдернул. Правда, только поимел с этого неприятности уже на свою шею. Литиэль тут же повисла на ней и, болтая в воздухе ногами, заверещала пуще прежнего:
   - Братик! Поздравляю! Это так здорово! Как же я за тебя рада!! За вас обоих!!!
   И прочую чушь в том же духе. Я же сидел на полу и старался отдышаться. Какая-то нездоровая тенденция наблюдается. Второй раз за сегодня меня пытаются придушить! Причем члены одной семьи!
   Пока Альнмиир старался отцепить от себя невменяемую от радости принцессу, я быстренько отполз в сторонку и уже оттуда стал разглядывать рыжего эльфа. Ну, красивый. Да, признаю. Фигура ничего так. Будем говорить откровенно. Блин, не привык я мужиков оценивать... Так. Куда там еще смотреть надо? Задница аппетитная... Стоп, это не из той оперы. Или как раз из той? Ой, пипец полный... Ладно. Для пользы дела надо. Что там выше. Груди нет... ха-ха три раза. Плечи широкие, аж завидно! Волосы красивого цвета и густые. Это да, это мне нравится! Про лицо промолчу. Его б на обложку, все девицы мира были бы у ног Миира. О, блин, аж стихами заговорил!!! Жуть, схожу с ума, не иначе... Глаза прикольные. Желтые, как одуванчики.
   И в каком месте я должен чувствовать, что он мой Пара? Совершенно ничего особенного не ощущаю. Бесит он меня только. Если это признак нашей особой связи, то я также был связан с половиной универа и большей частью преподавательского состава во время сессии.
   Так, а чего это он на меня смотрит с такой довольной улыбочкой??? Гр-р-р! Точно бесит!
   - Габриель, пойдем, там твои дроу прибыли. Надо им тебя показать. А то они нервничают.
   Тяжело вздохнув, я встал и побрел на выход. Дроу - это серьезно. Интересно, что это за типы?
   Пропустив меня вперед, рыжий пристроился следом. Не понял, я что, сам дорогу искать должен? Однако я не усел возмутиться. Миир приобнял меня за талию, скользя рукой ниже и прижимая к себе, и интимно так на ухо шепчет:
   - Ну что, готов к встрече с посланниками императора?
   У меня волосы на загривке дыбом встали! Ух, щяс покусаю кого-то!
   - Р-р-руки убери! - не знаю, что это за рефлекс такой, но когда я злюсь, мне безумно хочется кусаться.
   Вот и сейчас. Принц едва успел отскочить в сторону: я щелкнул зубами буквально в паре миллиметров от его шеи. Надеюсь, сейчас я выгляжу достаточно рассерженным.
   - Мы, кажется, договорились!
   Альнмиир выглядел очень удивленным. Что, не ожидал? Так тебе и надо! Встряхнувшись, я спокойно на него посмотрел.
   - Куда идти?
   Хех! Я отомщен! Ради такого идиотского выражения лица принца стоило сегодня просыпаться! Я не смог сдержаться и хихикнул. Этого оказалось достаточно, чтобы Миир пришел в себя. Рассмеявшись, он махнул рукой нужном направлении.
   Больше он меня лапать не пытался, хотя и шел очень близко, едва не касаясь моей руки локтем.
   - Кто там приехал-то?
   Рыжий пожал плечами.
   - Они твои приближенные. Литор ллен Шинида маг, специализируется на стихии воздуха, Нрар эрг Дерришар воин, мастер двуручного боя, и последний, Фейсат лар Тероах - дипломат. Лично я с ними не знаком. Ничего сказать не могу.
   Угу. Исчерпывающий ответ. И как я себя вести должен?
   - Не волнуйся, я буду рядом.
   Успокоил, как будто мне это чем-то поможет! Тем временем мы пришли. Похоже, это был местный то ли тронный, то ли приемный зал. Как правильно, не знаю. По крайней мере, трон имелся. Он стоял на небольшом возвышении, у дальней стены. Помещение было большое, с высоким потолком и стрельчатыми окнами вдоль одной из стен, увитых плющом. Мягкий свет беспрепятственно проникал внутрь, и солнечные зайчики весело резвились на зелено-синей мозаике пола. Однако был тут и длинный стол с несколькими креслами, три из которых были заняты. Больше в зале никого, кроме молчаливых стражей у дверей, не было.
   Как только мы вошли, головы сидящих за столом повернулись в нашу сторону.
   Все трое были темноволосыми и бледнокожими, одновременно и совершенно разные, и неуловимо похожие. Взгляд у них был одинаково хищный какой-то.
   На мгновение замерев на пороге, я, проглотив противный комок, вставший в горле, решительно зашагал по направлению к поднявшимся со своих мест дроу. Мысли судорожно метались в голове. Что же делать? Что там принцесса говорила про Габриеля? Холодный и презрительный? Ну, примем как руководство к действию.
   Остановившись напротив эльфов, с противоположной стороны стола, я отстраненно на них посмотрел. Дроу же буквально дырявили меня взглядами! Альнмиир, занявший место по правую сторону от меня, спокойным голосом начал нас знакомить.
   - Габриель, хочу тебе представить твою свиту. В силу текущего положения вещей, это необходимо.
   Я не удержался и хмыкнул. Да уж. Действительно необходимо, кто бы спорил.
   - Фейсат лар Тероах.
   Центральный дроу, одетый в черные камзол и штаны, сдержано поклонился, глядя мне прямо в глаза. Глаза у него были серые, слегка раскосые. Довольно коротко стриженые темно-каштановые волосы собраны в короткий хвостик. Если бы не острые уши, его можно было бы принять за очень красивого человека. Это я к тому, что его вид меня не поразил. Наверное, я просто уже привык к ушастым и перестал обращать внимание на их необычную внешность.
   - Рад вновь вас видеть, мой принц, - а вот голос у него был глубокий и красивый. Такой весь из себя вкрадчивый.
   Миир сказал, что он дипломат? Ну, что ж. Очень похоже. И не броский и, по глазам видно, умный.
   - Литор ллен Шинида, - представил принц следующего дроу.
   Магом оказался невысокий, красноглазый и тонкокостный юноша. Хотя. Может, он и дедушка уже. Фиг их знает, этих эльфов. Все одинаково молодые. Черные волосы были перехвачены заколкой почти у самых кончиков, где-то чуть ниже лопаток. Длинные прядки челки, ничем не удерживаемые, мягко обрамляли лицо и спускались до уровня плеч. В обоих ушах красовались сережки-колечки. Штук по пять в каждом. Одет он был во что-то темно-коричневое, почти черное, и балахонистое. Похоже, все эльфийские маги ходят в балахонах да мантиях.
   - Счастлив видеть вас в добром здравии, - прошелестел Литор.
   Чтобы его расслышать, мне пришлось напрячь слух. Он всегда так тихо разговаривает?
   Нрар эрг Дерришар был самым крупным из троих дроу, что и не удивительно, если учесть, что он воин. Ростом он, навскидку, был с Альнмиира. Крепко сложенный, жилистый, с ног до головы затянутый в кожу. Из-за плеч торчат рукоятки двух мечей. Стрижен очень коротко. Челка едва прикрывает лоб, оставляя открытым какой-то вышитый красным символ на черной повязке.
   Воин говорить ничего не стал, он мне просто поклонился.
   - Я рад, что вы так быстро добрались сюда. Надеюсь, дорога обошлась без неприятных сюрпризов? - я старался и быть вежливым, и казаться холодным одновременно. Кто б еще объяснил, как это делается?!
   Однако, я, похоже, преуспел в попытках угадать, что надо дроу. Они немножко расслабились и расселись по своим местам. Мы с Мииром устроились в креслах напротив. Так. И что дальше? Слово взял дипломат. Черт... я забыл его имя. Вот придурок.
   - Да, благодарю. Никаких происшествий не случилось. Нам стало известно, что вы опять подверглись нападению?
   Я равнодушно пожал плечами.
   - Было. Я уже в порядке.
   - Виновные найдены? - хриплым басом спросил Нрар.
   Я искоса глянул на Миира. Он тут за расследование отвечает. Вот пускай и отдувается. Принц, не будь дурак, все понял.
   - Расследование ведется, имеются предварительные результаты и кое-какие зацепки. Нападение стало для нас неожиданностью. Сейчас охрана принца усилена в несколько раз.
   Судя по тому, как нахмурился воин и поджал губы дипломат, их подобный ответ не устроил.
   - Теперь охраной наследника будем заниматься непосредственно мы.
   - Со всем моим к вам уважением, это не очень хорошая мысль, - не согласился принц. - Вы сейчас на территории светлых эльфов, вам будет сложно ориентироваться. Целесообразнее оставить охрану в нашем ведении.
   Воин мгновенно вскинулся:
   - Вы уже дважды подвергли жизнь принца опасности! По-моему, это отвратительный показатель, особенно если учесть, что он у вас живет не дольше трех недель!
   - Очевидно, что самостоятельно вы не в состоянии обеспечить должный уровень охраны. Было бы логично воспользоваться нашим опытом, - поддержал его дипломат. Блин, как же его зовут...
   По тому, как нахмурился Альнмиир, я понял: по-доброму они договариваться не хотят. А мне тут еще жить с ними со всеми.
   - Альнмиир, - принц сразу же ко мне развернулся, впрочем, как и дроу. - Я не понимаю, чего вы спорите? Помолвка все равно уже завтра. Кому я потом нужен буду? Насколько я понял, это все затевалось, только чтобы прекратить войну, и после церемонии моя смерть станет просто бессмысленной.
   Дроу удивленно переглянулись.
   - Завтра? - выразил общую мысль дипломат. Вспомнил! Его Фейсат зовут! Ура мне. - Так рано?
   - Ввиду последних событий, мы решили ускорить дело, - хмыкнул Миир. - Мы не хотим, чтобы подписание мирного договора сорвалось, и готовы взять на себя ответственность за нового члена семьи.
   Ну, в общем-то, на этом мое знакомство с дроу и закончилось. Их увели устраиваться, а я отправился обедать. Миир любезно меня проводил, накормил, показал библиотеку и свалил по каким-то своим загадочным делам, напоследок умудрившись чмокнуть меня в щеку. Я только и успел, что рыкнуть недовольно.
   И вот, остался я один, все меня бросили... Ну, охранники за дверью не в счет. Эх. Тоска.
   Библиотека была классическая: огромные полки вдоль стен, забитые книгами, удобные кресла, письменный стол и диван.
   Побродив вдоль полок, выбрал себе книжку потолще в переплете посимпатичнее и забрался на диван - буду самообразовываться! Книжка оказалась интересная, про драконов. На этот раз не такой бред, как с орками, а что-то типа исторической хроники. Я так зачитался, что не заметил, как оказался не один.
   Понял я это очень просто. Меня кто-то трогал за ногу, даже не трогал, а ласково поглаживал! От неожиданности, я так испугался, что из положения лежа на животе подскочил на пару метров вверх точно! Шустро перевернувшись, забился в угол дивана, отгородившись от всего книжкой. Сердце стучало как бешеное. Если это Миир, я его живьем закопаю!
   Оказалось, это не принц. Это дроу. Тот, который дипломат. Чего ему надо???
   - Э-э-э... Здрасьте. Вы меня напугали.
   Эльф чему-то довольно улыбнулся и придвинулся ко мне поближе.
   - Извини, малыш, я не хотел, - меня буквально окутало теплым бархатом его голоса...
   Так. Стоп. Какой малыш? Я круглыми глазами смотрел на этого типа, который придвинулся совсем уж близко и опять предпринял попытку погладить меня по ноге, забираясь под штанину.
   - Вы что творите?? - о том, что собирался быть холодным и невозмутимым, я даже не вспомнил. Дроу мой вопль нисколько не смутил. Хищно улыбнувшись, он полез на меня!
   - Ну же малыш, давай поиграем, как раньше.
   Как раньше??? Это он о чем??? Караул!!! Насилуют! Пребывая в шоковом состоянии, я со всей силы долбанул не в меру активного мужика книжкой по голове. Ей-богу, я слышал звон. Пока он считал звездочки, я скатился с дивана и пулей рванул из библиотеки.
   Вылетев в коридор, я очумело таращился на невозмутимых охранников, пытаясь отдышаться и прийти в себя. А заодно сообразить: если бы я заорал, они бы бросились меня спасать? И вообще, что за игры странные были у Габриеля с этим типом?
   Выдохнув, успокаиваясь, пошел по коридору прочь, периодически оглядываясь и ускоряя шаг. Неприятно-то как...
   Сам не заметил, как вышел к фонтану. По парку, как ни странно, никто не прогуливался. Стояла тишина, нарушаемая только плеском струй и щебетом птиц. Усевшись на бортик и опустив руку в воду, я погрузился в созерцание. Разноцветные рыбки неторопливо кружили в толще воды, блестя чешуей в лучах заходящего солнца. Тонкий аромат цветов разносился далеко вокруг. Нежный ветерок легко ласкал мои щеки и трепал челку...
   И чья-то рука опустилась на мое плечо...
   - А-а-а-а-а!
   Отскакивая подальше и разворачиваясь, с ужасом ожидал увидеть дроу. Однако на этот раз это был Альнмиир. Он сидел на бортике с поднятой рукой и очень удивленным лицом.
   - Ты, какого хрена подкрадываешься??? У меня чуть сердце не остановилось! - я схватился за грудь. Надеюсь, сердце у эльфов слева...
   Сейчас я как никогда был рад видеть Миира. От мысли, что это вполне мог быть проявивший настойчивость дроу, меня передернуло.
   - Извини, я не хотел.
   Блин, какие знакомые слова! Жуть. Аж мурашки по спине.
   - Ладно, проехали. Ты чего хотел?
   Эльф сразу повеселел. Таинственно мне улыбнувшись, он похлопал по бортику рядом с собой. Явно намекает, что неплохо бы мне было присесть. Немного посомневавшись, я все же опустился на камень. Ну-с, и что ты мне скажешь? Любопытство - мой враг.
   - Как прошел день?
   Я растеряно посмотрел на эльфа. Это он так издалека начинает?
   - Нормально, - про атаку дроу мне рассказывать не хотелось, а остальное он знает. - А у тебя?
   Принц очаровательно улыбнулся, с явным удовольствием меня разглядывая. Я на всякий случай от него отодвинулся.
   - Много суеты. Я тут что подумал, ты покататься не хочешь?
   - Покататься? На чем? Если на лошадях, то я не умею.
   Заманчиво, конечно, но, вспоминая мой единственный опыт общения с данной разновидностью четвероногих, как-то не хочется. Я тогда едва не отправился в полет носом в землю с двухметровой высоты! Хорошо хоть хозяин этой скотины был рядом и вовремя меня спас. Наглая животина решила, что я ей как наездник не подхожу! Наверное, ей было тяжело, я ж не пушинкой был.
   - Нет. Не на лошадях, лучше. - Миир поднялся и протянул мне руку. - Пошли, сам увидишь.
   Я внимательно, с разных сторон рассмотрел протянутую конечность. Он меня калекой считает? Я вполне самостоятельно подняться могу! Что я и продемонстрировал.
   - Ну-ну. Удиви меня.
   Рыжий фыркнул, снисходительно на меня посмотрев.
   - Ты всегда такой злой или специально для меня стараешься?
   - А ты веди себя нормально, мне и стараться не придется.
   - Как именно нормально?
   Я на мгновение замер, обдумывая ответ.
   - Не надо меня тискать, целовать, глядеть на меня, как на подарок ко дню рождения! Я не девушка.
   Альнмиир скрестил руки на груди и с нежностью на меня посмотрел.
   - Даже если бы я захотел - а я не хочу, - я не смог бы вести себя по-другому. Ты мало того, что мой жених, так ты еще и мой Пара! - и взгляд такой многозначительный.
   Гр-р. Я начинаю злиться, ну что за дурдом?
   - Да с чего ты решил, что я твоя Пара???
   - Я это знаю, и все, - развел руками эльф.
   - А я не знаю! Вот лично я ничего к тебе особенного не чувствую! Так что можешь считать, что это у тебя сбой произошел. Ошибочка вышла. Я. Не. Твоя. Пара!
   Высказавшись, я сердито развернулся к рыжему спиной и, скрестив руки на груди, надулся. Чего он от меня хочет? Пусть себе эльфийку найдет, ну, или эльфа, если у него вкусы такие. Я-то тут при чем?
   Я вздрогнул от неожиданности, когда сильные руки Миира обняли меня за плечи и прижали к его груди. Как ни странно, вырываться мне не хотелось. Раздражение медленно, но верно улетучивалось, я успокаивался. Уткнувшись носом мне в макушку, принц глубоко вздохнул и стиснул меня сильнее.
   - Это не страшно. Все-таки люди куда менее чувствительны к подобным вещам, а твоя душа - душа человека. Я уверен, что ты еще все почувствуешь. Когда придет время. Я не тороплюсь.
   От спасибо, от утешил! Вырваться мне все же захотелось! Причем зверски. Не торопится он! Угу.
   - Ты меня звал куда-то, уже передумал?
   Миир тихо рассмеялся и расцепил руки, выпуская меня на свободу, чем я тут же и воспользовался, делая несколько шагов вперед и разворачиваясь лицом к нему.
   - Пойдем, тебе обязательно понравится, - заявил рыжий с хитрым прищуром и, поманив меня за собой, куда-то пошел. Мне ничего не оставалось, как следовать за ним. Эльфу удалось меня заинтриговать.

Глава 8
   
   Шли мы довольно долго и, в конце концов, покинув пределы дворца, оказались на природе. Не знаю, город это такой или уже прямо лес, но вокруг были одни деревья и никаких построек. Я с любопытством вертел головой. Как-никак, впервые выхожу на улицу. Садик у фонтана не в счет.
   Толком рассмотреть мне ничего не удалось, солнце село окончательно, и все вокруг погрузилось в сумрак. Нет, мне все было видно, спасибо ночному зрению дроу, но все равно жутковато и темно. Я немножко ускорился и догнал идущего впереди Миира. Позорное желание вцепиться в его руку пришлось давить в зародыше и прихлопывать могильной плитой сверху. Я же не маленький, в конце-то концов! Темноты бояться. Хотя разные непонятные звуки меня очень напрягали.
   Наконец, мы куда-то пришли. Принц остановился и, повернувшись в мою сторону, с загадочным видом на меня посмотрел.
   - Готов? - спрашивает, а сам довольно улыбается. Я раздраженно на него глянул, мне как раз послышался какой-то неправильный шорох в кустах справа.
   - Всегда готов, - буркнул я, кося глазами в сторону.
   Эльф хмыкнул и взял меня за руку.
   - Тогда смотри.
   И сделал пару шагов вперед, преодолевая, видимо, какой-то барьер. Потому что, когда я шагнул следом, передо мной оказалось большая круглая поляна, даже, скорее, небольшое поле, залитое лунным светом. Луна в этом мире, кстати, была одна. В ее спокойном холодном свете были отчетливо видны абсолютно белые лошади, резвящиеся на лугу. В первое мгновение, когда я их увидел, просто дар речи потерял. Стою, наверное, как придурок, с открытым ртом. Кони были очень красивые, даже такой профан, как я, это понял. Длинные белые гривы и хвосты развевались на ветру. Они были слегка волнистые и какие-то объемные, что ли. Как облака. У меня сложилось впечатление, что они немножко светятся, хотя, может, мне и показалось. На ногах, у самых копыт, тоже была белая шерсть. Пару секунд спустя до меня дошло, что что-то у этих лошадок не правильно. Слегка прищурившись, я принялся разглядывать животных внимательнее. Принц все это время стоял рядом и терпеливо молчал. Блин, ну что же не так? Через некоторое время до меня дошло. Эм... вот я тормоз. Я не заметил, что лошади-то крылатые! Наверное, просто не ожидал увидеть подобное. В этот момент один из жеребцов встал на дыбы и заржал, расправляя крылья, громко ими хлопая и молотя копытами в воздухе.
   - Это пегасы? - восхищенно прошептал я.
   - Угу, королевский табун. Хочешь покататься? - шепот эльфа, воспользовавшегося моим замешательством и успевшего подкрасться совсем близко, привел меня в чувство. Стряхнув его руку со своей талии, невозмутимо пожал плечами.
   - Я же говорил, что не умею на лошадях ездить. Ты что, думаешь, что если лошадь будет с крыльями, этот факт волшебным образом изменится? - говорю, а сам с тоской смотрю на пегасов.
   Черт, так хочется к ним поближе подойти... Миир мягко рассмеялся и, опять взяв меня за руку, потащил прямо к белоснежным красавцам.
   - Это не проблема, главное, было бы желание!
   Мне так и захотелось сказать какую-нибудь гадость! Но было как-то неудобно. Все-таки челове... тфу, эльф мне приятное хотел сделать. Ну, и посмотреть на животных поближе тоже хочется.
   Тем временем мы подошли уже совсем близко. Рыжий так и не выпустил моей руки, а я, в кои-то веки, не был против. Мне так спокойнее было. Будет издеваться - укушу. Остановившись метрах в десяти от ближайшего крылатого коня, принц свистнул. Из середины табуна раздалось звонкое ржание, и к нам, высоко подкидывая ноги, выбежал пегас. Мне показалось, что он красуется перед принцем. Вблизи животные были еще красивее. Их шкуры, покрытые белой шерстью, и вправду немножко сияли. С гривы и хвоста в воздух поднимались мелкие крупинки чего-то блестящего, очень похожего на пыльцу.
   Жеребец остановился напротив нас и, подняв морду к небу, опять заржал, роя копытом землю. Он был очень большой. Ну, или я был очень маленький. Но факт в том, что своей макушкой я едва-едва доставал до его шеи. Монстр какой-то, блин... Издалека они казались меньше! Я невольно попятился и постарался встать поближе к Мииру, крепко вцепившись ему в руку. Да. Мне страшно! И мне не стыдно это признать! У этого коника копыто с мою голову размером!!! Ну, я тут, конечно, загнул маленько... но все равно. Затопчет и не заметит.
   - Макс, это Вьюга. Он вожак этого табуна, - представил мне пегаса Альнмиир.
   Я сдержано угукнул. Вьюга вовсю рисовался, демонстрируя себя нам со всех сторон. Он крутился на месте, высоко поднимал ноги, изгибал шею. Тряс головой, отчего серебристая пыльца поднималась в воздух и оседала на его шкуре, заставляя ее сиять. Единственное что он не делал, так это крыльями не хлопал. Видимо понимал, что может нас задеть. Наблюдающий это показательное выступление, Миир тихонько рассмеялся, обнимая меня за плечи. Вот настырный!
   - Ты ему понравился, смотри, как старается!
   - В каком смысле старается? - это представление, что, для меня? Ну, я польщен. Не затоптали бы еще на радостях.
   Тем временем Вьюга закончил скакать и, повернувшись боком, как-то хитро подогнул все четыре ноги, опускаясь перед нами на колени. Повернув к нам морду, он тоненько заржал. Его глаза, в темноте казавшиеся абсолютно черными, просительно на меня уставились. Не понял. Я-то тут причем? Чего ему от меня надо?
   Эльф легонько толкнул меня в спину, заставляя сделать шаг к замершему жеребцу.
   - Вот видишь, он сам предложил тебя покатать, такое бывает редко. Вообще-то пегасы очень гордые животные и мало кого к себе подпускают.
   Угу. Так я и поверил. Навешает сейчас лапши на мои длинные уши. Типа я такой исключительно-замечательный. А на самом деле эта животина перед ним самим выпендривается! Или вообще у них сговор. Не знаю, откуда у меня столько сарказма. Наверное, потому, что мне страшно подходить к этому крылатому близко. Вот чувствую я, что он опасное существо, и все тут!
   - Я польщен. Но третий раз тебе повторяю. Я не умею ездить на лошадях! Ты хочешь, чтобы я себе шею свернул?
   - Я не дам тебе упасть, не волнуйся.
   С этими словами принц подло толкнул меня! Пролетев по инерции пару шагов, я оказался прямо перед мордой Вьюги. Он смотрел прямо в мои глаза, а я замер, как кролик перед удавом. Какой же все-таки он огромный... Жеребец фыркнул и тряхнул головой, потянувшись носом ко мне. Я зажмурился. Мое лицо обдало теплым дыханием. Подышав на меня, Вьюга морду убрал. А я рискнул открыть один глаз. Левый. Конь ехидно на меня смотрел и чуть ли не ржал. Нет, все-таки заржал, тряся головой из стороны в сторону, и обсыпая меня серебристой пыльцой. Следом заржал Миир. Пардон, засмеялся.
   - Ну, все. Теперь тебе не отвертеться! Он посыпал тебя пыльцой, значит, точно намерен покатать.
   Вот, спасибочки, осчастливили. Серебристая пыль попала мне в нос, и я разразился чихом. Пока я был несколько занят, Миир успел подтащить меня к спине Вьюги. По понятным причинам, возразить я ничего не смог. Только яростно эльфа обчихал. Надеюсь, он понял, какой он козел? Игнорируя протестующее мотание головой, рыжий подхватил меня под мышки и, приподняв, усадил на пегаса. Секундой позже я почувствовал, что он уселся позади меня, крепко прижимая к себе.
   Вьюга тут же начал вставать, а земля стремительно удаляться. Я только и успел, что судорожно вцепиться в гриву. Мать вашу!!! Высоко-то как!!!! Окрестности огласились моими громкими матами. Дальше - больше. Это чудовище расправило крылья и начало ими хлопать! Я думал, меня снесет на фиг, но эльф крепко меня держал. Я подсознательно ожидал, что, прежде чем взлететь, пегас будет разбегаться. Все-таки здоровенная зверюга. Поэтому то, что мы взлетели с места, оказалось для меня сюрпризом.
   Я не смог удержать удивленного возгласа:
   - Как так?
   Не знаю, каким образом, но Миир понял, о чем я.
   - Пегасы вырабатывают особую пыльцу, которая обладает свойством, уменьшать вес. Благодаря ней они и могут летать, иначе просто не смогли бы оторваться от земли! - перекрывая шум ветра и хлопанье огромных белоснежных крыльев, прокричал эльф.
   Я только утвердительно кивнул, давая понять, что услышал.
   Чем выше мы поднимались и меньше становилась земля под ногами, тем в большее оцепенение я впадал. Все-таки ощущение того, что ты находишься высоко в воздухе, на спине совершенно незнакомого животного, держишься там на честном слове и без какой-либо страховки, а также четкое понимание того, что если свалишься, то от тебя даже мокрого места не останется... это, скажу я вам, из области экстрима.
   - Макс, расслабься! Все в порядке! С пегаса невозможно упасть, если он этого не хочет, - утешил меня эльф.
   Бля!!!!! Поставьте меня туда, где взяли!!!
   Я судорожно сглотнул и с ноткой истерики в голосе прохрипел в ответ:
   - А если он захочет? Я-то летать не умею!
   - Не захочет, Вьюга сам тебя пригласил.
   Мне только и оставалось, что тихонечко поскуливать от ужаса. Ну, не спорить же мне с ним прямо сейчас, правда? Вот окажусь на земле и все-все выскажу!!!
   Постепенно я как-то успокоился. Банально устал бояться. Миир, прижимающийся к моей спине, приятно ее согревал. Все-таки в небе не жарко. В конце концов я отважился посмотреть по сторонам. Ма-а-а... красота-то какая! Оказывается, мы парили высоко-высоко, безоблачное ночное небо мерцало россыпью сверкающих звезд. Глянув вниз, увидел переливающуюся мягкими огоньками столицу. Большая...
   Накренившись вправо, Вьюга начал разворачиваться. Я как-то сразу вспомнил, что падать высоко, и крепче вцепился в гриву. Закончив маневр, пегас повернул морду к нам с эльфом. Покосившись на меня, он громко заржал. В ответ раздался хор голосов откуда-то снизу. Посмотрев в том направлении, я просто обомлел! К нам приближался еще десяток белоснежных и крылатых коней. Поравнявшись с нами, они начали выстраиваться клином, ну чисто утки...
   Следующие пару часов пролетели для меня незаметно. Я окончательно освоился и даже рискнул выпустить из пальцев многострадальную гриву. Думаю, Вьюга был мне благодарен. Ну а кому будет приятно, если его постоянно дергать за волосы? Вот и я так думаю.
   Раскинув руки в стороны, я с восторгом ловил встречные потоки воздуха. Было на самом деле здорово, и, пожалуй, я все-таки скажу эльфу спасибо. То время, что мы провели в небе, играя в догоняшки с ветром, стало, пожалуй, самым приятным из всего, что со мной произошло в этом мире.
   Однако все хорошее имеет дурное свойство заканчиваться. Подошел к концу и этот полет. Пегасы по широкой дуге начали снижаться. Это было очень похоже на то, как садятся самолеты; я пару раз на них летал. Сделав пару больших петель, табун приземлился на ту же поляну, с которой все и началось. Пробежав немного вперед, Вьюга остановился. Я пребывал в легкой эйфории от пережитого и не сразу сообразил, что мы уже все. Приехали. Почувствовав, что меня больше никто не держит, я недоуменно оглянулся. Большие белоснежные крылья были сложены и прижаты к бокам. Так же я разглядел бодро торчащий пушистый хвост. Эльфа не было. Растеряно оглянувшись, заметил его стоящим на земле. Он чему-то довольно улыбался.
   - И как я слезу? - озвучил я свои терзания.
   Миир молча протянул ко мне руки. Э-э-э... Хм... Ну, ладно, попробуем. Я наклонился и оперся о его плечи, постепенно скатываясь со спины Вьюги. Епть... Если бы не вцепился мертвой хваткой в эльфа, точно бы грохнулся! Немного погодя понял, что не грохнулся бы. Миир крепко держал меня.
   Когда мои ноги коснулись твердой поверхности, я облегченно выдохнул. Представление с торжественным целованием земли решил не устраивать. Хотя коленки дрожали, признаю. Если бы меня не поддерживал принц, я б, наверное, не устоял. Через некоторое время я пришел в себя, однако рыжий не спешил меня освобождать, крепко прижимая к себе.
   - Меня уже можно отпустить, - бурчу ему куда-то в шею.
   - Уверен? - эльф продолжал меня обнимать, легонько поглаживая по спине и ероша носом мои волосы.
   - Абсолютно.
   С тихим вздохом Миир расцепил свои руки. Я сразу же сделал шаг назад и развернулся к пегасу, который спокойно стоял рядом. Вьюга разглядывал нас, склонив голову набок.
   - Спасибо, - почему-то мне показалось правильным поблагодарить его за полет.
   Пегас всхрапнул и, наклонившись, шумно дыхнул мне прямо в лицо, не удержавшись, я рассмеялся. А Вьюга, заржав, начал нарезать круги вокруг нас.
   Вот в таком приподнятом настроении мы и отправились назад, во дворец. Однако пока мы шли, радость от полета сошла на нет. Я почувствовал, что просто зверски устал, день сегодня был длинный. Заметив, что я как-то сник, Миир притормозил и внимательно на меня посмотрел:
   - Что-то случилось?
   Я пожал плечами, ответить ничего не успел, под ногу попался корень какого-то дерева. И я благополучно об него запнулся, падая на колени и громко выражая свое разочарование в несовершенстве этого мира. Высказаться до конца мне не дал принц, который, сцапав меня за шкирку, просто закинул мою тушку за ближайшее дерево. От неожиданности я даже заткнулся. Что за фигня? Оказалось, принцу что-то там померещилось! То ли привиделось, то ли прислышалось. Глюк словил, короче. Всю дальнейшую дорогу он постоянно оглядывался по сторонам, чем заставил и меня занервничать.
   Во дворец я вернулся уже совсем мрачным. Мне уже даже есть не хотелось. Как-то неожиданно я вспомнил, что моя спальня вся в паутине. А если ее и убрали, то мне туда все равно не хочется. И куда мне, бедному податься? Не к Лео же опять ломиться.
   Из глубокой задумчивости меня вывело появление троицы дроу во главе с припечатанным мною дипломатом. Вид у него был решительный и немного недовольный. Он шел размашистым шагом прямо к нам. Нрар и Литор шли по обе стороны от него, немного позади. Вот странно. Мага и воина как зовут, я запомнил, а имя третьего никак в голове не удерживается.
   - Миир, как дипломата зовут, - быстрым шепотом спросил я у принца, пока дроу не подошли слишком близко.
   - Фейсат, - таким же шепотом отозвался эльф.
   Тем временем, дроу оказались рядом. Слово взял Фейсат, кто бы сомневался. Его присутствие меня несколько нервировало, но он вел себя, как ни в чем не бывало.
   - Приветствуем вас еще раз. Принц, вы от нас скрываетесь? - обратился он ко мне.
   - А вы разве меня искали? - делаю морду кирпичом и равнодушно их разглядываю.
   Нрар чему-то хмурится и периодически зыркает по сторонам, маг невозмутим, как статуя Будды. Красные глаза чуть прикрыты.
   - Да, нам необходимо с вами поговорить, - посмотрев на Миира, стоявшего рядом со мной, специально для него добавил, - наедине.
   Черт. Не хочу я с ними наедине оставаться. Но выхода, похоже, нет. Иначе, как я им объясню свой отказ?
   - Хорошо, - я вопросительно посмотрел на принца. - Надеюсь, вы покажете нам подходящее место, где можно пообщаться без посторонних?
   Альнмиир никак не показал своего недовольства, хотя я четко чувствовал, что он отчего-то злится. А что я могу поделать?
   - Конечно, следуйте за мной, - эльф пошел вперед, показывая дорогу. Я следом за ним, а потом уже дроу.
   Привел он нас к дверям библиотеки... Мда. Как будто во дворце мест мало! Обязательно было идти сюда. Ладно. Делать нечего. Я прошел внутрь и встал рядом со столом, присев на его краешек и скрестив руки на груди. Дроу разбрелись по помещению, осматриваясь. Видимо, увиденное их удовлетворило, и они собрались вместе. Фейсат кивнул магу, и тот, зажмурившись и опустив голову, что-то забормотал, прижимая руки к груди. Затем он резко развел их в стороны и замер. Постояв так немного, Литор открыл глаза и, поймав взгляд дипломата, кивнул.
   - Теперь нас никто не сможет подслушать, - прошелестел он.
   - Итак, Габриель, нам бы хотелось обсудить текущее положение вещей, - Фейсат внимательно меня разглядывал, будто хотел увидеть что-то определенное. Меня от его взора передернуло.
   - Давайте обсудим, - я равнодушно пожал плечами. - Что именно вы хотите у меня узнать.
   Дроу переглянулись. Мне показалось, что не такой реакции они от меня ожидали.
   - Для начала, как обстоят дела со старшим принцем Альнмииром? Тебе удалось с ним сблизиться?
   Хм. Что бы такое сказать...
   - Нормально дела обстоят, - я склонил голову набок. - Что вы имеете в виду, говоря про сближение?
   Брови Фейсата взлетели вверх в настойчивом стремлении стать частью шевелюры, Нрар, наоборот, нахмурился, а магу, похоже, было все равно, на его лице ни один мускул не дрогнул.
   - Габриель, ты же не хочешь сказать, что не помнишь о наших планах?
   Ну, я прям фигею! Он издевается? Судя по роже, нет. Мдя. Придется огорчить дядечку.
   - Фейсат, я вас не понимаю. Отец мне сказал, что вас поставили в известность о моих проблемах с памятью.
   - Отец??? - это уже наш воин не выдержал. Чего он так на меня пялится?
   - Ну да. Отец. Император Нершат, - я демонстративно вздернул левую бровь. - А вам известен другой кандидат на эту должность?
   Дроу опять дружно запереглядывались. Фейсат потер ладонью лоб и уселся на диван.
   - Император нас предупредил. Только мы не поверили.
   - Почему? - уже вполне искренне заинтересовался я.
   На этот раз слово взял маг. Дипломат же продолжал на меня смотреть. Причем его взгляд был какой-то потерянный, что ли.
   - Устроить подобный розыгрыш было бы вполне в твоем духе. У тебя всегда было особое чувство юмора.
   Я растеряно молчал, пытаясь сообразить, что мне сейчас такое сказали.
   - И что же вас переубедило?
   - Ты никогда бы не назвал Нершата отцом, даже ради спасения своей жизни. Ты его ненавидишь, - сказал, как отрезал, Нрар.
   Да-а-а-а... интересные подробности всплывают....
   - А почему?
   - Мы не будем рассказывать. Если сам вспомнишь, то вспомнишь. Нет, так нет - ответил за всех маг, предостерегающе, как мне кажется, глянув на своих товарищей. Я же обижено надулся. А мне так любопытно...
   - Теперь понятно все... - очень тихо прошептал Фейсат, но я услышал.
   Ну-ну. Никак муки совести? Похвально. Надеюсь, в дальнейшем он будет вести себя прилично.
   - И что, ты совсем ничего не помнишь? - уже громче спросил он, откидываясь на спинку дивана. Я отрицательно покачал головой.
   - Только то, что было после того, как я очнулся.
   В помещении повисла тишина. Я ждал, что скажут мне дроу, они, похоже дружно думали.
   - Ну, что ж. Возможно, так будет лучше, - озвучил итог своих размышлений Литор. Остальные согласно кивнули.
   Я что-то не понял, кто тут у них мозговой центр? Вроде ж Фейсат рулил? Или маг тут вместо серого кардинала? Надо будет к ним присмотреться.
   - Так вы мне ничего не расскажите? Что за план? - решил я напомнить тему собрания.
   - Нет, сейчас это уже не важно, - за всех ответил дипломат, поднимаясь.
   Мда. Вот и поговорили. Хотя, из этого разговора глухих тоже можно кое-что понять. Похоже, тут был какой-то заговор, во главе с принцем дроу. Только чего они хотели?
   - А все-таки? - я решил попробовать еще раз.
   - А какие у тебя отношения с Альнмииром? - задал встречный вопрос Литор. Похоже, он не знает, что отвечать вопросом на вопрос невежливо!
   - Нормальные, - склонив голову набок, отозвался я. - Дружим.
   - Вот и продолжай в том же духе, - мрачно буркнул Фейсат, направляясь к выходу.
   Я только ресницами недоуменно похлопал. Умереть, не встать! Это что, ревность?! Проводив глазами выходящих дроу, подождал немного и двинулся следом.
   В дверях меня выловил какой-то взъерошенный Миир.
   - Что они тебе сказали? - потребовал он отчета. Причем смотрел так, как будто я там чем-то неприличным занимался.
   Блин. И этот туда же... Что, на мне медом сегодня помазано?
   - Да ничего толкового. На что-то намекали, но я не понял, на что, - отмахнулся я.
   Нервное напряжение, владевшее мною во время беседы с дроу, покинуло тело. Глаза начали слипаться со страшной силой. Черт. А я еще не знаю, где сегодня ночую... Тяжело вздохнув, с тоской посмотрел на рыжего и злого.
   - Давай завтра, а? Я спать хочу.
   Эльф как-то сразу расслабился. На лице появилось такое умильное выражение, как будто я ему сейчас полцарства как минимум предложил. В подарок, совершенно безвозмездно!
   - Конечно. Пойдем, уже действительно поздно.
   Я только кивнул. Спать хотелось безумно.
   Куда мы шли, я не заметил; по-моему, я дремал на ходу. В себя пришел уже в полутемной спальне, когда один наглый рыжий тип активно начал меня раздевать!
   - Ты что делаешь? - заорал я, отскакивая подальше, когда эльф решил стянуть с меня рубашку.
   - Помогаю тебе раздеться, - мурлыкнул Миир, делая шаг ко мне.
   - Я сам вполне в состоянии справится! И вообще. Шел бы ты уже отсюда.
   Мне все эти намеки и приставания за сегодняшний день уже поперек горла встали. Тошнит уже!
   - Куда шел? Это моя спальня.
   Черт. Вот козел.
   - Тогда я уйду, - я начал осматриваться в поисках выхода. Обнаружив искомое, направился туда.
   Новая порция адреналина меня взбодрила. Надо этим пользоваться, а то засну. Останавливать меня Миир не спешил. Так и остался в спальне. Наверное, надеется, что я передумаю! Счаз. У меня есть план, хе-хе.
   Выйдя в соседнюю комнату, обнаружил все искомое. Все, я счастлив. Так, теперь надо определиться, в чем я спать буду. Не в одежде же... М-м-м-м. У меня гардероб был в ванне. Проверим, как тут.
   Ванная принца от моей практически ничем не отличалась, пожалуй, только расцветкой. Тут все было в бело-голубых тонах с зеленым рисунками. Типовой проект, однако. Как банально. И шкаф со шмотками нашелся именно там, где я его искал. Ну-ка, ну-ка. И что у нас тут. Мдя... Сплошная кожа... А, нет, вот симпатичная мягонькая рубашка с широкими рукавами. Еще и длинная. По колено мне как минимум будет, а то и ниже. Вот и замечательно, вот и гуд.
   Убедившись, что закрыл дверь на задвижку, во избежание всяких недоразумений, (да, тут на двери была задвижка! Зачем она одинокому эльфу, не знаю) разделся и с разбегу нырнул в бассейн. Вот оно - счастье! Как мало мне надо.
   Как следует наплюхавшись и опытным путем определив, что из кучи пузырьков и баночек, обнаруженных в небольшой нише в стене, шампунь, что мыло, а что так, зехер вонючий, применил это все по назначению. Теперь я пахну, как клумба! Аж самому смешно. Никогда не увлекался подобным. Раньше мне было как-то фиолетово, и кремами я не пользовался. Да и вообще, если подумать, веду себя я как девчонка... Мда...
   Тут я реально задумался над своим поведением, и оно меня совсем не обрадовало. Как-то так незаметно я превращаюсь из нормального мужика в не понять что! Раньше я бы за попытку меня полапать так врезал, что мало не покажется! А теперь что? Какой-то визг, писк и шипение сплошное. Я, конечно, понимаю, что, объективно говоря, нахожусь теперь в несколько иной весовой категории, но попробовать-то стоило? Черт, да я раньше бы даже не задумался, сразу кулаком в нос, на уровне рефлексов... А сейчас только покусать и хочется. Причем так, что аж зубы зудят. Вот. Щяс все это вспомнил, и опять чего-нибудь погрызть захотелось....
   Хм... пока шел к зеркалу, а затем, раскрыв пасть, изучал свои клыки, меня посетила такая оригинальная мысля... А с чего у меня теперь старые рефлексы-то быть должны? Новое тело - новые реакции. Меня же Лео предупреждал? Может, потому все так кисло? Я с тоской разглядывал свое отражение. Эх... Не Шварценеггер. Однозначно.
   Спортом, что ли, заняться...
   Хм. Это мысль. Надо будет Миира поднапрячь. Пускай мне тренера обеспечит! Должен же жених пользу приносить? Должен.
   Еще раз хмуро глянув в глаза своему отражению - оно, что характерно, ответило тем же, - побрел одеваться. Миирова рубаха смотрелась на мне просто отпадно. Я ржал, остановиться не мог! Привидение, дикое, но симпатишное! Закатал рукава и завязал шнурочки на горловине, чтоб белая хламида не соскальзывала каждый раз с плеч, так ведь и потерять недолго. Собрал разбросанную одежду в кучку, даже аккуратную, и оставил все это на полке, беспардонно потеснив одежку рыжего. Что-то мне подсказывает, что задержусь я у него надолго. По причинам банальной безопасности. Еще одной встречи с пауком моя психика не переживет!
   Ну, что? Я готов к подвигам. Предвкушающе оскалившись, я бодрым шагом потопал в спальню. Отвоевывать себе жизненное пространство. Открывать дверь пинком я не стал. Успеется.
   Миир обнаружился на кровати. Он вольготно развалился, чуть ли не по диагонали, закинув одну руку за голову, а вторую оставив лежать поверх темного покрывала. При моем появлении его губы растянулись в довольной улыбке. Он меня явно ждал, ну правильно, наверняка слышал, как я шебуршусь в ванне.
   - Я смотрю, ты передумал? - и приглашающе похлопал по кровати, рядом с собой. Гр-р-р.
   Выдавив из себя милую улыбку (судя по тому, как заблестели глаза эльфа, она вполне удалась) и, похлопав ресницами, походкой от бедра, (я смотрел Служебный Роман и знаю теорию! Это один из любимых фильмов моей мамы) пошел к нему. Бля, пока шел, чуть в ногах не запутался... Как девчонки умудряются задом крутить и не падать? Загадка природы.
   Подойдя к краю кровати, уперевшись одной рукой в матрас и сцепив пальцы на покрывале, а вторую опустив на подушку, наклонился к замершему Мииру. Он, по-моему, даже дышать перестал! А потом я просто резко потянул, с хлопком сдергивая одеяло и вытаскивая подушку. Закинув добычу на плечо, а подушку сунув под мышку, с независимым видом развернулся и пошел на выход. Внутри я просто надрывался от хохота! У бедолаги было такое лицо!
   Уже стоя в дверях, я обернулся.
   - Кстати, спасибо за прогулку, мне понравилось!
   - Пожалуйста, - растеряно отозвался рыжик.
   По-моему, он не до конца осознал ситуацию. Блин, ему что, никогда не отказывали? Ну, пусть начинает привыкать.
   - Ты куда?
   Я удивленно посмотрел на принца. Хех, а штаны-то он одел. Не рискнул голым спать? Или мою детскую психику пожалел?
   - На диван. Спать. Спокойной ночи!
   И, развернувшись, вышел, закрыв за собой дверь.
   Устроившись с комфортом на широком и мягком диване, завернулся в одеяло с головой. Из груди вырвался вздох полного удовлетворения, а на губах заиграла счастливая улыбка. Спа-а-а-ать. Наконец-то! В мир грез я провалился мгновенно.
   И вывалился из него я тоже мгновенно.
   Какая-то сволочь пыталась добраться до меня, стягивая одеяло. Недовольно заворчав, я, не глядя, вцепился в кусок ткани и попробовал снова в него замотаться. Мне это почти удалось. Если бы из-под моей головы не вытащили подушку...
   - Кому тут жить надоело, - зарычал я, открывая глаза.
   На меня, хитро прищурившись, смотрел принц. Он специально на корточки присел, чтоб наши лица были на одном уровне.
   - Миир, тебе делать нечего? Отвали, а. Дай поспать!
   С такими словами я предпринял очередную попытку закутаться. Однако рыжий гад не дал мне этого сделать. Он нагло решил отобрать и одеяло тоже.
   - Просыпайся, уже давно утро.
   Уже утро? Я заскулил. Ну, почему??? За что?! Вечные вопросы студента, которому надо идти в универ к первой паре... С тяжелым вздохом, я принял сидячее положение.
   - Встаю.
   Миир довольно улыбнулся и положил подушку на место. Мне тут же захотелось бухнуться на нее обратно. Что я, собственно и сделал, стоило принцу встать и отойти на пару шагов. Ибо нефиг! Я поздно лег...
   - Макс, не забывай, у нас сегодня много дел! После обеда церемония помолвки, - серьезным голосом напомнил мне эльф.
   Наверное, он надеется пробудить во мне совесть. Наивный! До нее доораться с утра даже моя мама не в состоянии. С такими мыслями я опять погрузился в сон. То, что рыжий опять меня тормошить взялся, я проигнорировал. К тому же, он быстро успокоился.
   Следующее, что я почувствовал - это то, что стало мокро, и было нечем дышать. При попытке сделать вдох мои легкие наполнились водой. Я распахнул глаза, но ничего не разглядел! Что такое? В панике взбрыкнув всеми конечностями, я неожиданно оказался на поверхности. Судорожно глотая кислород и надрывно кашляя, попытался понять, что произошло. И тут мой взгляд наткнулся на эльфа.
   Миир, скрестив руки на груди, стоял на бортике бассейна.
   - Ты что творишь, урод??? - в свой вопль я постарался вложить все те эмоции, которые меня переполняли. Однако рыжему было все равно. Он только плечами пожал.
   - Ты не хотел просыпаться по-хорошему. Зато теперь ты точно уже не заснешь. Вылезай, позавтракаем и займемся делами.
   Сказав это, он развернулся и ушел.
   Я же остался стоять в бассейне. От бессильной ярости я зарычал и шлепнул кулаками по воде.
   - Ну, я тебе это еще припомню! Ты еще пожалеешь.

Глава 9

      В гостиную я вернулся не просто злым. Я был в бешенстве! Хотелось порвать рыжего на меленькие кусочки прямо сейчас! Только вот внешне это было совершенно незаметно. Разве что по неестественному для меня безразличию можно было о чем-то догадаться.
   Миир сидел за придвинутым к дивану столиком, на котором стояли чашки и тарелки с едой.
   - Ты долго, я уже заждался. Давай завтракать.
   Эльф вел себя как ни в чем не бывало, а вот меня от его спокойствия начало просто трясти. И мне совсем не хотелось успокаиваться. Молча усевшись за стол, налил себе лоры и, взяв в руки румяную и еще теплую булочку, стал методично намазывать на нее масло. Следующие несколько минут за столом стояло полное молчание. Я чувствовал на себе взгляд Миира, но внимания на него не обращал, как будто его тут не было вовсе. От злости мне кусок в горло не лез, но я старался. Постепенно удалось кое-как отвлечься, но стоило мне только глянуть в сторону принца, как я опять заводился.
   - Макс, что с тобой такое?
   Я вскинул голову, в упор глядя на рыжего. Все. Больше молчать не могу.
   - Что со мной такое? - зашипел я. - А как ты думаешь? Я благодаря тебе нахлебался воды и чуть не утонул на хрен! Как ты думаешь, какие у меня могут быть ощущения???
   Альнмиир смотрел на меня абсолютно спокойно, как будто ничего особенного не происходит, от этого я начал беситься еще больше!
   - Ты не хотел просыпаться. А это очень действенный способ...
   Я с глухим рычанием кинулся на эльфа. Придушить его!
   Угу. Так мне и позволили. Миир схватил меня буквально в полете. Развернув и прижав к себе спиной, эльф перехватил меня поперек туловища, фиксируя руки. Не желая сдаваться, я начал брыкаться и рычать, как сумасшедший. Применить свое главное оружие и покусать эльфа я не мог, он предусмотрительно прятался за моей спиной, а вывернуться достаточно сильно, чтоб дотянуться до него, у меня не получалось. Довольно быстро я понял всю бессмысленность своего трепыхания. Принц был сильнее. Я замер, тяжело дыша и придумывая, что б такое еще сделать.
   - Макс, - прошептал мне на самое ухо Миир, задевая губами самый его краешек, у меня мурашки по спине побежали, и я поежился. - Я был не прав, прости. Я больше никогда не буду так тебя будить.
   Я невольно замер. Для меня стало полной неожиданностью, что он извинился. Даже моя злость растерялась и притихла, пытаясь это переварить. Рыжий тем временем, не останавливаясь, продолжал нашептывать мне на ухо всякий бред про то, что он больше так не будет и бла-бла-бла. А мне было уже не до этого. Губы принца, едва касающиеся моего уха, меня сейчас интересовали гора-а-аздо больше. Я с ужасом понял, что мое тело как-то так недвусмысленно на это реагирует! И близость большого и сильного мужчины, легко меня скрутившего, начинает меня возбуждать...
   Та-а-ак. Мне это не нравится. Очень-очень. Пока я еще в состоянии соображать, надо что-то делать!
   - Я понял. Отпусти меня, - как можно более холодно попросил я.
   Миир тут же заткнулся, но выпускать меня не спешил.
   - Я жду.
   Эльф глубоко вздохнул, обдавая мое многострадальное ухо горячим воздухом и посылая по нервным окончаниям волну удовольствия. Я реально испугался такой своей реакции, но виду постарался не показать. Что-то мне подсказывает, если принц поймет, как на меня это действует, он мне вообще прохода не даст, а прятаться по углам я не хочу. Надо что-то придумать... причем срочно!
   - Миир, вот скажи мне честно, ты педофил?
   Хех, вопрос вызвал ожидаемую реакцию. Эльф подавился вздохом и разжал руки, чем я и воспользовался, шустро отползая от него подальше. На другой конец дивана.
   Прокашлявшись, Миир поднял на меня абсолютно круглые глаза.
   - Что за глупости ты говоришь?
   - Ну, а как я должен воспринимать твои приставания? Я ж вроде ребенок еще. По вашим же стандартам, - говорю я, невинно хлопая ресницами и прячась за большую диванную подушку, которую прижимаю к животу.
   Эльф только рот раскрыл от удивления, а потом он расхохотался.
   - Какой ты. А с чего ты взял, что я к тебе пристаю, - хитро прищурившись, спросил он.
   Настала моя очередь давиться воздухом.
   - А как называется то, что ты меня все время потискать стремишься и вообще! Не фиг мне зубы заговаривать. Что я, вчера родился, что ли? - справедливо возмутился я.
   Эльф задорно улыбнулся, сверкая глазами.
   - Вот именно, что не вчера. Ты сам сказал, что тебе почти двадцать человеческих лет. Это значит, ты вполне взрослый. И можешь отвечать за свои действия и адекватно реагировать на мои.
   Я дар речи потерял. Блин. Вот попал, ведь правда, сам сболтнул лишнего... придурок...
   Именно этот исторический момент выбрала для своего появления Литиэль. Она без стука влетела в комнату, заставляя нас с Мииром отвлечься от содержательного переглядывания и посмотреть в ее сторону.
   - Габи, вот ты где! А я тебя по всему дворцу ищу! - затарахтела она с порога. - Братик, привет! О, булочки! А вы завтракаете? Я ш вами.
   Последние слова она уже говорила с полным ртом сдобы. Я отстраненно удивился, как во время своей атаки не перевернул столик с завтраком. Эльфийка, совершенно не смущаясь, уселась на пол.
   - Габи, там твой костюм принесли, надо померить, и уже пора заняться подготовкой к обряду, - я поморщился.
   Никуда мне не хотелось, и уж тем более что-то мерить. Спасибо, вчера я перевыполнил свою норму. Трескотня принцессы с утра пораньше раздражала. Повезет же какому-нибудь бедолаге. Представив себя на месте ее будущего мужа, я решил, что лучше уж побудка в бассейн, чем вечная головная боль... Девушка тем временем споро поглощала булочки. Немного за ней понаблюдав, понял: еще чуть-чуть, и я останусь голодным! Аппетит проснулся просто зверский. Не теряя больше ни минуты, сцапал себе плюшку и прихватизировал варенье. Не знаю, из чего оно, но вкусное! Миир хмыкнул и тоже вернулся к завтраку.
   Литиэль болтала без умолку. После того, как пошло описание торжественного украшения главного зала, я начал слушать вполуха. Сообразив, что после церемонии намечен бал, не смог определиться, хорошо это или плохо. С одной стороны, жутко интересно, а с другой... страшновато, что ли, ведь я буду в центре внимания. Не люблю этого. Все на тебя пялятся и обсуждают. Задумавшись, я горестно вздохнул. Литиэль восприняла это как сигнал к действию.
   - Ты уже все, тогда пошли скорее. Миир, увидимся на церемонии!
   Подскочив с места, она схватила меня за руку и буквально выдернула из-за стола! Откуда силища-то такая?
   - Литиэль, подожди! Дай мне хоть обуться-то!
   - Ой, извини.
   Меня выпустили и позволили привести себя в порядок. Рыжий, зараза, следил за моими страданиями поверх кружки и предпочитал не вмешиваться. Видимо, бешеный энтузиазм своей сестры он воспринимал как нечто неизбежное и радовался, что под раздачу попал не он. У-у-у-у!!! Что ж мне так не везе-е-е-ет-то????
   Как только я сказал, что готов, меня опять схватили за руку, и вчерашняя история повторилась. Литиэль притащила меня к себе и бросила, куда-то умчавшись. Сегодня я уже тушеваться не стал и полез изучать содержимое ее полок. А вот не фиг меня одного оставлять!
   У принцессы оказалась впечатляющая коллекция статуэток маленьких дракончиков и крылатых девочек. Я думаю, это феи. Хотя, кто их тут знает. В шкатулочке обнаружились всякие украшения. Только я хотел провести ревизию книг, как дверь распахнулась, и комната стала наполняться эльфами. Они шумно переговаривались и махали руками. Заметив растерянного меня, замершего с книжкой в руках, они все разом замолчали. Повисшая тишина ударила по нервам.
   - Здравствуйте, - поздоровался я, чтобы нарушить безмолвие. Да и законы вежливости еще никто не отменял.
   Эльфы тут же отмерли и двинулись ко мне.
   - Ваше Высочество! Ну как же так можно! Мы вас обыскались, еще столько приготовлений, мы можем просто не успеть!
   Говорили разные, но я воспринимал все монотонным шумом. У меня вся эта толпа народа на отдельные составляющие никак не распадалась. Шли единым комком.
   Не успел я чего-нибудь возразить, как меня схватили под руки и потащили куда-то. Оказалось, в центр комнаты.
   И понеслась... Меня вертели, одевали, переодевали, наконец, определились. Потом усадили перед зеркалом, и парикмахер с важным видом занялся прической. Стричь не стриг, но ножницами пощелкал. Потом примчался какой-то тип в мантии мага и, навернув вокруг меня пару кругов, завопил дурниной о том, что меня надо от чего-то там почистить и зачем меня одевали. После этого заявления мою практически не сопротивляющуюся тушку поволокли в ванну. Там этот товарищ разложил кучу пузырьков и велел раздеваться. Типа, мыться будем! Тут уж я не выдержал. Решительно, на повышенных тонах, заявил, что стриптиз им тут страивать не буду! Если мне надо чем-то намазаться, пусть тыкнут пальцем и расскажут, как и что, дальше я сам. Маг был недоволен. Вот извращенец! Схватившись за сердце, он попытался мне чего-то доказать, но я был непреклонен. В конце концов, меня оставили в ванной одного с набором пузырьков и подробной инструкцией. Заперев дверь и повздыхав над своей жестокой судьбой, начал раздеваться.
   Для начала мне полагалось отмокнуть в воде с какой-то настоечкой. Найдя в помещении небольшую емкость (ну, это по сравнению с бассейном небольшую, а по-нормальному, это корыто было больше нашей стандартной ванны), наполнил водичкой и вылил туда жидкость из первого по счету пузырька. Блин, оно так бурлило, что я испугался, а ну как кислота какая? Даже проверять взялся. Утопил там полотенце. Полотенце выжило. Тогда уж и я полез. В такой воде мне лежать не понравилось, и я быстренько закруглился. Дальше мне предписывалось намазаться всякими кремами. Сделано.
   Замотавшись в большое пушистое полотенце, высунул нос из-за двери. Эльфы что-то бурно обсуждали. По-моему, им и без меня есть чем заняться. Однако мое выглядывание не прошло незамеченным. Они рванули ко мне как стая голодных собак! Я аж в сторону шарахнулся! Но меня спасли. На мою защиту грудью встала Литиэль. Отогнав эльфов, она сама нырнула ко мне в ванну.
   - Ну, ты как тут? - как мне показалось, с искренним беспокойством в голосе поинтересовалась она.
   - Нормально, - я постарался ответить как можно бодрее, хотя на самом деле уже успел от всей этой суеты порядком устать.
   По-моему, Литиэль мне не поверила, но головой кивнула, одарив сочувствующим взглядом.
   - Тогда давай я принесу тебе твою одежду, и приступим к следующему этапу подготовки. Лео с твоими дроу как раз должен подойти.
   - Хорошо, погоди, а зачем ты принесешь одежду, она же здесь? - я с недоумением посмотрел на кучу того, во что меня тут полтора часа наряжали.
   - Не, это все ерунда, - махнула рукой и поморщилась эльфийка. - Настоящий костюм я не доставала еще. Я подозревала, что тут дурдом будет. Не хотела, чтоб его испортили! Я щяс!
   И стремительно развернувшись, выскочила из помещения. А я стоял и тихо офигевал. Вот и зачем я тут столько мучений терпел, а? Долго себя жалеть мне не дали. Примчалась Литиэль со свертком. Пришлось одеваться. Девушка хотела поучаствовать, но ей не обломилось. Я выставил ее за дверь.
   Ну, что сказать. Наряд у меня был действительно прикольный. Спасибо портному. И сидел идеально. Вроде ничего сложного, штаны да рубашка, но смотрелось круто. Рубашка была темно-синяя, шелковая, с воротником-стоечкой и свободная. Если бы не черные шнурочки, которые каким-то хитрым образом переплетались на талии и руках, от запястий до локтей, был бы балахон. А так, суперски. На манжетах и воротнике вышит черными блестящими нитками какой-то узор, спускающийся на плечи и поднимающийся по рукаву. Тут и там блестят маленькие сиреневые камушки. Их совсем немножко, так что я не похож на звезду отечественного шоу-бизнеса. Штаны прямые, черные, но по краю штанины тоже вышит узор. Как кому, не знаю, а мне нравится! Да, и еще были черные мягкие ботинки.
   В общем, весь такой нарядный и довольный самим собой я вышел в народ. А народу-то и не оказалось. В комнате были Литиэль, Лео, Литор и Фейсат. Нрара где-то потеряли. Наверное, они всех и разогнали. Ну и здорово, меньше народа - больше кислорода. Имеющиеся в наличии эльфы меня придирчиво рассмотрели и одобрительно покивали. Принцесса так вообще светилась как новогодняя елка!
   Меня усадили на притащенный откуда-то стул. Оба мага начали выкладывать какие-то баночки на высокий столик, который я тоже тут раньше не наблюдал. Когда они достали кисточки, мое терпение лопнуло.
   - Что вы делать собираетесь?
   Маги переглянулись. Слово взял Лео.
   - Мы сейчас нарисуем на тебе ритуальную печать, которая поможет во время церемонии активизировать обручальные браслеты.
   - Печать?
   - Да, она свяжет вас с Альнмииром и браслетами, - это уже дроу заговорил. Он рассматривал на свет тоненькую кисточку. - Готов?
   Мне захотелось сказать нет, но как будто это кого-то остановит. Поэтому я решил не выпендриваться лишний раз и кивнул. Дроу открыл одну из баночек и макнул туда кисточку. Лео стоял чуть поодаль.
   - Сначала я нарисую линии правящего дома дроу, потом магистр Лиорлилль поверх них проведет линии правящего дома светлых эльфов. В итоге получится печать, - решил пояснить темному и необразованному мне свои действия Литор.
   Склонившись, он коснулся моей щеки, нанося первые, как он сказал, линии. Я изо всех сил косил глазами, пытаясь разглядеть, что он там рисует. Понятное дело, что ничего, кроме руки, не увидел. Рисовал дроу тщательно и не торопясь. Было немного щекотно но, в общем-то, терпимо.
   - А что дальше будет? - спросил я в перерывах между мазками. Во-первых, мне надоело молчание, повисшее в комнате, а во-вторых, надо же знать, к чему готовится!
   - Габриель, помолчи. Дальше тебе все расскажут и покажут. Сейчас не отвлекай меня, - одернул меня Литор, а Лео согласно покивал.
   Предатель. Я обижено надулся, скосив глаза в сторону Литиэль. Девушка сидела на подушках и во все глаза следила за дроуским магом. То ли он ей нравится, то ли просто любопытно. Тяжело вздохнув, я принялся ждать конца экзекуции.
   Наконец красноглазый выпрямился, отойдя на пару шагов, придирчиво изучил творение рук своих и кивнул.
   - Я закончил.
   Его место тут же занял Лео. У него были свои баночки и свои кисточки. И еще полчаса я сидел в гробовом молчании. Даже пошевелиться можно было не всегда. На меня постоянно шикали. Гнездо змей, блин.
   Наконец и этот мучитель закончил свое грязное дело. Вместе с подошедшим Литором они поразглядывали меня некоторое время, а потом единодушно кивнули.
   - Все.
   Я тут же соскочил со стула и метнулся к зеркалу. Интересно же! Мдя. Всю мою правую щеку спускаясь вниз по челюсти и забираясь вверх на висок покрывал сложный узор. Он был двойным. То, что рисовал дроу, было черно-фиолетовое, рисунок Лео был золотисто-зеленым. Не скажу, что одно было поверх другого. Скорее рисунки переплетались и дополняли друг друга. Трогать это я не решился, а ну как смажу. Сидеть неподвижно еще кучу времени мне не хотелось.
   - А оно потом смоется?
   Фейсат, стоящий у окна, хрипло рассмеялся.
   - Её не будет видно, не беспокойся.
   - Не будет видно? - я с недоумением посмотрел на дипломата, но он молчал. Тогда я обратился к Лео. - Что значит - не будет видно?
   Эльф, собирающий свои баночки на пару с дроу, отмалчиваться не стал.
   - Во время церемонии печать станет невидимой. Не волнуйся ты так. Все нормально. Это обычная процедура.
   - Все, пошли в церемониальный зал, времени почти не осталось, как раз только дойти, - оторвавшись от окна, проговорил Фейсат, направляясь к выходу.
   Делать нечего, я потопал следом. В коридоре нас ждала четверка охранников, взявшая меня в коробочку. Впереди пошел Фейсат, по бокам от меня маги, принцесса семенила сзади. Короче, захотелось бы мне сбежать, пришлось бы в срочном порядке учиться летать. Куда мы шли, я не знал. В списке мест, посещенных мною, никакого церемониального зала не значилось. Пока шли, я начал сильно нервничать, никто ничего не объяснял и не говорил, на попытки втянуть кого-нибудь в беседу на меня мрачно зыркали. Даже Литиэль молчала! В общем, в небольшое полутемное помещение я пришел уже весь издерганный и с острым желанием куда-нибудь спрятаться.
   В комнате не было ничего, кроме маленького столика и пары кресел. Окон не было, и освещалось все парой факелов, вделанных в стену.
   - Что, нормальное освещение уже не модно, - нервно хихикнул я, нагло забираясь в одно из кресел.
   - Это дань традиции. Да и магии здесь никакой, кроме церемониальной, быть не должно, - пояснил Лео. Ну, надо же! Со мной разговаривают! Польщен, польщен.
   - Долго еще? - я уже говорил, что меня это все нервирует?
   - Нет, сейчас принесут покров, и начнется, - отозвался Лео.
   - Какой еще покров?
   - Увидишь, - коротко бросил магистр.
   Литиэль же резко засобиралась и, скомкано попрощавшись, убежала, за ней ушли и Литор с Фейсатом. Остался только Лео.
   - Ты мне ничего не расскажешь? - зашипел на него я (шипение, оказывается, заразно!), ну, сколько можно молчать уже?
   Эльф повернулся лицом ко мне и улыбнулся.
   - Не трусь, ничего страшного не произойдет, сейчас тебя оденут и поведут в зал, там встанешь рядом с Мииром, король прочитает заклинание, вы обменяетесь браслетами, и все. Дальше будет праздничный бал.
   Угу. И все... В этот момент как раз открылись двери и вошли четверо эльфов в темно-зеленых мантиях, они несли какую-то расшитую тряпку. Оказалось, это и есть покров... Ну, больше всего это напоминало широкий плащ с капюшоном и разрезами для рук. Мой покров был черным с шикарной фиолетовой вышивкой и кучей камней. Когда на меня это надели, я почувствовал, что оно реально тяжелое! Только куда уж деваться.
   Надвинув капюшон на глаза, побрел следом за Лео, сопровождающие эльфы шли следом. Церемониальный зал встретил меня уже привычным полумраком и шепотом, мгновенно смолкшим. Блин, сколько же здесь народу? Из-за капюшона разглядеть что-либо я был не в состоянии, хорошо хоть, куда иду, видел. Я сильно нервничал, и меня даже начало подташнивать немного.
   Впереди идущий магистр остановился, я чуть в его спину носом не вписался, и отошел в сторону, жестом давая понять, что мне следует пройти еще немного вперед. Что я и сделал, замерев перед ярко освещенным возвышением, на котором стоял король. Его изумрудный костюм весь переливался в свете факелов, а длинные рыжие волосы были распущены.
   Немного повернув голову влево, заметил стоящую рядом со мной высокую фигуру в таком же, как и у меня, покрове, только зелено-желтых тонов. О, блин, а слона-то я и не приметил. Вот и женишок...
   В помещении воцарилась просто оглушительная тишина. Быстренько повернув голову, заметил, что это Гаринель поднял руки, типа, церемония уже началась? А где же монолог на тему, все мы знаем, зачем сегодня здесь собрались? Ха-ха...
   Его рыжее величество затянуло речь на незнакомом мне певучем языке, протянув в наши с Мииром стороны руки. Смысла я не понял, так что повторять не буду. Тарабарщина какая-то, но певучая. Говорил он не очень долго. В конце меня ослепила вспышка, и на ладонях короля появились браслеты. Он их нам как будто протягивал.
   У меня перед глазами от волнения круги плавали, и я, не глядя, сцапал свой, когда увидел, что Миир берет браслет. Гаринель сложил руки на груди и заговорил дальше. Принц развернулся капюшоном ко мне, я сделал тоже. Я вообще решил за ним все повторять. А что еще делать бедному мне?
   На особо высокой ноте речитатива короля, Миир скинул капюшон и я увидел, что у него тоже пол-лица разрисовано. Только левая половина. Делать нечего, я тоже капюшон снял. Надеюсь моя физиономия не белая от ужаса. Судя по тому, как дрогнули губы эльфа, белая. Мама, роди меня обратно... Я затравленно скосил взгляд на короля. Он продолжал завывать. Даже, вон, глаза закрыл.
   Гаринель в очередной раз замолк и хлопнул в ладоши. Миир оживился и протянул ко мне ладонь. Это, типа, браслеты надевать пора? А на какую руку? Черт. Я протянул правую. Миир не возражал. Он шустро запихнул мою кисть в браслет. Дальше моя очередь, да? Я вопросительно глянул в желтые глаза. Принц едва заметно мне кивнул и сам протянул левую руку. Я дрожащими руками, едва не уронив браслет, нацепил его на запястье принца. По помещению протянулся единодушный вздох. Я от неожиданности аж вздрогнул.
   Мы опять развернулись лицом к королю, только теперь Миир сжимал мою ладонь в своей, и мне стало как-то поспокойнее. По крайней мере, круги перед глазами плавать перестали. Но меня все еще подташнивало!
   На очередном витке речи Гаринеля щеку, на которой был рисунок, начало припекать. Довольно скоро жжение стало весьма ощутимым и мне пришлось закусить губу, чтобы молчать. На глаза очень быстро навернулись слезы, и я от боли перестал воспринимать, что творится вокруг. Единственной мыслью, бившейся в голове, было "быстрее бы все это закончилось!!!"
   И это закончилось. Щеку напоследок обожгло особенно сильно, и боль пропала. От облегчения у меня ноги подкосились! Хорошо меня Миир обнять успел, тем самым поддерживая. Зал сотряс крик толпы, все так радовались, наверное, были бы шапки, они бы их в воздух кидали. А я стоял, уткнувшись носом в грудь принца, и меня мелко трясло.
   Подняв голову, поймал полный нежности и беспокойства взгляд. Внутри стало как-то так тепло... Я непонятно от чего смутился и покраснел, быстренько пряча лицо у Миира на груди. Он крепко меня обнял, прижимая к себе, и мне подумалось, что это ведь теперь самое близкое и родное существо для меня в этом мире.
   Тем временем народ не умолкал, и мне пришлось отлипать от жениха. Взявшись за руки, мы пошли вперед по коридору из орущих эльфов.
   
   Находясь в комнате, прилегающей к церемониальному залу, Альнмиир с улыбкой вспоминал прошлый день и сегодняшнее утро. Вчера он с самого утра буквально летал, окрыленный нежданно-негаданно свалившимся на него счастьем в виде вредного мальчишки, ставшего новым принцем Габриелем. Старший принц до сих пор с трудом верил в свое везение. Нехорошо, конечно, так говорить, но несчастный случай, унесший душу принца дроу и подаривший ему Макса, стал самым радостным событием в его жизни. Макс... это имя подходило маленькому дроу гораздо больше, чем Габриель. Жаль, что нельзя будет называть его так всегда.
   Проснувшись вчера утром от того, что его кто-то душил, Миир на одних рефлексах скрутил нападавшего. Когда же он понял, КТО это, то некоторое время не мог поверить, что все произошедшее не сон. Разглядывая недовольно бурчащего юношу, Альнмиир был готов расцеловать весь мир и паренька в первую очередь, но тот был активно против. И это немножко расстраивало.
   Дальнейшее развитие дня прошло достаточно гладко, хотя новость о скорой помолвке и подготовке к ней не порадовала его Пару. Недовольно наморщив аккуратный носик, он все же безропотно согласился участвовать в этом. И даже принял помощь непутевой сестренки Литиэль, которая всеми силами старалась загладить свою вину. Девушка так обрадовалась оказанному ей доверию, что готова была подвиги совершать.
   После того как эльфийка утащила принца к себе, Миир обсудил с Лиорлиллем детали предстоящей церемонии и они оба разошлись, каждый по своим делам. Подготовить предстояло еще очень и очень многое. Все-таки сроки поджимали. И не стоило забывать о так и не доведенном до конца расследовании. Выяснив, что в этом направлении никаких новостей нет, Миир несколько напрягся. Охранников Макса так и не нашли. Ни трупов, ни следов. Это настораживало.
   Где-то во второй половине дня прибыла делегация дроу, и Миир отправился за маленьким принцем. Его следовало немедленно продемонстрировать. Конечно, можно было послать за ним кого-то другого, все-таки Альнмиир не был посыльным, но ему безумно хотелось увидеть своего жениха. За те полдня, что они были порознь, он уже успел соскучиться.
   И что же он увидел, стоило только переступить порог покоев Литиэль? Слабо трепыхающегося на полу Макса, которого душила сестра. Одним быстрым движением оказавшись рядом с борющейся парочкой, эльф за шкирку отодрал девушку от ее жертвы, но тут же был атакован сам.
   - Братик! Поздравляю! Это так здорово! Как же я за тебя рада!! За вас обоих!!! Встретить Пару!! Какой же ты везучий!!!
   Мда, причина нападения оказалось понятна. Однако стоило посоветовать сестре выражать свое счастье не так активно... иначе она рискует отправить объект своей радости на встречу с предками. Мииру с трудом удалось успокоить девчонку.
   Макс в это время успел отползти подальше. Он сидел среди подушек и пристально разглядывал принца. Причем, судя по тому, как алели кончики острых ушек, мысли его носили пикантный характер. А уж смущенно-растерянное выражение лица было вообще отдельной темой для разговора! Альнмиир не смог сдержать хищной улыбки. Оказывается, не все так уж плохо, и в голове его недотроги тоже водятся интересные мысли! Этим стоило воспользоваться, и как можно скорее.
   Заметив, что на него смотрят, Макс тут же принял самый что ни на есть независимый вид, разве что аметистовые глаза недовольно сверкали. Поставив юношу в известность о прибывшей делегации и необходимости с ними немедленно встретиться, Миир пошел следом за понуро бредущим к выходу юношей. Макс восторгов не выказывал, и идти явно не хотел. Остановившись в коридоре, он в явном замешательстве начал оглядываться по сторонам. Альнмиир решил не терять предоставленную возможность и, приобняв юношу за талию, зашептал в самое ушко, обдавая его теплым дыханием:
   - Ну что, готов к встрече с посланниками императора?
   Юноша в его руках ощутимо вздрогнул, и Миир уже был готов поздравить себя с успехом, когда дроу резко развернулся и щелкнул зубами буквально в паре миллиметров от его шеи. Эльфа спасла только великолепная реакция. Яростно сверкая глазами и скаля острые клычки, Макс прорычал:
   - Р-р-руки убери!
   Весь его вид говорил о крайней степени бешенства, эльф невольно растерялся, спрашивая себя, не ошибся ли он в интерпретации поведения своего дроу. В следующее мгновение Макс совершенно спокойно интересовался, куда идти, а еще немного погодя тихонько хихикнул, шаловливо прищурившись. Миир не выдержал и расхохотался сам. Такая быстрая смена настроения ставила его в тупик, но, судя по всему, на него не злились, что было отличным признаком. Вот если бы Макс обиделся надолго, это было бы плохо.
   Встреча с дроу прошла вполне успешно, обе стороны остались довольны. Легкое напряжение в общении не в счет, все-таки десятилетия военных действий давали о себе знать. Макс держался молодцом, и вновь прибывшие ничего необычного не заподозрили. После того, как встреча завершилась, Альнмиир был вынужден оставить принца. Этого делать категорически не хотелось, но куда деваться? Дел было невпроворот.
   Следующая возможность пообщаться выпала уже поздно вечером. Не найдя Макса в библиотеке, где он его оставил, принц решил довериться сваей интуиции и попробовать актировать связь, неизбежно возникающую в паре. Непонятно, чего было больше, удачи или успешного налаживаемого контакта, но юноша нашелся с первой попытки. Он сидел на бортике фонтана, задумчиво вглядываясь в воду. Присев рядом, Миир прикоснулся к его плечу, желая привлечь внимание.
   Мда, внимание привлек, да такое, что сам испугался! Макс громко закричал и шарахнулся в сторону. Когда он обернулся, мужчина был просто шокирован выражением какого-то ужаса, исказившего лицо паренька. После того как Макс узнал эльфа, ужас сменился на возмущение с элементами облегчения. Что же могло его так напугать? Дроу явно ожидал увидеть не Альнмиира. Поставив для себя в уме галочку разобраться в этом, принц решил как-то отвлечь жениха от явно неприятных воспоминаний. И он даже знал великолепный способ.
   С удовольствием наблюдая смену эмоций на мордашке паренька, он предложил тому прокатиться. Любопытство пересилило все остальное, и юноша согласился. Не без доли недоверия и подозрения, но все же.
   Выслушав очередную прочувственно-возмущенную речь юноши на тему "ты меня не интересуешь", с чем Миир мог поспорить, но не стал, и заявление "я не твоя Пара", которое ничего, кроме снисходительной улыбки, не вызывало, эльф прижал к себе маленького дроу. Вдыхая полной грудью такой приятный и волнующий запах, мужчина как можно более искренне попытался переубедить Макса, доказывая, что то, что тот не чувствует их связи, еще ничего не значит.
   - Это не страшно. Все-таки люди куда менее чувствительны к подобным вещам, а твоя душа - душа человека. Я уверен, что ты еще все почувствуешь. Когда придет время. Я не тороплюсь.
   Однако эти слова вместо успокоения вызвали новую волну возмущения. Уже было затихший и расслабившийся в крепких объятиях, юноша вновь напрягся.
   "Похоже, если ему не напоминать о сложившейся ситуации, он воспринимает все естественно, но стоит чему-то его насторожить, как он включает разум и нажинает доказывать самому себе и заодно всем окружающим, что все происходящее неправильно", - сделал для себя вывод Миир.
   С этими мыслями он с сожалением выпустил Макса на свободу, уговаривая самого себя не спешить и не пугать парня раньше времени. В конце концов, у них впереди вся вечность, и не стоит усложнять себе жизнь излишним нетерпением, способным только оттолкнуть юного партнера. Миир периодически напоминал себе, что он уже не ребенок, и надо действовать продуманно и неторопливо, но Великий Лес, как же это было сложно! В присутствии Пары его мысли принимали только одно направление, в данной ситуации совершенно недоступное.
   Как он и ожидал, прогулка на пегасах вызвала целую бурю восторга. Несмотря на первоначальный протест и возмущение, Макс был доволен и даже не очень активно возражал против некоторых вольностей в обращении с собой. Альнмиир мысленно поздравил себя с успехом. Такими темпами ему удастся достаточно быстро приручить Макса, даже если он в ближайшее время и не ощутит их связи.
   Вспоминание того, что, возвращаясь во дворец, он отчетливо почувствовал присутствие опасности, заставило принца нахмуриться. Пока Макс приватно общался с дроу, мужчина приказал обыскать подозрительный участок леса, и там были обнаружены хорошо замаскированные следы посторонних, некоторое время там скрывавшихся. Кто это мог быть, оставалось непонятно. Еще одна подозрительная деталь в мозаике заговора, который сгущался вокруг принца Габриеля.
   Нервозность эльфа отразилась на том, как он встретил Макса после его общения с дроу. Немного резкое высказывание явно парня расстроило, и тот обижено поджал губы, с осуждением глядя на него. Миир тут же взял себя в руки, напомнив себе, что юноше и так тяжело и без его истерик. Все-таки следует помнить, что он оказался в совершенно дикой для себя ситуации. Макс тем временем как-то сник и жалобно пожаловался на то, что устал.
   Альнмиир был готов пнуть сам себя от досады. Конечно, парень устал и хочет спать. День у него был сверхнасыщенный! А тут еще он со своими приставаниями. Для себя эльф решил, что теперь его дроу будет спать только с ним. Так ему самому будет спокойнее! Неизбежное возмущение со стороны мальчишки он как-нибудь переживет.
   Пока они шли в покои принца, Макс ничего не возражал и никак не реагировал. Обернувшись, Миир понял, что юноша дремлет на ходу.
   Приведя парня в спальню, эльф начал его раздевать, готовя к нормальному сну и попутно убеждая себя не распускать лишний раз руки. Ситуация явно не располагала. Однако, как он себя ни уговаривал, все равно не удержался, позволив своим ладоням скользнуть по узкой талии и чуть выступающим ребрам юноши, когда пытался снять с того рубашку. Именно это и вывело Макса из полудремы. Шумно возмутившись по поводу очередных приставаний, он гордо удалился, громко хлопнув дверью. Ничуть не переживая, что мальчишка куда-то денется из его покоев, Миир начал раздеваться сам. Причина спокойствия была банальна. Он запер входную дверь.
   Уже устроившись на кровати, принц прислушался. Оказалось, дроу и не собирался никуда уходить, судя по плеску, доносящемуся из залы для омовения, он вовсю там резвился. Воображение тут же начало рисовать пред глазами картины, одна соблазнительнее другой, и все с участием обнаженного юноши с игриво блестящими сиреневыми глазами и хитрой улыбкой... Глубоко вздохнув, Альнмиир попытался успокоиться и привести разбежавшиеся мысли в порядок. Получалось не очень хорошо, мужчина помимо своей воли чутко прислушивался к происходящему за дверью, а воображение само дорисовывало невидимые глазу детали. С глухим стоном он спрятался под подушкой, глуша все звуки. Это не помогло. Уши только интенсивнее стали прислушиваться.
   Напряженный слух уловил приближающиеся к двери спальни легкие шаги. Миир тут же выбрался из-под подушки и принял максимально расслабленную позу, сердце бешено стучало где-то в горле. Дверь бесшумно отворилась и на пороге появился Макс, наряженный в длинную белую рубашку. Альнмиир решил для себя, что такой наряд ему безумно идет. Голые коленки явно стоили того, чтоб их демонстрировать. Губы принца сами собой растянулись в довольную улыбку. Судя по всему, юноша решил спать у него под боком.
   - Я смотрю, ты передумал? - как можно более непринужденно проговорил Миир и приглашающее похлопал по кровати рядом с собой.
   Улыбка, которой его одарил Макс, была настолько похожа на то, что эльф себе представлял, что у него невольно перехватило дыхание. Он с восторгом смотрел на приближающегося юношу, не в состоянии до конца поверить в происходящее. А уж когда тот изящно изогнулся, наклоняясь над кроватью... Миир замер, боясь спугнуть видение.
   В следующее мгновение Макс резко дернул за одеяло, сцапал подушку и выпрямился, победно улыбаясь. С гордым и независимым видом он направился к дверям. А принц, в который раз за сегодня, потерял дар речи. Определенно, этот мальчишка не уставал его удивлять.
   Уже стоя в дверях, Макс обернулся и совершенно беззаботно заявил:
   - Кстати, спасибо за прогулку, мне понравилось!
   - Пожалуйста, - растеряно ответил мужчина, все еще пребывая в некотором ступоре. Никогда раньше его так настойчиво не игнорировали.
   - Ты куда? - опомнился он, наконец.
   - На диван. Спать. Спокойной ночи! - удивленно глянув на эльфа, ответил юноша и ушел, не забыв закрыть дверь.
   А Миира начал душить хохот. Это надо же было так попасться! Его провели, как мальчишку какого-то! Настроение, как ни странно, было замечательное. Достав второе одеяло, предусмотрительно припасенное заранее, он со спокойной совестью заснул.
   Утро началось очень рано. До обеда надо было успеть массу всего. Приведя себя в порядок и одевшись, принц отправился будить Макса, который, свернувшись компактным клубком, спал на диване. Тормошение и окликание по имени результата не принесли. При попытке отобрать одеяло на Миира нарычали, причем, не открывая глаз и, похоже, даже не просыпаясь. Решив принять кардинальные меры, принц вытащил из-под головы парня подушку. О, это возымело эффект, да еще какой!
   - Кому тут жить надоело, - с грозным рыком парень открыл глаза.
   Вглядываясь в нежно-сиреневые со сна глаза, Миир не мог не улыбнуться. Весь вид Макса, заспанный и недовольный, был настолько очарователен, что даже рассердиться на соню не получалось. Реакция на то, что уже давно утро, была еще более потрясающая. Если бы действительно не надо было вставать, Миир бы мальчишку пожалел и дал ему выспаться, но, увы, времени не было. Уже вроде добившись того, что Макс проснулся, эльф с некоторым раздражением увидел, что стоило ему отойти, как тот опять устроился спать. Причем заснул настолько быстро, что на легкую тряску за плечи не реагировал. С тяжелым вздохом мужчина принял решение действовать жестко, если уж по-нормальному не получалось. Подхватив на руки спящего мальчишку, он направился к бассейну.
   Безжалостно бросив Макса в воду, Миир внимательно следил за процессом побудки, готовый в любую минуту вытащить парня, если тот начнет тонуть. Однако этого не потребовалось. Юноша, кашляя, выскочил на поверхность: видимо, все-таки нахлебался воды.
   На ругательства и грозные взгляды эльф не обратил абсолютно никакого внимания, однако, когда за завтраком Макс его полностью игнорировал, буквально замораживая своим безразличием, Миир понял, что перегнул палку и ситуацию надо срочно исправлять.
   Наводящий вопрос заставил прорваться плотину равнодушия и вызвал именно ту реакцию, на которую эльф и рассчитывал. Все-таки он успел достаточно хорошо понять характер своего жениха. Сдерживать эмоции тот не любил. Что и проявилось в полной мере, когда Макс с рычанием бросился на мужчину. Ничего сделать он, понятное дело, не сумел. Эльф легко нейтрализовал его, обезопасив себя от острых зубок. Оставалось только переждать вспышку агрессии. Это произошло достаточно быстро, парнишка был не дурак и понимал, что ничего с опытным воином сделать не сможет.
   - Макс, - зашептал ему на самое ушко Миир, намеренно задевая губами краешек. Грудью он ощутил, как дроу вздрогнул и поежился. Довольно улыбнувшись, принц постарался закрепить успех, продолжая щекотать дыханием такое, как оказалось, чувствительное место на теле партнера. - Я был не прав, прости. Я больше никогда не буду так тебя будить.
   Максу совершенно определенно нравилось происходящее, Альнмиир был готов поклясться в этом чем угодно. Даже требование о том, чтоб его отпустили, он воспринял не серьезно. И поэтому произнесенный совершенно серьезным голосом вопрос загнал его в ступор:
   - Миир, вот скажи мне честно, ты педофил?
   Прокашлявшись и восстановив дыхание, мужчина попытался выяснить причины такого дикого предположения. Оказалось, все весьма логично, с точки зрения Макса. Пришлось его переубеждать. Альнмиир с довольной улыбкой наблюдал, как вытягивается лицо парнишки, когда тот понял, что подобная отговорка в их случае не действует.
   Появление Литиэль положило конец занимательному разговору. Сестра быстро утащила Макса готовиться к церемонии. Со вздохом Миир и сам засобирался. Следовало совершить все необходимые ритуалы и нанести на лицо печать.
   И вот, наконец, настал момент церемонии. Старший принц светлых эльфов неохотно вынырнул из своих воспоминаний и, накинув капюшон покрова, направился следом за советником, который должен был его проводить. Вступив в церемониальный зал, принц отметил мгновенно смолкший шепот. Он знал, что из дверей, расположенных параллельно тем, из которых появился он, одновременно с ним вышел и Макс.
   Остановившись перед отцом, он краем глаза заметил фигурку маленького принца. Подняв руки, король начал церемонию. В положенный момент появились обручальные браслеты. Протянув руку, Альнмиир взял тот, что полагалось надеть на запястье жениха. Брат-близнец этого браслета теперь будет храниться в специальной шкатулке и будет надет на второе запястье юноши в момент свадьбы, тем самым завершая обряд бракосочетания.
   Миир скинул капюшон и повернулся к замершему Максу, тот зеркально отразил его движения. Тревожно вглядевшись в абсолютно белое лицо парня, эльф с тревогой осознал, что тот буквально до полусмерти напуган. Только понимание это никакого облегчения не принесло. Во время церемонии он не мог ничего сделать и хоть как-то его успокоить.
   Наконец наступил кульминационный момент. Король дал знак к тому, что пора обменяться браслетами. Альнмиир протянул руку, молчаливо прося Макса сделать то же самое. Юноша его понял и сделал то, что от него требовалось. Надев браслет на тонкое запястье, эльф дождался ответного действия со стороны дроу. Тот так нервничал, что чуть не уронил браслет. Но, к счастью, обошлось. Сжав холодную ладошку в своей, Миир развернулся к королю, который должен был закончить церемонию, активировав печать.
   Все шло нормально, и принц чувствовал, как печать начала действовать, когда он понял, что с Максом происходит что-то не то. Он так сильно вцепился в руку Миира, что тот рисковал получить перелом! С тревогой посмотрев на юношу, мужчина увидел, что тот закусил губу и зажмурился. Что происходит, Альнмиир понять не мог. Вопросительно глянув на отца, получил в ответ лишь растерянный взгляд. Тот явно тоже был не в курсе.
   Наконец обряд закончился, и Миир явственно почувствовал, что Макс готов упасть. Он успел обнять и поддержать парня буквально в последний момент. Крики толпы и всеобщая радость отошли на второй план. Мелко дрожащий в его объятиях юноша сейчас волновал Миира гораздо больше чего бы то ни было. Успокаивающе поглаживая его по спине, эльф ждал. Постепенно, Макс затих и перестал дрожать. Подняв на принца лицо, он немного смущенно улыбнулся и покраснел, вновь прячась у того на груди. Мужчина счастливо улыбнулся, прижимая парнишку к себе крепче.
   Когда юноша пришел в себя, они, взявшись за руки, пошли по коридору, образованному ликующей толпой. Эльфы королевства искренне радовались. Ведь эта помолвка знаменовала собой конец войны, а принцы стали гарантами безопасности. За что честь им и хвала.
   Впереди их ждал торжественный бал и народное гуляние в городе. Альнмиир был абсолютно уверен, что его жениху все это будет очень интересно.
   
Глава 10
   
   Пройдя по коридору из радостно галдящих эльфов, мы попали прямо в большой, празднично украшенный целыми гирляндами цветов, зал. После полумрака, царившего в предыдущем помещении, меня буквально ослепило. Все вокруг сияло, куча народа тусовалась... От всего этого стало немножко дико и неуютно. Как-то не ощущал я в себе веселья. Хотя облегчение от того, что самое основное уже закончилось, было.
   Праздник эльфы устроили действительно грандиозный. Что-то типа нашего дня города или девятого мая, много музыки, много народа, и поголовно всем весело! Давно такого не видел, а уж столько эльфов разом тем более никогда. Я вообще эльфийские балы не так себе представлял. Думал, все будет чинно, благородно, как на светских приемах. Эльфы с невозмутимыми лицами и т.д. и т.п. Оказалось ничего подобного, гости пили, ели, танцевали и вели себя абсолютно расковано. Вдоль одной из стен зала был установлен длинный стол с закусками. Я так понял, здесь принята фуршетная система. Типа, подошел, взял, уступи место следующему.
   Полагая, что все уже закончилось, я сильно ошибся. Мы с Мииром уже битый час изображали пару статуёв на небольшом возвышении, а все собравшиеся считали своим долгом подойти и нас поздравить. Эльфы мелькали перед глазами цветным хороводом, я не успевал запоминать лица.
   Покровы мы так и не сняли, и в дополнение к дискомфорту от того, что меня разглядывают, как зверюшку в зоопарке, я начал уставать от долгого стояния и тяжести, давящей на плечи.
   - Долго нам еще тут торчать? - спрашиваю шепотом у принца.
   Хотя зачем шепчу, самому непонятно, тут так шумно, что можно хоть орать. Никто и внимания не обратит. Мелькающие в бесконечной веренице эльфы не в счет. Ну их. Надоели уже. Хоть бы подарки дарили, что ли, а то только в глазах рябит, и никакой пользы.
   - Нет, еще чуть-чуть потерпи, - невозмутимо разглядывая толпу, отозвался рыжий.
   Я тяжело вздохнул и переступил с ноги на ногу. Сколько же можно уже...
   После еще получаса стояния я благополучно впал в оцепенение, и мне стало все фиолетово. Что воля... что неволя... все равно...
   В себя пришел от того, что кто-то взял меня за руку и куда-то потащил. Заторможено обернувшись, увидел, что это Миир. Пару раз моргнув, тем самым переводя мозг из спящего режима в рабочий, облегченно улыбнулся.
   - Пытки на сегодня закончены?
   Принц на меня посмотрел с веселой улыбкой и хитрым блеском в глазах. Я не смог сдержать ответной улыбки и отчего-то дико смутился, опуская голову и прячась за челкой.
   - Пытки? И кто же посмел тебя пытать? - шепнул мне рыжий на самое ухо, я от неожиданности аж подпрыгнул, а по спине побежал табун мурашек.
   Успокоив бешеное биение сердца и взяв себя в руки, в наглую начал качать права.
   - Да ты с утра как начал, так остальные и подхватили! Я сегодня почувствовал себя куклой бессловесной какой-то. Все вертят, как хотят, еще и печати всякие ваши, - при воспоминании о том, как было больно, я поморщился и потер щеку.
   - Скажи, вот предупредить нельзя было?
   - О чем? Что там произошло, - у меня сложилось впечатление, что Миир и правда не знал. У него был такой обеспокоено-растерянный вид... Я насторожился. Что, опять на мне какие-то эксперименты ставили?
   - Когда король пел последний куплет, рисунок начал сильно жечься. Очень сильно. А у тебя не так было?
   Кстати, после церемонии на физиономии принца никакой живописи не наблюдалось. Надеюсь, на моей тоже ничего нету.
   - Нет, - Миир нахмурился. - Это вообще должно было быть абсолютно незаметно. Пойдем-ка Лиорлилля найдем.
   Не знаю, куда до этого момента меня тащил рыжий, но направление он резко сменил. Встречающиеся на пути эльфы почтительно расходились в стороны, кланяясь и пропуская нас.
   - Эй! А ты знаешь, где его искать?
   Альнмиир только кивнул, сосредоточенно бороздя просторы зала. Я выступал в роли балласта. В том смысле, что все время тормозил его, наступая на полы длинного покрова и спотыкаясь...
   - Миир! Давай помедленнее, а?! - не выдержал я, в конце концов. Куда вот он так несется?
   Эльф остановился, посмотрел на запыхавшегося меня внимательно, и одним махом подхватил на руки, я только пискнуть успел.
   - Ты что творишь??? - зашипел я, пытаясь вырваться и с испугом кося по сторонам.
   Капец какой! Не хватало, чтобы меня на руках таскали. Я сейчас от стыда помру!!!
   Принц прижал меня к себе крепче, не давая трепыхаться.
   - Успокойся, я хочу как можно быстрее найти Лиорлилля. Мне не нравится твоя реакция на безобидную печать. Мало ли какая гадость это может быть. Не хочу сразу же после церемонии становиться вдовцом! - с убийственной серьезностью припечатал эльф, сосредоточенно вглядываясь в толпу.
   Я только рот от удивления раскрыл. Если посмотреть с такой позиции, то конечно, мне срочно нужен магистр!
   - Только вот на руках меня таскать зачем? Я же не калека.
   - Так будет быстрее, - все так же серьезно ответил Миир, а затем чмокнул меня в висок и уже весело добавил. - Да и мне так больше нравится!
   Я, от такого его заявления, только растеряно ресницами хлопать и мог. Слов возразить сразу как-то не нашлось, а потом уже не в тему оказалось. Эльф тащил меня, совершенно не напрягаясь, так будто я и не весил ничего. Больше всего в этой идиотской ситуации меня порадовала реакция окружающих. Им было совершенно по фигу. Такое ощущение, что у них тут парней регулярно на руках носят! Я скрестил руки на груди и надулся. Ну и пожалуйста, ну и пусть таскает. Детский сад, блин.
   Альнмиир наконец-то обнаружил разыскиваемого и зашагал еще быстрее.
   - Магистр, нам надо срочно поговорить.
   Вытянувшаяся, при виде нашей с принцем живописной композиции, физиономия Лео меня приятно порадовала. Я даже повеселел как-то. Немедленно захотелось добить его, изобразив судороги, закатившиеся глаза и предсмертные хрипы на руках у безутешного жениха. Смотрелось бы отпадно! Я прям замечтался. Но, представив, как после этого меня будут дружно бить... Эх. Пришлось брать себя в руки и терпеливо ждать, пока меня оттранспортируют в небольшое помещение и там усадят на диван.
   - В чем дело, что-то случилось? - сразу же, как закрылась дверь, отрезавшая нас от шума праздника, заговорил Лео. Он с беспокойством поглядывал то на меня, то на Миира.
   - Да, я хочу чтобы ты проверил, все ли с Максом в порядке. Он говорит, что во время ритуала печать жглась. Я первый раз о таком слышу.
   Альнмиир хмуро смотрел на мага, тот сразу подобрался и подошел ко мне, остановившись напротив. Потянув руки к моему лицу, он замер. Я сидел неподвижно и помалкивал, интересно, что он видит? Через некоторое время, эльф опустил руки и нахмурился.
   - Все в порядке, я не вижу никаких отклонений.
   - Тогда в чем дело? - не унимался принц.
   Лео сразу отвечать не стал. Он походил по комнате взад-вперед, подергал себя за ухо, пошевелил бровями. Работа мысли налицо! Не знаю, мне было так весело, ну, не воспринимал я ситуацию как потенциально опасную. Настроение просто зашкаливало за отметку "отлично"! А уж когда Миир присел со мной рядом и приобнял за плечи, так тут вообще все стало замечательно. И от него так прикольно пахло!
   Черт, что со мной такое? Осталось только на колени эльфу забраться... Представив себе эту картинку, с некоторой растерянностью понял, что, в общем-то, не против... а очень даже за! Противоречие моих желаний и доводов разума поставило в тупик и насторожило.
   - Я могу предположить только, что это связано с тем, что его душа изначально принадлежала другому миру, - заговорил магистр. - Все его линии сил сейчас абсолютно гармонично сочетаются с линиями силы нашего мира. Похоже, действие заклинания каким-то образом настроило их на наш лад. И именно это вызвало болезненную реакцию. Когда Макс только появился, были небольшие отклонения, сейчас их нет. Нормальный, здоровый дроу.
   Пожав плечами, Лео ободряюще мне улыбнулся.
   - Поздравляю, теперь ты на сто процентов принадлежишь Нэе.
   - Эм. Ну, спасибо, - я все еще пребывал в некоторой задумчивости, пытаясь проанализировать свои ощущения.
   - Ты уверен, что никакой угрозы нет? - уточнил Альнмиир, сильнее прижимая меня к себе, а я от этого реально забалдел. По телу от мест, где он меня касался, начало разливаться приятное тепло, и вообще захотелось замурлыкать от удовольствия. Я в шоке...
   - Абсолютно! Да, поздравляю вас с помолвкой! - счастливо оскалившись, Лео церемонно нам поклонился.
   Это было так похоже на то, что я терпел последние фиг знает, сколько часов, что невольно поморщился.
   - И ты туда же? Надоели уже, ей-богу.
   Магистр весело рассмеялся и подмигнул мне.
   - Не ной, такое событие, конечно, все хотят вас поздравить! В городе сейчас тоже праздник.
   Я тяжело вздохнул. Перспектива провести весь оставшийся день, хотя сколько там его осталось, в центре внимания меня не радовала. Ну, вот совсем! Долго расстраиваться мне не дал Миир.
   - Не куксись. Сейчас мы тоже пойдем в город. Только вот стрясем с Лео амулеты, отводящие глаза, и пойдем.
   После слов про амулеты рыжий так плотоядно посмотрел на мага! Да еще и с такой улыбочкой. Я бы на месте магистра отдал амулеты стразу же. И еще что-нибудь сверху, чтоб наверняка. Лео закатил глаза и спросил у потолка:
   - Ну, сколько же можно! Миир, ты их ешь, что ли? Мне уже скоро пора будет открывать производство этих амулетов! Куда ты их деваешь все время?
   Рыжий философски пожал плечами.
   - Теряются они. Не жадничай! Ты же не хочешь, чтобы из-за повышенного внимания у нас с Максом настроение испортилось?
   Лео еще раз тяжело вздохнул и, печально посмотрев на принца, вытащил из внутреннего кармана своей мантии два белых кристалла на веревочках. Наверное, это и есть амулеты. Он их заранее приготовил или всегда с собой таскает, на всякий случай?
   - Держи. Я как знал, что тебе они потребуются.
   - Спасибо, кузен! - радостно оскалившись, Миир встал с дивана и сцапал камешки. - Идем?
   Принц развернулся в мою сторону и протянул руку. Я на него скептически посмотрел.
   - В этом? - приподняв пальцами полы покрова, дал понять, о чем я. - Я не тяжеловоз.
   Эльфы дружно переглянулись. Миир вопросительно задрал бровь, магистр вздохнул.
   - Оставляйте здесь. Я запечатаю дверь, никто их не утащит, - махнув рукой, решил он.
   Кто бы знал, с какой радостью я вылез из этого балахона! Мне показалось, что тело сразу стало таким легким! Кайф. Альнмиир тоже скинул покров на диван и, встав напротив, надел на меня амулет. Причем эта ушастая зараза не упустил возможности провести кончиками пальцев по моей шее. Меня как током ударило, и я не удержал судорожного вздоха. А этот гад улыбается только!
   Ни слова больше не говоря, он развернулся и пошел на выход, у которого уже стоял Лео. Я потопал следом.
   И снова шум толпы, звуки музыки и веселья. Только теперь на меня никто не обращал внимания. Взгляды эльфов не задерживались и скользили дальше. Здорово! Хороший амулетик. Я погладил камешек пальцами и спрятал его за пазуху.
   Оставив Лео колдовать, в прямом смысле этого слова, над дверью, мы с Мииром куда-то пошли. Точнее, это Миир куда-то шел, а я следовал за ним, стараясь не отставать. Судя по всему, у принца был план! А так как у меня плана не было, я не сопротивлялся.
   Не отставать было сложно, потому что меня все время отвлекали. Я буквально зависал, разглядывая очередного эльфа. Почему-то, когда мы стояли и принимали поздравления, такие не подходили! А зря. Мне бы не так скучно было.
   Каких экземпляров тут только не было! Классические, такие, как я и ожидал, блондинисто-голубоглазые, каштановые и золотистые. Не интересные. Однако встречались и нежно зелено- и голубоволосые всех оттенков! А уж как они одеты были - это вообще отдельная песня. На все вкусы, как говорится. Были мужчины в строгих костюмах с женщинами в платьях, не обнажающих ни одного участка кожи, помимо лица. Даже руки в перчатках были. А были и такие типчики, на которых одежда напоминала какой-то набор плохо связанных между собой тряпочек. Особенно меня впечатлил высокий эльф с ярко-сиреневыми волосами, стриженными довольно коротко и поставленными в прическу - ежик классический. Из одежды на нем была коротенькая розовая юбочка, типа как у фараонов на картинках рисуют, синие сапоги до колена и куча ожерелий на шее... Я как его увидел, так завис конкретно. Не то, чтобы я был таким уж ханжой и не видел более откровенных или дурацких нарядов, но увидеть в подобном виде эльфа... Мое чувство прекрасного загибалось от хохота.
   Из ступора я вышел благодаря недовольному Мииру. Ему, похоже, пришлось возвращаться за мной и искать в толпе. Взяв за руку, чтоб больше не терялся, он потащил меня дальше. А я все никак от странного типа оторвать взгляд не мог.
   - Что, уже мужчинами заинтересовался? А строил из себя не понять что, - ядовито прошипел он.
   Я такого не ожидал и растерялся.
   - Ты о чем? - потом до меня дошел смысл. - Совсем сдурел?
   От возмущения я попытался вырвать руку, только куда там. Миир вцепился как бульдог.
   - Что ж ты тогда так засмотрелся? Понравился? - не унимался рыжий.
   Он даже остановился и развернулся ко мне. Судя по тому, как сузились желтые глаза и раздувались ноздри, принц был в ярости. Только я тоже завелся с пол-оборота, и успокаивать его не собирался.
   - Да отвали ты от меня, придурок озабоченный!! - я в очередной раз дернул руку, пытаясь получить свободу передвижения и свалить. В гробу я видел такую развлекательную программу!
   - Если у тебя фантазия работает только в одном направлении, я-то тут причем?
   Альнмиир мгновенно успокоился и посерьезнел, я же, наоборот, разозлился еще больше.
   - А что тогда?
   Черт, вот придурок!
   - А тебе не приходит в голову, что я эльфов такой оригинальной раскраски и в подобных нарядах здесь раньше не видел никогда? Не подумал, что мне может быть просто интересно?! Ты меня в башне еще какой-нибудь запри, чтоб по сторонам не смотрел!
   Под конец, я уже почти что орал и дергал руку, пытаясь вырваться. Отчего-то мне стало так обидно, что хоть плачь. Ненавижу! Задолбал меня этот гребаный праздник, эти дебильные эльфы, ревнивый рыжий придурок задолбал особенно!!! И мир этот идиотский тоже!!! И вообще, я устал уже от этого всего, домой хочу! Перед глазами все как-то подозрительно поплыло, и я уже не видел, что творится вокруг.
   В следующий момент я оказался прижатым к чьей-то груди. Кто бы сомневался, что это был Миир. Он крепко обнял меня и стал успокаивающе гладить по голове.
   - Тш-ш-ш... Ну, прости, я не прав, никуда я тебя запирать не буду, смотри куда хочешь...
   Вырываться мне не хотелось совершенно, наоборот, я прижался к эльфу сильнее, греясь в том тепле, что от него исходило. Несмотря ни на что, с ним мне сейчас было очень спокойно и уютно. Пару раз шмыгнув носом, я начал успокаиваться.
   Здравствуй, нервный срыв. Давно не виделись. Последний раз я так истерил, когда вступительные экзамены в институт сдавал. Только там хоть повод приличный был, а тут. Мда.
   Отстранившись от Миира, я решил сделать вид, что ничего не было. Злиться на рыжего уже не хотелось. Надо было срочно искать другую тему для общения, а то я опять сорвусь.
   - Я есть хочу, - не оригинально, но что уж придумал. К тому же, есть действительно захотелось.
   Принц, похоже, все понял и принял правила игры.
   - Сейчас что-нибудь придумаем, - он деловито начал оглядываться по сторонам. - Потерпишь до города? Там наверняка много всего вкусного, не то, что тут.
   Я пожал плечами, отстраненно разглядывая окружающих нас эльфов. На Миира смотреть мне не хотелось.
   - Тогда пошли, - снова взяв меня за руку, принц возобновил движение сквозь толпу.
   Я, не сопротивляясь, шел следом. Только вот молчать я долго не смог. На пути встретился очередной оригинальный экземпляр. У этого эльфа были длинные темно-синие волосы до задницы, собранные на макушке в два хвостика, перевязанных розовыми лентами. Вместо одежды у него была какая-то зеленая сетка, заканчивающаяся на уровне пупка. На талии за место пояса был повязан синий платок. Еще на нем были коротенькие зеленые шортики и тапочки... с ленточками... розовыми... Ну, вот как мимо такого пройти можно? Никак. Я подергал Миира за руку.
   - Слушай, а кто эти чудики такие?
   Обернувшийся ко мне эльф сразу же понял, о ком я. Скандалить на этот раз он не стал, хоть типус и был мужского пола.
   - Это маги жизни. Они всегда были большими оригиналами по части самовыражения.
   - ЭТО??? Маг жизни??
   Меня сложило пополам от хохота! Нет, ну надо же!
   - Угу. Когда у них пошла эта мода на цветные одежды, обычные эльфы тоже так, как ты, реагировали, - с легкой улыбкой начал пояснять ситуацию ржущему мне Миир. - Только они уперлись и заявили, что имеют полное право одеваться так, как подсказывает Дух Мира. Со временем мы привыкли и уже внимания не обращаем. Ну, нравится им так, ну и Великий Лес с ними.
   Да уж. Действительно, Лес с ними. Кое-как успокоился и перестал хихикать я, только когда мы прошли по куче коридоров и оказались на свежем воздухе.
   Вечер - а уже наступил вечер, и стояли сумерки, - был чудесный. Свежий, чистый воздух, легкий ветерок, красота.
   Вышли мы, как оказалось, из центральных ворот дворца. Оглянувшись, я разглядел массивные резные створки и замерших по бокам охранников в блестящих латах. Поразглядывать их подольше мне не дал Миир, он настойчиво тянул меня за собой.
   - Смотри, сейчас мы пройдем через небольшой парк и попадем прямо на центральную площадь. Все большие праздники у нас проводятся там. В лес, где живут пегасы, можно попасть с противоположной стороны дворца, который стоит на самой его границе.
   - Не боитесь, что к вам из леса враги какие-нибудь заползут? - мне показалось нелогичным ставить королевскую резиденцию в таком незащищенном месте.
   - Ничуть. В этом лесу полно существ, которые не дадут пройти чужакам.
   Пф, ну ладно, им виднее. Тем временем мы действительно вышли на большую площадь. Она была очень большая. Мы стояли на ее границе, там, где заканчивались деревья, украшенные гирляндами из цветов и светящихся фонариков, а перед нами бурлил праздник. У разных цветных палаток толпился народ, кто-то покупал еду, кто-то - сувениры. Народ курсировал туда-сюда. Наверное, у них была какая-то конечная цель, не знаю. Всюду слышался веселый смех. На базар похоже. Если честно.
   - Ну, что, пошли? - весело подмигнув мне, рыжий нырнул в круговорот толпы, а так как он все еще держал мою руку, я нырнул следом.
   Ну, что сказать, ну, что сказать. Шумно, толкотня, но интересно! Я только и успевал по сторонам головой вертеть. Кого тут только не было! Эльфов, само собой, было больше всего, но я увидел гномов и орков. Про орков я представление уже имел, здоровенные и зеленокожие. А вот гномы были забавные. Эдакие малыши-крепыши бородатые. Приятно порадовало, что они все были ниже меня! А то я уже скоро комплекс заработаю. Надоело быть самым мелким. Людей я не заметил.
   - Я есть хочу.
   - Я помню, не волнуйся, - пожав плечами, хотя Миир этого не видел, я продолжил глазеть по сторонам.
   Мое внимание привлекла небольшая толпа, собравшаяся вокруг низкого помоста. Там явно шло представление. Притормозив, я перестал безучастно следовать за эльфом, а потянул его туда. Он удивленно оглянулся, но потом безропотно пошел следом.
   Выступали фокусники. Или, скорее, маги. Кто их тут разберет. Один тип, разрисованный так, что и не поймешь, как выглядит, выдыхал огонь и заставлял его принимать разные формы. Птицы там, драконы. Было красиво. Потом вышел другой и стал делать то же самое с водой, только брал ее из тазика, а не выдыхал. А зря, было бы прикольно. Моя больная фантазия нарисовала картину блюющего водой мага... Короче, похихикав немного, я решил, что мне надоело. Что я, спецэффектов не видел? Любой современный блокбастер фору этим магам даст. Конечно, тут все взаправду, и это плюс, но не оригинально, и это минус.
   Миир мне смотреть не мешал и никак не комментировал происходящее. Как я понял, повернувшись к нему, он был занят. Разглядыванием меня. Увидев, что я перестал интересоваться представлением, он спросил:
   - Идем дальше?
   - Пошли. Только ты бы хоть сказал, куда мы идем, - я решил-таки проявить любопытство. Лучше поздно, чем никогда. А то куда-то ведут, а куда непонятно.
   - А я уж думал, ты не спросишь, - хитро глянув на меня, заметил рыжий.
   Я в ответ только плечами пожал.
   - Можешь считать, что я тебе доверяю. И все-таки?
   - Здесь будет давать представление актеры. Обычно, у них очень интересные постановки. И поесть можно будет там же.
   - Театр? Хм, ладно посмотрим.
   Мой скептицизм Миир проигнорировал, только улыбнулся. А я опять смутился. Как-то странно на меня его улыбки действовать начали...
   Пока я думал, мы дошли. Довольно большая полукруглая сцена с одной стороны граничила с лесом. Или деревьями, не знаю, может, это просто парк. Напротив были рядами установлены лавки. Представление еще не началось, и многие места были не заняты. Рядышком располагалась небольшая кафешка, назову это так. Большая палатка и несколько круглых столиков рядом. Нам повезло, один как раз был свободен; его-то мы и заняли. Только с него было не очень хорошо видно сцену. Я не стал заострять на этом внимание, потому как театр не очень люблю. Меня больше интересовал вопрос, как Альнмиир собирается делать заказ, ведь, если он снимет амулет, здесь сразу начнутся волнения. Все-таки рыжих эльфов, кроме королевской семьи, я больше не видел. Несмотря на все разнообразие расцветок, этот окрас отсутствовал полностью. Монополия у них, наверное.
   Я выжидательно следил за эльфом. А он просто поднял руку, привлекая официанта! И все. К нам почти сразу подошла эльфийка в нарядном белом фартучке поверх синего платья и длинной косой пепельно-русых волос, перекинутой через плечо на грудь. Или я чего-то не понимаю, или одно из двух. А как же отвод глаз и все такое??? Я же видел, что нас игнорировали!
   - Ты чего-то конкретного хочешь или все равно?
   - Мяса хочу, - немного резко выразил свои пожелания. Было ощущение, что меня обманули.
   Миир удивленно поднял брови, но спрашивать ничего не стал. Вместо этого повернулся к эльфийке и сделал заказ. Жареное как-то хитро мясо, салаты, сыр и бутылку вина. Последний пункт меня развеселил. Судя по тому, что никакой воды или сока он не заказал, меня собираются спаивать. Хе-хе!
   - Ты сладкого чего-нибудь хочешь? - уточнил рыжий, я отрицательно помотал головой. Не фанат, как говорится. - Тогда все.
   Когда официантка ушла, я тут же решил расставить все точки над ё.
   - Миир, а как же амулет? Разве тебя не должны игнорировать?
   Принц фыркнул и улыбнулся, у меня опять где-то внутри екнуло, и в груди потеплело, да что ж такое???
   - Ну, это же амулеты Лиорлилля! Он у нас мастер. Амулет отводит глаза только тогда, когда тебе это необходимо. Если нужно привлечь внимание, он ослабляет свое действие. Очень удобно, не надо снимать.
   Да-а-а. Действительно удобно. Ай да Лео, ай да мастер! Пока мы разговаривали, вернулась эльфийка с нашим заказом. Оперативно тут, однако. Или это потому, что принц? Ай, все равно. Как только передо мной поставили тарелку с дымящимся ароматным мясом, рот сразу же наполнился слюной, и меня перестала волновать большая часть реальности. Остатки хорошего воспитания мешали мне с урчанием набросится на еду сразу же. Я мужественно ждал, пока Миир разольет вино по бокалам. Протянув мне один из них, принц предложил тост:
   - За нас!
   Оригинально, жуть как. Сделав глоток густого красного вина, кстати, очень вкусного, я не смог удержаться.
   - Спаиваешь несовершеннолетних? Как тебе не стыдно, - Альнмиир подавился и закашлялся. А я с хихиканьем набросился на еду, стараясь не очень торопиться. Вкуснятина, обалдеть какая!
   Как я ни старался, а все съесть мне не удалось. Оказалось, желудок эльфенка не больше наперстка. А ощущения были, что слона съем и косточки обгрызу. Лениво ковыряясь в салате, я допивал второй бокал вина и поглядывал в сторону сцены. Там наметилось какое-то оживление. Появились декорации, да и вообще, было похоже, что скоро начнется представление. От всего съеденного и выпитого я чувствовал полную расслабленность и гармонию с самим собой. Щяс еще представление посмотрю, и вообще хорошо будет. Наблюдающий за мной Миир довольно улыбался.
   - Может, пойдем поближе сядем?
   Я ничего против не имел, поэтому молча выбрался из-за стола. Пока рыжик расплачивался, я выглядывал свободные места. Как назло, ничего не находилось, все было занято. Подошедшего эльфа этот факт не остановил, и он потащил меня куда-то к сцене. О! Свободное место! Но на одного... обидно. Когда я понял, что Миир сосредоточено пробирается именно к нему, я удивился. Когда он с невозмутимым видом туда уселся, растерялся. А когда он, не спрашивая моего мнения, дернув меня за руку, усадил к себе на колени, я просто офигел. Сбылась мечта идиота, блин.
   - Ну, ты вообще! - на большее моего возмущения не хватило.
   Прижав спиной к своей груди, Миир сцепил руки в замок на моем животе и шикнул на ухо, пресекая трепыхания:
   - Тихо, сейчас начнется.
   На сцене действительно наметилось оживление. Вышел какой-то тип с бумажкой. Тяжело вздохнув, я завозился, устраиваясь поудобнее. Миир стойко терпел. Прислушавшись к своим ощущениям, с удивлением понял, что никакого внутреннего протеста не испытываю, даже наоборот. Мне было приятно находиться в близком контакте с рыжим. Мда. Я просто не устаю себя сегодня удивлять!
   Тем временем началось представление. Что я хочу сказать. Наличие магии делает театр весьма увлекательным зрелищем! Как будто кино смотришь. Тут тебе и долбанный звук (долби диджитал, в смысле), и стереозвучание, и три-Д изображение. Супер. Я так увлекся приключениями какого-то зеленоволосого мага, маг жизни, не иначе, что не сразу обратил внимание на действия принца. А он, между тем, самыми кончиками пальцев поглаживал меня по животу, а носом водил по коже за ухом. Было очень приятно, и останавливать его совсем не хотелось. Когда он коснулся губами краешка уха, я непроизвольно поежился и задышал чаще. Какое уже мне там представление, я тихо млел от прикосновений эльфа. Кому рассказать, не поверят... и, тем не менее, меня все это начало весьма конкретно заводить. Окончание спектакля я заметил как-то отстраненно. Немного очнулся, только когда раздались аплодисменты.
   - Пойдем во дворец?
   Горячий шепот отозвался во всем теле, добавляя градус возбуждению. Смысл фразы дошел до меня с запозданием. Проглотив комок в пересохшем горле, я только кивнул. Подозреваю, что ничего разумного, доброго, вечного я сейчас сказать был просто не в состоянии.
   Как мы шли назад, я запомнил смутно. Все силы уходили на то, чтобы побороть возбуждение. Как назло, выпитое вино, похоже, начало действовать. Состояние легкой эйфории не только не способствовало стройности мышления, но еще и на эксперименты подталкивало! В голове бродили та-а-акие мысли... Глянув из-под ресниц на Миира, поежился. На фиг, на фиг. Я рыжему, конечно, доверяю, но не настолько... наверное... скорее всего... черт.
   До дворца мы не дошли буквально немного. То ли Миир правда что-то там подозрительное услышал, то ли он так ситуацией решил воспользоваться, не знаю. Только он схватил меня за руку и нырнул за ближайшие деревья. Прислонившись к одному из них спиной и прижав меня к себе, он прислушался. А я стоял, уткнувшись носом в плечо эльфа, и дурел от запаха его тела. Стоило ему провести рукой по спине, как меня буквально выгнуло от удовольствия, а крыша отчалила на форсаже. Я застонал. Миир тут же начал меня целовать. Сначала легкий поцелуй в губы, потом переместился на шею, она ему определенно понравилась, потому что остался он там надолго. Вампир, блин. Я уже извелся весь, цепляясь за плечи рыжего, стараясь не стонать в голос и производить как можно меньше шума. В голове царила блаженная пустота. Эльф оторвался от меня и, заглядывая в глаза, хрипло зашептал:
   - Останься сегодня со мной, обещаю, ты не пожалеешь.
   И смотрит на меня так... в глазах сплошное желание. Похоже, тут не одного меня плющит. Так как ничего связного я сказать сейчас не мог, а наши с эльфом желания явно пролегали в одной плоскости, горизонтальной, я кивнул головой. От счастливой улыбки Миира у меня просто ноги подкосились! Ему надо запретить улыбаться, это опасно для здоровья. Моего.
   Пока мы шли по коридорам до спальни принца, я протрезвел, а возбуждение, владевшее мной в парке, схлынуло. Яркое освещение коридоров очень способствовало четкости мышления. Если бы не ладонь Миира, крепко держащего меня за руку, я бы, наверное, уже сбежал. А так, я оказался в безвыходном каком-то положении. Попросить меня отпустить я пока не решался, а время стремительно уходило. Очнулся от своих переживаний я уже в спальне, когда за моей спиной захлопнулась дверь. Мне показалось, что это захлопнулась дверь ловушки. Вздрогнув, я затравленно огляделся по сторонам.
   Взгляд сразу же наткнулся на огромную кровать, застеленную бордовым покрывалом, по поверхности которого были разбросаны небольшие подушки. Мамочки... Что я тут делаю?
   Шумно выдохнув, я попятился к двери, но был остановлен прижавшимся сзади Мииром. Он обнял меня одной рукой за талию, притягивая ближе, а второй за плечи, поперек груди. Мужчина потерся носом мне за ухом, вызывая толпу приятных мурашек, и жарко прошептал:
   - Котенок, ты куда-то собрался?
   После чего лизнул кромку уха и стал нежно его покусывать. С моих губ сорвался невольный стон, так это было приятно. Однако, кое-что весьма твердое, упирающееся мне в поясницу, не давало окончательно расслабиться. Я был совсем не уверен, что хочу продолжения. Собрав разбегающиеся мысли в кучу, таки попытался донести эту мысль до эльфа, увлеченно покусывающего и облизывающего мое ухо. Зараза, знает, что я от этого соображать перестаю, и нагло пользуется!
   - Миир, я....
   - Тш-ш-ш...
   Принц развернул меня к себе лицом и нагло заткнул поцелуем. Я только и успел, что дернуться, а он уже вовсю хозяйничал у меня во рту. Одна его рука лежала на талии, не давая вырваться, а вторую он запустил в волосы, удерживая за затылок.
   Блин, он классно целовался. Мне всегда нравилось это делать, и я считал себя вполне подкованным. А тут просто растаял от удовольствия. Пока язык эльфа не давал сосредоточится, его руки уже вовсю гуляли по моему телу, поглаживая и лаская. В конце концов они остановились на ягодицах, сжимая и вынуждая приподняться на носочки. Я застонал уже практически в голос. Никогда не думал, что моя попа такая чувствительная, а вот поди ж ты. Миир опять сжал ладони, заставляя выгнуться от удовольствия. Я опять был возбужден до предела и хотел только одного - получить удовлетворение, любым способом. Мысли о побеге уже даже не возникали.
   Внезапно мир качнулся, и я оказался лежащим на кровати. Оказывается, мужчина не терял времени даром и оттеснил меня к ней совсем близко. А я так увлекся его ласками, что даже не заметил. Не давая сосредоточится и прийти в себя, Миир быстро скинул с себя все лишнее, оставшись в одних штанах, по обнаженной груди огненной волной рассыпались распущенные волосы. Встретившись взглядом с эльфом, я восторженно замер, его глаза были похожи на расплавленное золото, в них плескалось какая-то бешеная смесь из желания, нежности и восхищения.
   Прижав меня своим телом к кровати, Миир снова начал меня целовать, постепенно спускаясь губами все ниже и, в конце концов, остановившись на сосках. Даже сквозь ткань рубашки прикосновения его языка были одновременно и болезненными и возбуждающими. А когда он сжал зубы, меня просто тряхануло. Я выгнулся и громко вскрикнул.
   - Какой ты чувствительный, - шепнул принц, заставляя покраснеть от смущения.
   Его руки проворно высвобождали меня из одежды, я и пикнуть не успел, как лежал перед Мииром абсолютно голый. Приподнявшись на руках, эльф с довольной улыбкой окинул мое тело взглядом. Я от этого невольно напрягся, но он опять не дал мне времени собраться с мыслями, уверенным движением раздвинув мне ноги и устроившись между ними. А во мне волной поднялась паника. Видимо, Миир это почувствовал. Наклонившись, он нежно поцеловал меня в губы.
   - Не бойся, котенок, все хорошо.
   Я в этом совершенно не был уверен. Единственное, что меня удерживало на месте - это колом стоящий член, которому было плевать на страхи хозяина. Ему хотелось продолжения банкета. Ощутив прикосновение ладони к своей возбужденной плоти, я рефлекторно подался вперед, углубляя контакт. Лаская меня снизу, Миир продолжал покрывать поцелуями мою шею, плечи и грудь. От переизбытка безумно приятных ощущений я стонал в голос и извивался, с каждым мгновением приближаясь к самому сильному оргазму в своей жизни. Ничем другим это все закончиться просто не могло. Когда движение руки на члене прекратилось, я недовольно захныкал, требуя возобновления ласк. Я был уже на пределе, сейчас мне хватило бы малейшего прикосновения.
   Миир как-то так невероятно пошло ухмыльнулся и, скользнув вниз, одним махом вобрал меня в рот. От нахлынувшего удовольствия я закричал и выгнулся, кончая.
   Под зажмуренными веками заплясали яркие звездочки, а тело стало невероятно легким и расслабленным. Я сам не заметил, как отключился.
   В себя пришел уже утром. Я лежал укрытый покрывалом на кровати в объятиях Альнмиира, уткнувшись носом ему в шею, обняв руками и закинув одну ногу ему на живот. Сонно завозившись, попытался вспомнить, как я здесь оказался, и что вчера было. Когда вспомнил, покраснел капитально. Ну, то есть у меня заполыхали самые кончики ушей и порозовели скулы. Это был абсолютный максимум, на который я способен. Все-таки быть дроу неплохо.
   Аккуратно заглянув под одеяло, определил, что спал голым, зато Миир все так же в штанах. Фух, прям гора с плеч. А то я уж начал волноваться, что что-то пропустил.
   Как можно аккуратнее и тише я выбрался из кровати и, собрав одежду, выскользнул за дверь. Мне надо все хорошенько обдумать.

Глава 11
   
   Всю следующую неделю я занимался тем, что прятался от принца. Мне совершенно не хотелось с ним общаться. Ну, нисколечко. То, что между нами произошло, меня сильно напрягало. Врать самому себе не имело смысла. Эльфа обвинить было совершенно не в чем, он меня не принуждал, силком в кровать не укладывал. Да и вообще, сделал все, чтобы мне понравилось. И мне действительно понравилось. Я считаю, что тут вопрос принципиальный. Если бы я был действительно против связи с существом своего пола, как я наивно о себе раньше думал, мне было бы как минимум противно. Так ведь нет. У меня был самый классный оргазм в моей жизни! И даже то, что тело другое, этот факт не отменяет. И все это автоматически означает, что я в себе сильно ошибался. А с этим открытием надо как-то смириться, согласитесь. Может, я, конечно, зря себя накручиваю, даже наверняка зря, но как-то вот сразу пересмотреть взгляды на жизнь у меня не получалось. Мне надо было время. Судя по всему, Миир это понимал и лишний раз своим присутствием меня не нервировал, хотя сразу после того, как, весь день пытался со мной пообщаться, я же трусливо от него прятался. В настойчивых попытках заныкаться подальше и поглубже я излазил практически весь дворец. Оказалось, здесь куча потайных местечек! Прям как специально строили.
   Своими душевными терзаниями я делиться ни с кем не стал, предпочитаю переживать в одиночку, а не коллективно. Хотя Лео, по-моему, о чем-то догадывался, ну, или ему Альнмиир что-то рассказал. Вывод я такой сделал, исходя из того, что он безропотно пустил меня жить к себе, и я прочно оккупировал его диван. Вопросов он мне провокационных не задавал, но смотрел как-то так сочувственно. Не лезет с нравоучениями и советами, и ладно. Мне и так херово. Не люблю, когда на мозги капают. С самоедством я успешно справляюсь и сам.
   А самое поганое во всей этой истории было то, что я практически сразу же начал безумно скучать по рыжему. Мне его катастрофически не хватало. Все время хотелось к нему прижаться или хотя бы увидеть. Дураком я никогда себя не считал и, смею надеяться, им не являюсь, поэтому, проанализировав симптомы, определил, что это, похоже, я почувствовал-таки, что Миир моя Пара. Не было печали, называется. В дополнение ко всему я начал ощущать его на расстоянии. Теперь я практически всегда мог определить, где он находится. От этого я начинал дергаться еще больше. Стоило ему приблизится на критическое расстояние, как я срывался с места и спешно бежал куда-нибудь подальше, хотя безумно хотелось ломануться прямо к нему. Бред, сам понимаю, но ничего с собой поделать не могу.
   В итоге я весь издергался. От того, чтобы начать выть на луну, хоть как-то меня спасало общение с Лео и Литиэль. Они оказались классными ребятами и на моих временных, я на это сильно надеюсь, закидонах и нежелании общаться с Альнмииром внимание не заостряли. Они вообще предпочитали о нем в разговорах лишний раз не упоминать. Большое им за это спасибо. Хотя то, что принцесса на такие подвиги способна, меня сильно удивило. Я сделал вывод, что не такая уж она и дура, больше прикидывается.
   Еще я много общался с дроу. Странные ребята. Что-то они темнят, но что, непонятно. В общем-то, мы неплохо поладили. Лучше всего я общался с Литором. Он оказался язвой еще той, с ним было легко. Нрар был весь такой серьезно-задумчивый. Он предпочитал отмалчиваться и мужественно бдеть, зыркая по сторонам. Сразу было понятно, что светлым эльфам он ну нисколечко не доверяет и ждет гадости. Фейсат меня раздражал. Похоже, у него с Габриелем были более чем близкие отношения, и ему не терпелось их возобновить. Все время пытался меня то приобнять, то вообще в углу зажать. После пары таких попыток я начал рычать и огрызаться. И так нервы ни к черту, еще этот придурок озабоченный. После этого активные попытки меня полапать он оставил, но вздыхать, строить глазки и делать двусмысленные намеки начал в утроенном масштабе. Бесило это безумно. Зато отвлекало от мрачных размышлений очень хорошо.
   К концу недели такой вот жизни я пришел к выводу, что не так уж все и плохо, наверное. И уж лучше рыжий Альнмиир, чем кто-то еще. Экспериментировать и проверять свою ориентацию на других мужиках я категорически не хотел. Во-первых, на фига мне это? У меня один уже есть, и я на него вполне прилично реагирую. А во-вторых, обрыбятся! Осталось только собраться с мужеством и пойти с Мииром на контакт. После недельного бойкота мне было немного страшновато. Подсознательно ожидал, что он меня пошлет по всем известному адресу.
   И вот, сижу я на бортике фонтана весь такой задумчиво-печальный, как сестрица Аленушка над прудом, где предположительно братец Иванушка утопился, и думаю, что бы мне такое рыжему сказать, чтоб он меня не обругал совсем уж сразу... Вариант с киданием с порога на шею меня привлекал больше всего.
   - Скучаешь?
   Литор, как всегда бесшумно, подкрался со спины. Я к этому уже успел привыкнуть и не подпрыгнул на месте, как делал это раньше.
   - Да не особо. А что ты хотел? - я выжидательно посмотрел на мага. Может, он чего путного предложит, да я отвлекусь, а то уже все мозги себе сломал.
   Сегодня дроу решил променять свой балахон на свободные черные штаны и бежевую рубашку. К чему бы это? Красноглазый хитро прищурился.
   - Хочу предложить тебе прогуляться. Мы с Нраром собрались съездить в небольшой храм. Тут неподалеку. Я подумал, может, тебе будет интересно.
   Храм? Хм. Действительно, интересно. Никогда не видел местных храмов. Я оживился. Прогуляться и отвлечься я бы не отказался, а то у меня, от долгого сидения взаперти, скоро нервный тик начнется. Только стоит прояснить пару моментов.
   - А Фейсат?
   - Нет, он не поедет, - мотнул головой Литор. - Он сказал, что его подобная ерунда не интересует, - и, подмигнув мне, добавил. - А про то, что я тебя позвать собрался, мы ему не сказали.
   Ого! Даже так. Занимательно получается. То есть, его настойчивое ко мне внимание остальными не одобряется? Я довольно улыбнулся.
   - А когда мы вернемся?
   Маг поднял лицо к небу, наверное, подсчетами занялся.
   - Думаю, поздно вечером. За сегодня в любом случае обернемся, - вынес свой вердикт он.
   - Тогда поеду. Только Лео предупрежу, - больше не задумываясь, согласился я.
   Дроу с независимым видом пожал плечами.
   - Предупреди. Только по-быстрому, мы будем ждать тебя на конюшне через час. Столько времени хватит?
   - Час? - хм, маловато, конечно, но успеть должен. - Думаю, хватит.
   - Тогда до встречи, - махнув рукой, маг развернулся и ушел.
   Я же решил времени зря не терять. Сверившись со своей внутренней картой на предмет местоположения рыжего, кратчайшим маршрутом, исключающим нежелательные столкновения с Мииром, побежал в лабораторию Лео. Обычно днем он там ошивается.
   Когда прибежал, выяснилось, что зря спешил. Помощники магистра сказали, что его вызвали по каким-то срочным неотложным делам в город и будет он только к вечеру.
   Делать нечего. Литиэль сегодня тоже в городе, она мне еще со вчера все уши прожужжала тем, что они с подружками собираются посидеть, поболтать. Ну, а больше мне некого в известность ставить. Напишу записку. Задумано - сделано. Записку я оставил на столе в гостиной Лиорлилля. Как вернется, он обязательно ее увидит. А может, мы к тому моменту уже вернемся.
   Быстренько переодевшись в удобные черные штаны, заправляемые в не менее удобные мягкие сапожки и темно-синюю рубашку, захватив на всякий случай куртку, рванул на конюшню. Конюшней здесь называлась пристройка, непосредственно выходящая в лес. Никакого сена, вони или изрытой земли. Все чисто, аккуратно и ухожено. Эльфы, одним словом. Я тут как-то прятался, так даже выспаться умудрился. На потолочной балке... Как не грохнулся, до сих пор не пойму. Залез туда из любопытства, следить за животными вблизи мне не захотелось. А потом заснул. Ну, да речь сейчас не о том.
   Нрар и Литор как раз выводили своих коней из ворот конюшни. Кони у них были красивые. Угольно-черные и красноглазые. Порода особая, наверное.
   - Нрар, привет!
   Воин скупо улыбнулся и поднял руку в знак приветствия. Он вообще молчун. Серьезный мужик, лишний раз предпочитает рот не открывать. Вместо него заговорил Литор.
   - Предупредил Лиорлилля?
   Я угукнул.
   - Ты как поедешь? Сам или с кем-то из нас?
   О моем неумении ездить верхом дроу уже были проинформированы. Один раз они попытались вытащить меня на конную прогулку и были вынуждены столкнуться с этим. Поначалу долго удивлялись, потом плюнули и решили никуда не ездить, а попробовать меня научить управляться с лошадью. Цирк был еще тот. В конце концов, было решено проявить гуманность и пожалеть бедное животное, в которое я вцепился мертвой хваткой. Часть гривы осталась у меня в качестве трофея.
   - Конечно, с кем-то из вас! Что я, самоубийца.
   Переглянувшись между собой, при этом Литор вопросительно поднял брови, а Нрар пожал плечами, они определились.
   - Поедешь с Нраром. Его Нори поспокойнее будет.
   Нори, это лошадь воина, она была действительно на редкость флегматичной коняшкой. Я возражать не стал. Усевшись сам, мужчина одним махом усадил меня позади себя. М-м-м-м... не удобно... мне мешаются его мечи.
   - Нрар, будь другом, сними мечи.
   Возмущаться воин не стал, он просто выполнил мою просьбу, прикрепив оружие к седлу.
   Когда все приготовления были завершены, мы тронулись в путь. Оказалось, что дорога, которая шла от конюшни к городу, имела ответвления, уводящие в разные стороны. На одной из таких развилок мы и свернули. Ну вот, опять я в городе не побываю. Обидно. Как помирюсь с Мииром, заставлю меня выгулять.
   - А что за храм? Ну, куда мы едем.
   Надоело мне молчать. Дроу, как сговорились, только по сторонам зыркают, эльфов отслеживают. Те тоже косятся. Не доверяют. Угу. Только охраны тут полно. Захочешь, диверсию не устроишь.
   - Это старый храм Леса. Сейчас он заброшен. Раньше под ним был энергетический источник, но потом линии силы сместились, и храм перестал приносить пользу. Вот его и забросили.
   Краткость - сестра таланта, я понимаю. Но мог бы и побольше рассказать! Я испытующе посмотрел на Литора.
   - Какие такие линии силы?
   Маг удивленно задрал брови.
   - Ты что, не знаешь?
   Я закатил глаза. Блин, ну сколько раз им повторять можно? Амнезия у Габриеля. Ам-не-зи-я! Такое ощущение, что они проверяют меня все время.
   - Представь себе.
   Литор глянул на меня искоса и опять отвернулся на дорогу.
   - Линии силы - это энергетические каналы нашего мира. Именно из этих каналов маги получают ману, используемую при применении заклинаний. Чем ближе маг к источнику, тем быстрее пополняется его резерв и больше заклинаний он может применить. Ритуалы, связанные с обращением к высшим сущностям, например, таким как Великий Лес, требуют огромного количества энергии, в обычных местах просто недоступные. Потому храмы и строят в точках наибольшего выхода линий на поверхность. Такие точки и называют источниками. Понятно?
   - Угу.
   В принципе, ничего нового я не узнал. Понятия все знакомые по фэнтезийным книжкам.
   - А зачем нам туда?
   - Ну, если храм не действует, это не значит, что там нет ничего интересного, - хитро прищурившись, отозвался дроу. - Походим, посмотрим. Когда еще представится возможность пошариться на территории светлых!
   Оу, ну это, конечно, да. Логично. Больше никаких умных вопросов в мою голову не приходило, и я занялся разглядыванием окружающего пространства. Что сказать... лес, он и у светлых лес. Знакомых растений я не вижу, на мелорны эта растительность тоже не тянет. Я насколько помню, там должны быть белые стволы и шикарные кроны листьев под небесами. Ничего такого. Нормальные деревья и кустарники. Только чужое все. Хотя с уверенностью утверждать не берусь, не ботаник.
   - Как твои отношения с Альнмииром? - подал голос маг. - Помирились?
   Я пожал плечами и невозмутимо ответил.
   - А мы и не ссорились.
   Угу, я просто от него бегаю....
   - Что ж ты тогда с ним не общаешься? Это может плохо отразиться на твоем статусе.
   - Каком статусе? Мы уже официально помолвлены. Чего вам еще надо? Или я чего-то не знаю?
   Ну-ка, ну-ка. Может, хоть сейчас что-то пояснят. А то сплошные намеки.
   Дроу переглянулись между собой. Немного помолчав, Литор все же решил заговорить.
   - Не забывай, что Альнмиир наследник трона светлых. Он будущий король.
   - И что?
   Та-а-ак. Я, кажется, понял, куда он клонит...
   - А то, что поздно или рано, - последнее слово дроу выделил. - Он станет королем. И если ты к тому моменту будешь его законным супругом, то станешь соправителем как минимум. Но для этого вы должны пожениться. А это, в свою очередь, станет невозможно, если у вас не будет теплых отношений.
   Высказавшись, Литор испытующе на меня посмотрел. Я же молчал, переваривая услышанное и соображая, чем мне все это грозит. Похоже, эти типы замыслили поменять власть у светлых и посадить на трон Миира, который должен быть в меня, то есть Габриеля, влюблен по уши. И, как следствие, выполнять мои пожелания. А если не сработает?
   - С чего такая уверенность, что у меня получится заинтересовать Альнмиира?
   Нет, ну правда, почему они решили, что он обязательно клюнет. Ответ на этот вопрос поверг меня в шок.
   - А мимо тебя еще никто пройти не смог, - хмыкнул Литор. - Весь императорский двор слюнями изошел.
   Когда я опять смог связно выражаться, решил выяснить все до конца. Уж гулять, так гулять...
   - И что, много у меня там... поклонников?
   Дроу весело на меня посмотрел и расхохотался. Наверное, рожа у меня сейчас забавная, только мне вот как-то не смешно.
   - Не волнуйся. Там все смотрят, но руками не трогают. Все-таки ты у нас не простой дроу, а единственный наследник императора. В случае чего, обычной казнью дело бы не ограничилось.
   Фух, полегчало маленько. А то я уж решил, что попал на место ****и какой-то.
   Вспомнив начало нашего разговора, я невольно поежился. Не нравится мне все эти интриги. Только не думаю, что дроу об этом надо знать. Кстати, а как император к этому относится?
   - А отец знает о наших грандиозных планах?
   - Нершат? Нет. Это исключительно твоя инициатива. Собственно, идея с помолвкой тоже твоя была.
   О как... Ну, Габриель. Ну, интриган... Что, ждать пока папочка копыта откинет, не захотел и решил себе ручного короля достать? А может, потом и императора, того? И был бы единый правитель у эльфов... Мда-а-а... Наполеоновские планы. Так, может, его именно поэтому убить и решили?
   - А кто-нибудь еще об этом знает? - я с тревогой смотрел на мага.
   Тот отрицательно качнул головой.
   - Нет, знаем только я, Нрар и Фейсат. Ты заставил нас поклясться, что мы никому не выдадим твой план. Так что от нас никто ничего узнать не мог. От тебя тем более.
   Хоть так. Черт, не было печали. Хотя чего я напрягаюсь? Я же, слава богу, не Габриель, у меня своих планов навалом. Но дроу об этом знать не полагается! Как и о том, что мы с Мииром Пара. Не их ума дело. Глубоко вздохнув и поджав губы, я посмотрел на Литора, который терпеливо ждал моей реакции.
   - Наладятся у нас отношения. Не волнуйся. Будут более чем теплые.
   Дроу как-то так гаденько улыбнулся и заметил:
   - Ну и отлично, мы в тебе никогда не сомневались.
   После этого он от меня отвернулся и сосредоточился на дороге. Я же задумался, какая им-то выгода со всего этого? Рассчитывают, что я про них не забуду? А что, логично. В чужой стране иметь абсолютно преданных союзников кране удобно. Тот же Литор наверняка рассчитывает мной манипулировать. Уж больно в доверие активно втереться хочет.
   Пока я думал-рассуждал, кони не стояли на месте. Впереди показалось какое-то строение. Оно так гармонично вписывалось в окружающий ландшафт, что я и не сразу заметил. Спохватился, только когда мы уже почти остановились. Нрар выпрыгнул из седла и помог слезть мне. Литор тоже спешился.
   Оказавшись на земле, я решил отложить свои думы на потом и с любопытством начал осматриваться. Храм больше всего мне напоминал большую деревянную беседку. Его стены были обвиты цветущим яркими желто-синими маленькими цветочками плющом, круглая крыша зеленела то ли мхом, то ли коротенькой травкой. Обойдя строение по кругу, ничего необычного не заметил. Ну, беседка, и беседка.
   Маг тем временем уже нырнул внутрь. Я, не долго думая, последовал за ним. Наш воин остался снаружи. Похоже, он решил нас охранять. Вот ведь ответственный какой!
   Изнутри храм напоминал все ту же беседку! Даже лавочка по периметру имелась. Собственно, кроме лавочки, тут больше ничего и не было. Солнечные лучи проникали сквозь дырчатые стены, и в них плясали частички пыли, которую мы с магом потревожили. Литор сидел на корточках в центре помещения и что-то разглядывал на полу. Я, естественно, пошел проверить, что он там нашел. Оказалось, там были нарисованы какие-то руны. Ими вообще весь пол был покрыт! Когда я увидел первый рисунок, то все остальное тоже стало заметно, как будто взгляд, цепляясь за одну закорючку, сам собой распутывал весь узор.
   - Что это? - я присел рядом с дроу.
   - Это руны, способствующие концентрации силы в определенных точках. Маги во время ритуала встают в этих местах и получают прямой доступ к бесконечным источникам энергии.
   Круто. Я с куда большим интересом стал разглядывать пол. Только все равно ничего не понял. Мне это быстро надоело, и я пошел на улицу, Литор же остался внутри, продолжая чуть ли не носом водить по закорючкам. Наверное, это действительно интересно.
   На улице светило яркое солнышко, пели птички, и мрачный Нрар разглядывал лес.
   - Эй, ты чего такой невеселый?
   Воин только головой мотнул. Но чуть погодя все же ответил.
   - Не нравится мне все это. Надо было во дворце остаться.
   Я пожал плечами и потопал в сторону ближайших кустов.
   - Ты куда? - тут же всполошился дроу.
   - В кустики. Природа-мать зовет.
   - Я с тобой! - я притормозил и недоумевающе посмотрел на Нрара.
   - Зачем? За уши подержать? Или тебе тоже надо?
   Как мне показалось, воин немного смутился и больше свою компанию навязывать не стал. А я и не настаивал, бодро углубляясь в лес. Сделав свои дела, я уже возвращался, когда услышал лязг металла. Звук доносился от храма. Осторожно выглянув из-за дерева, пораженно замер.
   Нрар сражался с каким-то неизвестным мужиком. Парные клинки дроу едва успевали отражать атаки меча и какой-то фигни, типа трезубца, в руках нападающего. Неизвестный был одет в облегающий комбинезон темно-зеленого цвета. На голову накинут капюшон, а нижнюю часть лица прикрывал платок. Руки были в перчатках. Я даже расу его определить затруднился, хотя, судя по скорости движений и гибкости, это был эльф. Человек на такое не способен, гном и орк отпадают. Комплекция не та.
   Я решил, что вмешиваться и вылезать из укрытия мне не стоит. Помочь ничем не смогу, только помешаю. Поэтому начал аккуратно пятится, стараясь производить как можно меньше шума. Параллельно пытаясь определить, куда делся Литор. Неужели он до сих пор в храме? Совершенно неожиданно я во что-то уперся спиной. И это что-то было явно живым и не дружелюбным! Меня схватили поперек груди, а к лицу прижали пропитанную чем-то тряпку. Отключился я мгновенно.
   
   Проснувшись утром в одиночестве, Альнмиир поначалу растерялся. Нигде поблизости Макс не ощущался и, судя по всему, ушел он уже давно. Легкое недоумение в течение дня переросло в беспокойство и нервозность. Явное нежелание парня с ним встречаться наводило на невеселые мысли. Миир не мог понять, в чем проблема, и где он допустил ошибку. Ведь все было хорошо.
   Так как первоисточник информации тщательно от него скрывался, причем скрывался настолько профессионально, что даже многолетний опыт разведчика не помогал, мужчина решил взять языка. Логически рассудив, что, к кому Макс мог пойти, кроме как к Лиорлиллю, Миир подкараулил того в его лаборатории утром следующего дня.
   - Доброе утро, Лео.
   Появившийся из тени мрачный, как туча, принц заставил магистра вздрогнуть.
   - Здравствуй. Я так понимаю, ты пришел по поводу Макса?
   - Ты догадлив, - не стал отпираться Альнмиир. - Он у тебя?
   - Да, - Лиорлилль с беспокойством следил за принцем. - Он вчера вечером пришел и попросился переночевать. Объясни, что произошло? Вы поругались?
   - А он не рассказал? - скрестив руки на груди, Альнмиир исподлобья следил за собеседником.
   - Нет, он вообще отмалчивается. Сразу, как пришел, свернулся калачиком на диване и заснул. Сегодня с утра пораньше сбежал. Что произошло? Он выглядит подавленным.
   Миир с мрачным видом прошелся по помещению, повертел в руках взятую со стола книгу, поставил её на полку.
   - Я затащил его в постель.
   - Ему не понравилось, - скорее утверждающе, чем вопросительно произнес магистр.
   - Да нет, все прошло нормально. Только когда я с утра проснулся, его уже не было. Вчера весь день пытался с ним поговорить, но он прячется так, как будто всю жизнь только этим и занимался.
   Мужчина серьезно посмотрел на мага.
   - Ты что-то можешь мне рассказать? Он ничего не говорил?
   Лео отрицательно покачал головой.
   - Нет. Возможно, ему надо время, чтобы привыкнуть? Все-таки подобные отношения для него в новинку.
   - Возможно, - согласился принц. - Пусть он остается у тебя, мне спокойнее будет. Надеюсь, ему не понадобится уж очень много времени. И еще. Держи меня в курсе.
   - Договорились.
   Следующие дни Миир изо всех сил пытался держать себя в руках и не торопить события. Хотя это и было тяжело, но он старался подавлять желание хотя бы увидеть эльфенка. Судя по отчетам Лиорлилля, тот довольно быстро успокоился и пришел к каким-то выводам. Магистр говорил, что Макс уже скорее задумчивый, чем подавленный, и настоятельно советовал дождаться именно от него первого шага.
   Постепенно их связь обострилась, и Альнмиир стал довольно четко отслеживать местоположение Макса. Не встречаться с ним стало еще сложнее.
   Спустя неделю после церемонии помолвки принц был уже готов лезть на стены и наплевать на уговоры Лео. Ощутив, что его Пара отправился куда-то прочь из дворца, Миир весь день не мог найти себе места от беспокойства. Даже то, что, по отчетам стражи, эльфенок уехал в сопровождении парочки дроу, не внушало спокойствия, скорее наоборот.
   Как назло, Лиорлилль с самого утра был вызван в город. Отказала магическая система охраны. Как сообщили ответственные за это маги, какой-то сбой, спровоцированный извне. Магистру в таких случаях предписывалось лично принимать участие в выяснении причин и устранении неполадок.
   Наплевав на вежливость, Альнмиир без приглашения вломился в покои Лео и обшарил там все. Обнаружив на столе записку, написанную немного корявым подчерком, явно не принадлежащим магу, принц был готов разрыдаться от умиления. Однако, быстро взяв себя в руки и сделав самому себе выговор за излишнюю сентиментальность, совершенно сейчас не уместную, он внимательно вчитался в текст. Написано там, впрочем, было совсем немного. Макс сообщал, что поехал в сопровождении Литора и Нрара посмотреть заброшенный храм, недалеко от города. К вечеру обещал вернуться.
   Храм такой действительно имелся, и объективных поводов для беспокойства не было. Однако Миир до самого вечера не мог найти себе места. Постоянно казалось, что он теряет время, и должна произойти какая-то беда. Вернувшийся Лиорлилль обозвал его параноиком и посоветовал попить успокоительного настоя.
   - Сам себя за эту неделю накрутил, а теперь мерещится, что попало! Макс, и тот уже успокоился. Думаю, скоро он придет к тебе мириться.
   Глухо рыкнув, принц загнанным зверем начал метаться по комнате в покоях магистра.
   - И все равно, я беспокоюсь! - внезапно остановившись, он посмотрел на Лео, как будто только что увидел. - Раз он успокоился, значит, не будет так уж против, если я его встречу. Ты со мной?
   Лео только головой покачал, как бы говоря  «совсем сдурел».
   - Конечно, с тобой. Должен же рядом кто-то адекватный быть.
   Ни слова больше не говоря, Миир вылетел в коридор.
   На улице стремительно темнело, и дроу уже давно должны были вернуться. Однако их все не было.
   Лиорлилль никогда еще так быстро не готовился к поездке. Кони были подготовлены буквально за минуты! Жеребец принца нетерпеливо приплясывал на месте, заразившись беспокойством всадника. Сам принц проверял снаряжение. Как он умудрился оказаться с полным набором боевого оружия, маг понять не мог. Похоже, он готовился заранее. Видя такое параноидальное беспокойство, Лео и сам начал волноваться. Все-таки Пары были очень специфическими образованиями, и нередко одна половинка чувствовала, что творится с другой. Так что исключать возможность опасности для Макса не следовало.
   Закончив всё приготовление в рекордно короткие сроки, эльфы пустились в путь. Двигались по наиболее вероятному маршруту. Все-таки существовала вероятность разминуться. Охрана во дворце была предупреждена, и в случае, если дроу вернутся, а принц с магистром еще нет, последним вышлют магического вестника с предупреждением.
   Альнмиир гнал как сумасшедший. Ощущение того, что он непростительно долго задержался, преследовало его непрерывно.
   - Миир, ты его чувствуешь по вашей связи? - поравнявшись со скакуном принца, прокричал Лео.
   Скорость они развили приличную. Хорошо, что их кони были специальной породы, приспособленной к передвижению в лесу, иначе переломали бы ноги, как пить дать.
   - Нет. Последние несколько часов не чувствую, - с едва сдерживаемой паникой ответил Миир.
   Теперь, когда магистр спросил, принц обратил на это внимание. Похоже, это был один из тех фактов, которые на подсознательном уровне заставляли эльфа нервничать. Весь дальнейший путь проделали в полном молчании.
   Выскочив на поляну перед храмом, Альнмиир буквально вылетел из седла. Напряженно замерев, он внимательно вглядывался в окружающий мир. Совершенно не вписывающаяся в этот мир деталь привлекла его внимание. В тени, у стены храма виднелся какой-то холм. Подойдя ближе, эльфы с ужасом поняли, что это изломанное тело дроу. Быстро осмотрев, они опознали в нем Нрара. На теле воина были множественные порезы и повреждения. В свете луны кровь, покрывающая его, казалась черной.
   - Где второй? - хрипло выдохнул Миир.
   Его горло сдавил спазм. Понимание того, что он опоздал, сжимало сердце стальными тисками.
   - Надо осмотреться.
   Лиорлилль был максимально серьезен и сосредоточен. Умение в нужный момент собраться не раз выручало его в трудную минуту. Получив утвердительный кивок от принца, маг поднялся и направился внутрь храма. Следовало убедиться, что там никого нет. Альнмиир же решил обойти строение по периметру и осмотреть близлежайшую территорию.
   Не успел принц обойти храм по кругу, как его привлек окрик Лео. Не теряя ни секунды, Миир бросился внутрь. Магистр стоял на коленях рядом с распростертой на полу фигурой. Подскочив к нему, эльф опознал в лежащем Литора.
   - Он жив, только без сознания, - произнес маг, водя руками над телом дроу и проводя тем самым диагностику повреждений. - Очень похоже, что его отбросило заклинанием к стене, и он получил серьезную травму головы. Процессы регенерации идут, но медленно. Необходимо срочно доставить его во дворец!
   В этот момент дроу тихо застонал.
   Альнмиир сжал кулаки в бессильной ярости, порождаемой отчаянием.
   - Давай, грузи его на коня, я пока завершу осмотр. Может, что еще найду.
   Лео утвердительно кивнул, подхватывая бесчувственное тело на руки.
   
Глава 12
   
   В себя я приходил долго и мучительно. Голова раскалывалась так, как будто там проходила, по меньшей мере, демонстрация голодающих шахтеров. Во рту было сухо, и ощущался какой-то мерзкий привкус... Фух... вот вроде не пил, а все признаки похмелья в наличии. А еще я болтался вниз головой, похоже, на лошади, и руки у меня были связаны за спиной. Они безумно затекли, и я их практически не чувствовал. Все это не добавляло радужных красок в картину моего мироощущения. Попытка открыть глаза и осмотреться ощутимой пользы не принесла. Похоже, мне на голову надели то ли мешок, то ли тряпку какую повязали. Висеть было крайне неудобно. На живот больно давило, и при каждом резком движении животного меня начинало подташнивать. А потом я снова вырубился. В моем положении это было оптимальное решение. Судя по всему, та фигня, которой меня отравили, еще не до конца выветрилась.
   Следующее очухивание происходило гораздо приятнее. Я лежал на боку на горизонтальной поверхности и меня никуда не везли. Голова все еще болела, однако уже гораздо меньше. Руки все так же были связаны, но их хотя бы не ломило.
   Воспользовавшись примером кучи героев из книг и фильмов, я не торопился открывать глаза и как-то показывать, что очнулся. Лежу. Прислушиваюсь. Только вот ничегошеньки не слышно, шорох только какой-то, да, насколько я могу судить, треск костра. Мои похитители не спешили обсуждать свои ужасные планы или с ехидными комментариями разоблачать мое бодрствование. Какие-то неправильные злодеи мне достались. Совсем азов поведения отрицательных персонажей не знают... Три ха-ха, блин.
   Приоткрыв глаза, стал из-под ресниц осматриваться. Ничего более определенного, чем то, что лежу я на земле, на какой-то темно-зеленой подстилке, и на улице вечер или ночь, сказать не могу. Пришлось открывать глаза полностью и осматриваться по-нормальному.
   Ну, что сказать. Лежал я на чьем-то плаще под раскидистым деревом. Поблизости горел небольшой костер, рядом с которым сидел один из похитителей. Судя по тому, что я разглядел двух лошадей, привязанных неподалеку, где-то здесь бродит и второй. Завозившись, я принял сидячее положение. Это не укрылось от внимания мужчины, он повернулся в мою сторону. В дрожащем свете костра хорошо разглядеть его лицо мне не удалось. Могу сказать только, что я его не знаю. Вообще первый раз вижу. Это совершенно определено был эльф. Остроухий и патлатый. Судя по всему, блондин. Точнее сказать можно будет, когда он поближе подойдет.
   Никаких действий в связи с моим пробуждением мужик предпринимать не стал. Только поглядывать в мою сторону стал регулярно. Затянувшееся молчание начало меня изрядно нервировать. Вот чего он молчит? Черт, придется начинать диалог самому.
   - Кто вы такие? Чего вам от меня нужно? - как ни странно, голос у меня звучал совершенно нормально, без сипов и хрипов.
   Эльф снова повернулся в мою сторону. Но ответ пришел не от него. Из тени дерева за моей спиной материализовался второй похититель. От неожиданности я вздрогнул.
   - Тебе совершенно не нужно этого знать.
   Вполне себе приятным баритоном заявил этот тип. Он был как две капли воды похож на того, что сидел у костра. Ну, или просто похож. Тоже блондин, тоже волосы в хвост на затылке собраны, морда лица смазливая... комплекция вроде похожа. Здоровый. Короче, при свете дня их разглядеть внимательно надо.
   - Что значит, не нужно знать, - я искренне возмутился - тоже мне, - придумали. - Это непосредственно меня касается!
   Молчание было мне ответом. Вновь появившийся эльф занял место у костра, напротив своего подельника, и уставился на огонь. Приехали, называется. Ну, я так не играю.
   - И все-таки. Зачем вы меня похитили? До этого меня только настойчиво убить пытались. Или вы просто решили меня подальше от обитаемых мест отвезти и там уже прирезать?
   Не знаю, что, но что-то в моих словах эльфов задело. Первый как-то так раздраженно дернулся, а второй нахмурился. Когда я уже было решил, что они опять мне ничего не скажут, первый заговорил.
   - Нас наняли тебя убить, но мы передумали.
   Ни фига себе.
   - С чего бы это? Зачем тогда вы меня украли?
   Переглянувшись, мужчины улыбнулись друг другу. Я как зеркальное отражение увидел. Они точно, как минимум, братья.
   - Ну, мы же не сказали, что совсем тебя пощадить решили. Просто убивать теперь смысла особого нет. Мирный договор уже подписан, и твоя смерть не даст необходимого результата. Военные действия все равно не возобновятся.
   - А чем вам мирный договор помешал? - я совершенно искренне удивился.
   Мне тут все уши прожужжали, как эльфы устали от войны, а, оказывается, есть желающие ее продолжить!
   - Не важно. Просто теперь мы хотим получить за тебя выкуп. Думаю, и Император Нершат, и Король Гаринель с принцем Альнмииром будут согласны выложить за тебя приличную сумму. Такую, чтобы нам хватило начать новую, максимально комфортную жизнь.
   Я замер, боясь сбить настрой разоткровенничавшегося эльфа. Параллельно обдумывал свое положение. То, что меня прямо сейчас не убьют, было хорошо. То, что убьют потом, очевидно. Благодаря современным СМИ, каждый ребенок знает, что похитители редко оставляют в живых заложников. Я, к тому же, видел лица эльфов и вполне в состоянии буду их опознать. Только как они собрались требовать деньги? Меня ведь искать будут.
   - И как вы это осуществить собираетесь? На вас же охота начнется. И дроу, и светлые этого так не оставят.
   - Не твоего ума дело! - уж как-то очень грубо прикрикнул на меня второй.
   Я аж голову в плечи втянул. Похоже, они этот момент не очень хорошо продумали.
   - Для начала мы покинем пределы Великого Леса, а потом уже все остальное. Найти тебя не смогут, и не надейся, - через некоторое время добавил ко всему вышесказанному второй.
   - Почему? - рискнул я задать вопрос.
   Оба эльфа посмотрели в мою сторону и мерзко ухмыльнулись.
   - У нас достаточно специальных амулетов. Ни один эльф нас не почувствует.
   Больше они ничего говорить не стали, а я сидел тихо и помалкивал. То, что надо как-то выбираться, было очевидно. Осталось решить вопрос, как. Физически они намного сильнее и опытнее меня, поэтому тупо забороть их не получится. Если уж они справились с Нраром и Литором - а они наверняка с ними справились, иначе нас бы тут не сидело, - значит, эти двое опытные воины. Единственное мое преимущество - это моя ядовитость. То есть, надо эту парочку как-то покусать. Только сделать это следует грамотно, чтобы, пока я кусаю одного, второй мне кишки не выпустил. Не думаю, что они церемониться будут. Как бы в подтверждение моих мыслей, первый поднялся с места и, поправляя перчатки, направился ко мне.
   - Советую тебе не делать глупостей и быть послушным мальчиком. Справиться с нами ты не сможешь, а твоя наследственная ядовитость преимущества не даст, - я удивленно поднял брови. - У нас специальные костюмы. Их ткань не всякий нож прорежет, не то, что зубы.
   В качестве наглядной демонстрации своих слов подошедший совсем близко эльф достал из-за пояса кинжал и, сильно надавливая, провел им по запястью, защищенному зеленой тканью. Никакого пореза не осталось.
   Черт, а вот это уже плохо. И что мне теперь делать прикажете? Не за нос же мне их кусать? Я не допрыгну! Они высокие... Да и вообще, я даже не знаю, есть ли тот яд у меня, и, если есть, то как быстро он действует. Может, жертва неделю помирать будет? Провести эксперимент заранее я как-то вот не догадался.
   Насупившись, я мрачно следил за приготовлениями эльфов к ночлегу. Меня они трогать не стали. Оставили там, где есть, только к дереву за связанные руки привязали. Дежурить по очереди эти типы даже и не подумали. Первый просто обошел полянку с костром по кругу, посыпая землю каким-то порошком, и преспокойно завалился спать рядом со своим подельником. А я же еще долго сидел и смотрел в никуда. Никаких светлых идей по поводу своего положения у меня не возникало. Совершенно ничего не придумывалось. В порыве отчаяния я изо всех сил старался дотянуться до Миира по нашей с ним связи. И ничего. Никакого отклика. Как будто и не было никогда никакой связи. Померещилось. Наверное, это те амулеты, про которые эльфы говорили, действуют.
   Свернувшись в комочек на плаще, я старательно уговаривал себя успокоиться. Ведь возможность сбежать наверняка представится. Просто не может быть, чтобы ничего не подвернулось! Ну и, на крайний случай, меня обязательно спасут. Прискачет мой принц на белом пегасе и зарубит подлых врагов. Хех. А что? Вполне возможно. Только как он меня найдет?..
   Черт. Рукам ужасно неудобно, похитители менять ничего не стали, оставив их связанными за спиной. Думаю, если бы не моя хваленая чудо-регенерация, я бы вообще свои верхние конечности не чувствовал. Вот примерно с такими мыслями я и заснул.
   Следующие два дня прошли на удивление однообразно. Ранний подъем, бешеная гонка по лесу, короткие привалы с перекусами - и опять в путь. Между собой эльфы практически не разговаривали, общаясь преимущественно знаками. У меня сложилось впечатление, что они уже очень, очень давно работают в паре и понимают друг друга даже не с полуслова, а с полувзгляда. Что-то это мне напоминало и рождало ассоциации, но мысль упорно не хотела ловиться, и я плюнул на нее. Когда будет уже не надо, обязательно всплывет.
   Со мной эльфы за это время перекинулись едва ли парой фраз. И те были из разряда: просыпайся, вставай, туда. Возможности как-то сбежать у меня не было ни одной, они пристально за мной следили. Во время скачки один из них сажал меня перед собой и крепко держал. Хорошо хоть руки теперь были связаны спереди. Свои супер-комбинезоны эльфы не снимали ни днем, ни ночью. Днем дополнительно одевали капюшоны и платки, судя по всему, из той же ткани. Единственное, что было доступно взгляду - это холодные голубые глаза. Они у эльфов были совершенно одинаковые (хотя сами мужчины все же немного друг от дружки отличались). Засада, короче. Я постепенно начал впадать в отчаяние. Но искать способ освободиться не прекращал. Так же, как и не оставлял попыток почувствовать Альнмиира. И то, и другое пока без толку.
   Ситуация немного изменилась на третий день. Ближе к полудню мы пересекли границу эльфийского леса и выехали на равнину. Никакой заставы или пограничных постов, патруля там какого, я не заметил. Хотя не скрою, когда понял, что это граница, надеялся на помощь.
   Равнину мы пересекали таким бешеным галопом, что у меня сложилось впечатление, что за нами погоня. Оказалось, что все гораздо проще. Эльфы спешили в свое укрытие.
   Местность довольно быстро сменила свой характер, и начались холмы, плавно переходящие в горы. Вот в одном из таких холмиков и была ухоронка. Мне почему-то хоббиты с их норами вспомнились... тут тоже был круглый вход, только тщательно замаскированный кустарником: если не знать, где искать, ни за что не найдешь. Думаю, имела место и магия, но, так как я ее не чувствую, утверждать с полной уверенностью не берусь.
   Нора состояла из нескольких отдельных помещений. Я видел конюшню, с которой все и начиналось, большую общую комнату, санузел с минимумом удобств, но проточной водой в небольшом водопадике, и маленькую комнату, в которой меня и заперли. И, о чудо! Мне впервые развязали руки. Полагаю, здесь меня держать собирались долго.
   Стоя посредине круглого помещения и растирая ноющие запястья, я мрачно осматривался. Не густо, если честно. Тюфяк на каменном полу был единственной мебелью. Проинспектировав стены, убедился, что и они каменные. Дверь массивная и запирается на засов снаружи. Ни щелей, ничего. Освещение было явно магическое. Где-то на потолке имелось что-то светящееся, что разгоняло тьму, создавая полумрак. Настроение у меня было отвратительное. Я не видел абсолютно никаких возможностей для побега, по крайней мере, из этого каменного мешка мне самостоятельно не выбраться.
   Устало плюхнувшись на тюфяк, принялся ждать. Незаметно для самого себя я заснул без сновидений. Разбудил меня звук открывающейся двери. Про меня вспомнили. Ура, ура.
   Первый (эльфы так и не представились, и я продолжал про себя называть их первый и второй), поманив меня за собой, отвел в ванну, где и запер. Это типа намек такой был, да?
   Тушеваться и скромничать я не стал и, вволю наплескавшись, да устроив постирушки, замотался в большое белое полотенце, или уж скорее простынь, обнаруженное там же. Вернувшийся через пару часов моего субъективного времени, эльф застал меня медитирующим над текущей водой. Успокоился я в доску. Мне было настолько все по фигу, что сам удивился. Наверное, эльф почувствовал, что сейчас я совершенно неопасен и повел меня не в мою камеру, а в большую комнату.
   Номера второго нигде не было. Усадив меня за стол, стоящий у стены, эльф начал доставать из настенного шкафа еду. Ого, никак, кормить будут? Мысли в голове ползли со скоростью полудохлых улиток.
   - А где ваш напарник? - проявил вялое любопытство я.
   Первый искоса на меня глянул и продолжил свое занятие. Я уж думал, он так ничего и не скажет, но эльф все же ответил.
   - Он уехал. Отправит посланников с требованиями о выкупе и вернется.
   Хм. Внутренне оживившись, начал с бешеной скоростью анализировать ситуацию. Я просто-таки физически ощущал, как в моей крови подскочил уровень адреналина. Внешне же, надеюсь, никак не проявил заинтересованности. Только кивнул и уставился в пространство перед собой, изображая крайнюю степень усталости. Даже зевать усиленно начал. Эльфа это успокоило, и он перестал обращать на меня внимание. Когда он расставлял на столе тарелки, я как бы случайно задел локтем ложку. Она с тихим звоном упала на пол рядом со мной. Мужчина настороженно дернулся и с подозрением на меня посмотрел. Я же прикрыл глаза и всем своим видом давал понять, что вот-вот засну. Даже слегка заваливаться на бок начал. Поджав губы, первый обошел стол и присел на корточки рядом со мной, собираясь достать упавший предмет.
   Сейчас! Молниеносно рванувшись в сторону склонившегося эльфа, я, схватив его за предплечье и, молясь всем существующим богам и демонам, чтобы у меня действительно все получилось, вцепился зубами в остроконечное ухо. Коротко вскрикнув, эльф дернулся и откинул меня в сторону. Я довольно болезненно приложился спиной об пол, но, быстро перевернувшись и встав на четвереньки, замер, напряженно следя за первым. Он держался рукой за пострадавшее ухо и совершенно ошалелыми глазами смотрел на меня. Его весьма заметно зашатало. Несмотря на это, он сумел сделать в мою сторону несколько шагов, я же отпрыгнул от него подальше, прижимаясь спиной к стене. Больше эльф ничего сделать не успел. С гортанным хрипом он рухнул на пол. Изо рта у него пошла пена, а тело забилось в конвульсиях. Выглядело это жутко.
   Меня затошнило, но я не дал себе времени на размышления. Пулей рванув в ванну, нацепил все еще влажную одежду. Естественно, просохнуть она не успела, но сейчас было не до подобных мелочей. Я не знал, сколько времени есть в моем распоряжении, поэтому торопился, как мог.
   Так, надо пожрать чего-то взять. Хм, чего бы взять... Залетев в большую комнату сразу наткнулся взглядом на тело. Черт, так жутко стало... это первый покойник в моей жизни, которого я вижу вживую, ну, то есть, в натуре... Обойдя труп по максимально широкой дуге, начал рыться в шкафу. Присутствие мертвеца (я сильно надеюсь, что он труп, а не прикидывается) раздражало неимоверно! А вот не надо было смотреть на ночь Обитель Зла и Рассвет Мертвецов!!! Теперь мне зомби будут мерещиться? А-а-а-а!!!! Быстрей-быстрей-быстрей-быстрей!!!!
   Похватав более-менее узнаваемые продукты в охапку, бочком, по стеночке, поспешил на выход. Я точно помню, что сумки эльфы побросали в конюшне. Ну, точно, там они и обнаружились. Вместе с одним из коней. Я обрадовался как ребенок, честное слово! Животину по какой-то причине не расседлали! Боже, ты есть на свете!!! Вернусь домой, поставлю свечку Великому Лесу! Или чего ему там надо ставить. Хоть пол-литру, хоть фруктов принесу!
   Запихав добытые припасы в одну из сумок, закинул ее на коня. Хорошо, что за прошедшее время я немножко научился ездить верхом. Плохо, что этого явно недостаточно.
   Взяв коня под уздцы, вывел его на улицу. Жеребец не сопротивлялся, наверное, он ко мне успел привыкнуть. Так, теперь надо на него забраться. Потоптавшись на месте и выдохнув, проделал эту мучительную операцию. Почему мучительную? А вы представьте, где я и где седло! Летать я пока не научился, прыгать в высоту не практиковался. Черт, пока ногу в стремя запихнул, думал, до состояния шпагата раскорячусь... бедные гимнастки. И бедные мои штаны! Но они выдержали. Даже не трещали по шву. Хорошую одежду ушастые шьют.
   Черт... высоко. Ладно, делать все равно нечего. Осторожно тронув пятками бока животного, потянул за уздечку, разворачивая его в нужную мне сторону. Естественно надо мне было в сторону леса. Домой, быстрее домой. Во дворец, и фиг я больше без толпы охраны куда выйду!!! Постепенно скорость передвижения возросла, и мы перешли с шага на рысь или как там это называется. О-чу-че-ний-я-а-а-а-а-а непередаваемые! Меня трясло и мотало как мешок с... э-э-э... с чем попало, короче. Но я держался крепко. Основной задачей было не свалиться и не прикусить язык. С этим я кое-как справлялся.
   Выбирая маршрут, я сознательно отклонялся от того пути, по которому мы сюда пришли. Может, зря, а может, и нет. А может, просто коню так хотелось... все равно я бесполезным грузом на нем болтаюсь...
   Близился вечер, и я старался отъехать максимально далеко от убежища моих похитителей. В лес мы с конем вломились уже затемно. Так как дороги я не то что не знал, но и даже как следует не видел - постоянно мешали ветки, так и норовившие хлестнуть меня по лицу, - я полностью положился на волю своего скакуна. Он довольно сноровисто выбирал маршрут, совершенно без моего участия или понукания куда-то направляясь. Так как это направление пролегало через лес, я не возражал. Мне тоже туда.
   Оказавшись под кронами деревьев, я впервые за последние несколько часов вспомнил о связи с Альнмииром. И - о чудо! Она вновь работала! Правда, судя по ощущениям, рыжий был довольно далеко... Черт, надеюсь, он меня тоже чувствует, и сильно задерживаться не будет. А то, мало ли, вдруг второй вернется. В его навыках следопыта я нисколечко не сомневался, так же, как и не сомневался в том, что он быстро меня догонит. Все-таки разница в классе у нас существенная. Опытный воин-эльф или городской житель, в лес ходивший только на пикник.
   С такими вот нерадостными и тревожными мыслями я ехал вперед. Солнце село окончательно, и видимость упала практически до нуля. Луны на небе сегодня не наблюдалось. Коню этот факт совершенно не нравился. Он недовольно тряс головой и всхрапывал. Скорость нашего передвижения сильно упала. Однако чуть погодя животина оживилась и зашагала бодрее. Причину этого я понял слишком поздно. Мы приближались к чьей-то стоянке. Определил я это по запаху дыма и еды.
   Почему-то этот факт меня не обрадовал. Не знаю, тревожно было. Хотя вроде должен был радоваться, может, это приграничный патруль эльфов?
   - Стоять, - раздался хриплый голос справа.
   Вынырнувший из темноты некто меня напугал до икоты! Незнакомец схватил коня под уздцы, вынуждая остановиться.
   - Кто такой?
   - А вы? - задал я встречный вопрос.
   Умом я понимал, что сбежать уже не получится. Слишком хреновый для этого из меня наездник. А этот тип тут явно не один. В подтверждение моих мыслей из темноты появилась еще одна фигура.
   - Что случилось, Маркус? О, у нас гость.
   Я предпочел промолчать и подождать развития событий.
   - Так чего вы тут-то стоите, давайте пройдем к остальным! - этот второй был как-то чересчур возбужден, а может, это у меня паранойя разыгралась.
   Когда незнакомцы вели моего коня за собой, я не сопротивлялся. Не видел смысла. Ничего плохого они мне пока не сделали, может, даже помогут. В любом случае, дальше передвигаться в темноте было опасно для здоровья. Не дай бог, конь ноги переломает. Хотя тревожное чувство надвигающейся опасности меня не оставляло, и я бы лучше свалил куда подальше...
   Постепенно становилось светлее, и мы вышли на небольшую полянку с ярко горящим костром в центре. Вокруг огня сидело человек шесть, и еще парочка бродила вокруг. При нашем появлении все напряженно замерли. Они разглядывали меня, а я их.
   М-да. Судя по всему, я умудрился наткнуться на людей. Какие-то неопрятные, лохматые мужики... после ухоженных эльфов это особенно сильно бросилось в глаза. От костра поднялся здоровенный черноволосый бородач и направился ко мне. То, как заблестели его глаза, мне очень не понравилось. Остальной народ тоже оживился, послышалось перешептывание и смешки. Черт.
   - Кого это вы, парни, привели? - подойдя вплотную, мужик оскалился. Наверное, это должно бы было символизировать дружелюбную улыбку, но у меня мурашки по спине побежали.
   - Да вот, Грыз, отошел в кустики, и наткнулся вот на него, - подал голос тот мужик, что первым на меня набрел. С высоты своего положения я мог видеть только его макушку с засаленным волосами и следами перхоти.
   - Ого, надо тебе почаще в кустики отлучаться! Может, каждый раз на кого-то такого натыкаться будешь! - пошутил здоровяк, остальные весело заржали.
   В следующий момент его руки сомкнулись на моей талии и буквально выдернули из седла. От подобной наглости я онемел просто. В нос тут же ударил запах пота и давно не мытого тела. У меня даже глаза резать начало и я зажмурился.
   Мужик не спешил выпускать меня. Приобняв одной рукой за плечи, он зашагал в сторону костра, буквально таща за собой.
   - И что же высокородный делает в лесу ночью, да еще и один?
   Мне срочно нужно было придумать правдоподобный ответ, причем такой, чтобы эти типы побоялись со мной связываться. Вонь сильно мешала думать и отвлекала.
   - Мы с родственниками в столицу едем.
   Черт, ничего умного не придумывается... Тем временем бородатый надавил своей лапищей мне на плечи, вынуждая опуститься на землю рядом с костром.
   - А где же они, родственники твои? - сально улыбаясь, спросил мужик, сидящий напротив. Кожаная жилетка, надетая на голое тело, не скрывала сильные руки с множеством шрамов. Смотрелось жутко.
   - Я немного от них отстал, но думаю, они где-то рядом.
   Судя по тому, как заулыбались эти типы, мне не поверили... Черт, черт, черт!
   - Ну, тогда посидишь с нами, подождешь. - Грыз, или как его там, опустился на землю рядом со мной. Слишком близко опустился. Я немного отодвинулся, но с другой стороны уже садился сальноволосый.
   - Тебя как зовут, детка? - спросил он, опуская руку мне на плечо.
   Я нахмурился и сбросил с себя чужую конечность.
   - Я не детка.
   Мое заявление вызвало взрыв хохота.
   - А у куколки есть зубки! - довольно оскалившись, бородатый запустил пятерню мне в волосы, ероша их.
   Я втянул голову в плечи, стремясь избежать неприятного контакта, и все больше паникуя. Не знаю, чего им надо, но явно просто так меня не отпустят. Черт!!! Что же делать?
   - Ладно, не ссы, лучше выпей с нами! - проржавшись, Грыз сунул мне в руки кружку с какой-то жидкостью. У всех собравшихся такие уже были.
   Похоже, я появился в самый разгар веселья. Пить я, естественно, не стал, мне понюхать хватило. Явно самогон. Отравиться можно на раз.
   - И все-таки, как тебя зовут? - сделав большой глоток, продолжил допытываться бородатый. Похоже, он у них вожак.
   - Габриель. А вас? - перестав разглядывать пойло в кружке, я поднял глаза.
   - Меня зовут Большой Грыз, а это мои ребята, - мне по очереди представили всех собравшихся.
   Блин, судя по именам, это банда разбойников. Приличные люди не станут называться Пришлепами, Рубакими или Жмырами... Поежившись под пристальными взглядами, я притих, выжидая удобный момент для того, чтоб свалить.
   Веселье набирало обороты, мужики пили и чем больше пили, тем громче ржали, тем более сальные шуточки отпускали и тем чаще смотрели в мою сторону. От понимания того, что, скорее всего, со мной тут собираются делать, у меня руки холодели, а в животе все скручивало. В конце концов я не выдержал и попытался встать. Не тут-то было. Грыз схватил меня за запястье и потянул на себя.
   - Куда-то собрался? Мы же только начали, не хорошо уходить, не дождавшись десерта, - и так оскалился, облизываясь, что я, наверное, побледнел.
   Нервы не выдержали, и я выплеснул ему в глаза содержимое кружки, которую все еще сжимал в руке. Мужчина взвыл и выпустил мою руку, хватаясь за лицо. Я тут же рванул в сторону леса.
   - Держи тварь!
   Добежать я не успел, что-то обвилось вокруг моей правой лодыжки, и я грохнулся носом в землю. Перевернувшись на спину и попытавшись встать, увидел, как в мою сторону неторопливо шагают разбойники. В руках одного из них был кнут, с помощью которого меня и удерживали на месте.
   Первым подошел Грыз, у которого кожа вокруг глаз и они сами были заметно красными. Остальные встали кружком вокруг меня. Главарь присел на корточки и, больно схватив за волосы, заставил запрокинуть голову.
   - Куда же ты, сладенький? Ты же не думал, что просто так отсюда уйдешь? - прорычал он мне в самое ухо, засовывая туда язык. - Или стесняешься? Так ты не стесняйся, смотри, сколько тут здоровых мужиков! Уж мы-то получше ваших задохликов будем. Может, тебе даже понравится.
   Люди похабно заржали, отпуская плоские шуточки и обсуждая, в какой позе меня будет лучше всего иметь и кто за кем будет в очереди. От накатившего ужаса меня опять затошнило. Реальность происходящего доходила до меня с трудом, мне не верилось, что подобное может быть на самом деле. И, между тем, я абсолютно четко понимал, что что-то говорить или просить бесполезно, это только повеселит этих уродов.
   Когда меня схватили за руки и куда-то потащили, я изо всех сил старался вырваться или хотя бы дотянуться до кого-нибудь, чтобы пнуть или укусить. Тех, кто меня тащил, это злило, и они громко матерились, остальные над ними ржали, мол, с маленькой шлюшкой справится не могут. В итоге меня бросили на какую-то подстилку. От сильного удара у меня выбило дыхание, и я судорожно пытался вдохнуть, сверху навалился один из разбойников, кто именно, я уже не различал. Перед глазами все плыло. Его руки стали шарить по моему телу, забираясь под одежду и разрывая ее, параллельно с меня стаскивали штаны. Почувствовав чью-то руку у себя между ног, я заорал и со всей дури сомкнул зубы на том, до чего дотянулся.
   - А-а-а-а-а, ах ты, сука!
   После этого вопля последовала такая затрещина, что свет на пару мгновений потух. Когда мир вновь обрел краски, я понял, что уже полностью голый лежу на животе и сзади ко мне, пыхтя, пристраивается первый желающий. Его твердый член уже елозил по моей заднице.
   А потом мир померк в ослепительной вспышке, и я опять отключился.
   
   Никаких следов ни на поляне, ни рядом Альнмиир не нашел. Лес вокруг храма был девственно чист и безмятежен, создавалось впечатление, что два дроу, один труп, а другой лишь благодаря случайности нет, появились тут из воздуха. Третий же дроу в этом воздухе растворился. Работали профессионалы, и работали они чисто. Прибывшие на место специалисты только руками разводили. Следов не удалось обнаружить даже с помощью магии. Это говорило о том, что нападающие имели первоклассное снаряжение, на уровне новейших разработок светлоэльфийских магов.
   Миир на пару с Лиорлиллем были готовы волосы на голове рвать от безысходности и бессилия. Король, узнав о случившемся, дал добро на любые действия, способные помочь в поиске Габриеля и его похитителей.
   Все эльфы дружно надеялись, что принц жив, хотя то, что Альнмиир не чувствовал его по их связи, наводило на невеселые мысли. Из-за этого Миир бесился еще больше. Он категорически отказывался допускать даже мысль о гибели Макса.
   Император Нершат обещал незамедлительно выслать на помощь своих специалистов. Как уж Гаринель успокаивал шипящего от ярости дроу, никто из эльфов не видел, однако убедить его подождать и не горячиться удалось. Ограничились только угрозами порвать души виновных на мелкие клочки, лишив их тем самым возможности перерождения.
   От храма во все стороны веером были разосланы группы рейнджеров. Какими бы профессионалами похитители ни были, не оставить совершенно никаких следов они просто не могли. И что бы это ни было, охотники это найдут.
   Пришедший в себя на следующий день Литор ясности не внес. По его словам, он все время находился в храме и так увлекся исследованием рун, что не заметил нападения. Миир сильно жалел, что в прямом доступе нет его младшего брата, который был единственным природным некромантом среди светлых эльфов. Вот кто смог бы добыть ценную информацию! Данмейр разговорил бы труп Нрара, и стало хотя бы понятно, с кем они имеют дело. Однако Дан сейчас был в экспедиции на Нефоре. Братишка увлекся историей драконов и надеялся найти там что-нибудь интересное. Даже на помолвку приехать не смог.
   К вечеру второго дня стала поступать информация от рейнджеров. Они нашли следы нескольких стоянок и определили маршрут следования похитителей. Альнмиир рвался присоединиться к поискам, но король уговорил его повременить с поспешными решениями, предлагая подождать более четкой информации. Ведь похитителей могло быть несколько, и вполне возможно, они оставили ложный след. Поэтому лучше находиться в оперативном штабе и иметь доступ ко всей информации. К тому же, используя пегасов, можно будет добраться до любой точки леса в кратчайшие сроки. Скрипя зубами, Миир был вынужден согласиться с доводами отца.
   Когда ближе к вечеру третьего дня он ощутил появление связи с Максом, принц был готов прыгать от радости. Однако вместо этого он поднял всех на уши, указав магам связистам точное направление, чтобы те сориентировали отряды рейнджеров, и прямиком направился к пегасам.
   В оперативную группу реагирования вошли Лиорлилль и еще пара воинов из личной охраны короля. Больше эльфов с собой взять возможности не было. Пегасы были слишком привередливым транспортом. Всех подряд они не возили. Вылетели незамедлительно.
   В сгустившейся тьме безлунной ночи с высоты полета пегаса была четко видна вспышка света в лесу. Альнмиир старался унять все нарастающее беспокойство и не дать ему перерасти в панику. Судя по ощущениям, именно в том месте находился Макс. Но лететь дотуда предстояло еще минут двадцать, не меньше. Крылатые кони и так двигались на максимуме своих возможностей.
   
Глава 13

      В себя я приходил ну очень приятно. В состоянии блаженной полудремы вяло текли мысли. Первой из них была: так хорошо мне быть просто не может, значит, это сон. И сон просто сказочный! Во всем теле ощущается легкая усталость, как после хорошей физической нагрузки. Голова лежит на чем-то, что просто обалденно пахнет, нюхал бы и нюхал. В дополнение, меня гладят по волосам, и это так здорово, что мурлыкать хочется... Не хочу просыпаться. В реальности все слишком плохо...
   - Макс, открывай глаза, мы видим, что ты уже очнулся, - ворвался в мои мысли голос Лео.
   Ого, сон со стереоэффектами. Круто. Такого со мной еще не было.
   Так. Стоп. Лео?
   Глаза распахнулись сами собой! Передо мной на корточках сидел Лиорлилль и улыбался так, что можно было освещать улицы. Тогда я лежу на... Резко повернув голову, встретился взглядом с сияющими желтыми глазами. Ур-р-р-ря!!!! Меня спасли!!! От переизбытка чуйств кинулся Мииру на шею, но добился только того, что опрокинул его на землю. Тот совершенно не протестовал и только весело расхохотался, прижимая меня к себе. Надо ли говорить, что я был только за?
   - Мр-р-ряу!
   Э? Это кто сказал? Я замер, вопросительно глядя на принца. Что за фигня?
   - Мяа?
   Судя по тому, как подо мной окаменело тело рыжего, и улыбка на его лице стала какой-то напряженной, фигня полная... Я очень, очень медленно, опустил голову... Пипец. Что, опять?
   Вместо своих рук, к которым я уже как-то успел привыкнуть и которые, по идее, по болшьшо-о-о-ой такой идее, должны были лежать у эльфа на груди, я имел счастье лицезреть лапы. Черные. Мохнатые. Повернув голову, насладился открывшимся видом такой же мохнатой спины с прижатыми к ней черными крыльями... Дальше был пушистый зад и мечущийся с бешеной скоростью из стороны в сторону хвост.
   - Мяй, - коротко, но емко выразил я все, что думаю по этому поводу. Приплыли.
   Лео как-то так сочувственно на меня посмотрел, что мне его сразу покусать захотелось. Коли уж обматерить теперь не получится в силу новых физиологических особенностей. Из горла вырвалось шипение напополам с рычанием. Бля, сам испугался! А уж Лео, так тот вообще отпрыгнул от меня на пару метров. Я плавно слез с Миира и, продолжая угрожающе шипеть, пошел на полусогнутых к магу. Правильно, кто еще тут виноват? Что за ерунда со мной происходит??? Эльф, выставив вперед руки, начал пятится.
   - Я тут не при чем, это действие твоей печати!
   - Грау!
   - Ну, откуда я мог знать, как именно она действует! Тут ведь все индивидуально! Твоя вот тебя в ширана превращает!
   - Рра-а-ау?!
   - Это должно скоро кончиться! Наверняка, когда опасность для тебя исчезнет, ты опять станешь самим собой!
   - Пфя!
   Во время этого содержательного диалога мы медленно перемещались по поляне. Лео пятился, я на него наступал. В итоге магистр оказался прижатым к дереву. С тяжелым вздохом я уселся напротив. И вот почему я вечно попадаю в такие идиотские ситуации? Сначала стал малохольным дроу, теперь вообще кошка-мутант. И ведь уже даже не сильно и удивился, ругаюсь так, для порядка...
   Сзади неслышно подошел Альнмиир и присел на корточки рядом со мной. Я же продолжил печальное разглядывание своих лап, размышляя о смысле жизни и сучности бытия.
   - Макс?
   Я тяжело вздохнул, но головы не поднял.
   - Макс, это ведь временно, - Миир ласково погладил меня по голове.
   - Мя, - ему легко говорить. Это не у него четыре лапы, хвост и пара мохнатых крыльев.
   Принц почесал меня под подбородком. Пр-р-р-риятно.
   - А мне, между прочим, нравится, - я заинтересовано повернул в его сторону одно ухо. - Всегда кошек любил. Теперь буду любить еще больше.
   Правда?
   - Мря?
   Я повернулся к эльфу целиком.
   - Правда, правда, - тепло улыбнувшись, подтвердил рыжик.
   Ну, тогда ладно. Настроение опять стало хорошим. Как будто во мне тумблер переключили. Как же я все-таки рад его видеть! Я так соскучился!
   - Мяй!
   Дабы поделиться радостью, я потянулся к Мииру и потерся о его щеку головой. А что я еще сделать могу? Не облизывать же мне его. Я к такому пока как-то не готов. Эльф весело рассмеялся и, взяв мою морду в ладони, чмокнул в нос.
   - Я тебя обожаю.
   Был бы дроу, покраснел бы, смущательно мне такое слышать. А так, только нос наморщил. От этого усы, только сейчас их заметил, забавно встопорщились.
   - Все? Разобрались? - подал голос Лео.
   Он все также топтался у дерева. Я мяфкнул, а Миир кивнул, вставая.
   - Дождемся Эльраса с Дилиэлем и определимся с действиями, - озвучил свои планы принц.
   Хм, новые личности. Кстати, а где это мы? И где те мужики? В голове всплыли картинки того, что со мной происходило, и чем, по идее, это все должно было закончиться. Позднее зажигание, однако, сработало.
   Я подскочил и стал нервно оглядываться. Поляна была явно та же самая. В центре все так же горел костер. Повсюду были разбросаны вещи: тряпки, кружки, оружие. Трава примята и пятна какие-то везде. Как только я стал присматриваться, в нос тут же ударил ни с чем несравнимый сладковатый запах крови, отдающий железом на языке. Я просто физически почувствовал, как у меня шерсть по всему телу дыбом встает! Уши прижались к голове, а крылья, наоборот, приподнялись. Ощутив руку Миира на своем загривке, я вздрогнул и поднял к нему морду. В своем нынешнем состоянии моя макушка была где-то на уровне середины его бедра. Здоровый я, однако, кошак.
   - Мы убрали тела. Здесь никого нет.
   - Мя? - тела? Какие тела?
   Видимо моя ошарашенная морда была достаточно красноречива, и меня поняли без слов.
   - Ты не помнишь? - спросил Лео.
   Я кивнул, продолжая недоуменно смотреть на эльфов.
   - Мы опоздали, - Миир поморщился и недобро сверкнул глазами. - Когда пегасы приземлились, все было уже кончено. Здесь были одни трупы, преимущественно в разодранном состоянии. Ты же преспокойно спал под деревом и на наше появление никак не отреагировал. Если бы не связь между нами, я бы тебя даже не заметил, не то чтобы узнал. Разбудить тебя мы не смогли, а потом и не стали стараться, решили телами заняться. Лео параллельно просветил меня по поводу твоей печати и последствий ее активации.
   Круто. Я уселся на свой пушистый зад. Это что же получается, это я их всех того... Мда... За одни сутки я прикончил уже просто кучу народа. Нездоровая тенденция какая-то. Прислушавшись к своим ощущениям, понял, что ничего внутри не екает и не скребется. Может дело в том, что я не помню, как убивал? А с первым все произошло слишком быстро? От самокопания меня отвлек рыжий.
   - Макс, это они тебя похитили? - Миир присел напротив меня, а Лео встал за его спиной.
   Я отрицательно помотал головой, все еще прибывая в легком ступоре. Эльфы дружно выдохнули.
   - Я так и думал. Люди, они на такую аккуратность не способны - Миир поморщился, как будто кислятину съел.
   - А как ты тут оказался? - подал голос Лео.
   Блин, и как мне им это объяснить? Я склонил голову набок, пытаясь придумать способ. Однако меня от этой необходимости освободили. Рыжий предположил:
   - Ты сбежал?
   Я положительно кивнул. Миир с Лео переглянулись:
   - Сколько их было, похитителей? Один, два...
   - Мя!
   - Значит двое. Хм. Это уже легче. Мне не хотелось бы ждать основную группу рейнджеров, а с парой мы справимся сами, - принц явно горел желанием порешить моих похитителей самостоятельно. Вон как глазищи прищурил! – Показать, где они, сможешь?
   Я задумался и попробовал пожать плечами. Не получилось. Тогда заворчав, склонил голову набок.
   - Не уверен?
   Я опять кивнул.
   Так, как бы им сообщить, что там теперь только один, да и тот непонятно где, и вообще есть биг босс, который меня заказал...
   - Мряу! - я потрогал принца лапой, привлекая внимание. А то они с Лео в гляделки играть взялись и на меня внимания не обращают.
   - Что такое? - повернулись оба.
   Ну, ё-моё, как же объяснить. От растерянности я переступил лапами и зашевелил ушами. Демонстрирую работу мысли, блин. Миир решил мне помочь:
   - Хочешь что-то важное сказать? - я кивнул.
   - Про то, где похитители? - и это тоже, но не совсем... я склонил голову набок.
   - Не только, - да. - Про похитителей? - да. - Их двое и...
   Пока Миир не развил мысль, я усиленно замотал головой.
   - Их не двое? - я закивал. - Подожди, ты же говорил, двое, - растерялся Лео.
   - Мя! - я упал на спину, закрыл глаза, вывалил язык и дернул левой задней лапой, изображая судороги. После чего посмотрел на эльфов.
   - Ты хочешь сказать, что они умерли? - рыжий усиленно хмурился, а Лео чесал затылок, прямо под собранными в хвост волосами.
   Я же поднял в воздух обе передние лапы, а потом одну опустил и опять изобразил судороги. Может, меня поймут?
   - Один умер? - я перевернулся на живот и кивнул.
   - Ты его убил? - я опять кивнул, оскалившись и щелкнув зубами.
   - Укусил ты его, что ли? - задрав брови, предположил магистр, на что получил мое да. - Ну что ж, на одного меньше нам убивать.
   Я тут же подскочил и отрицательно замотал головой. Нельзя!
   - Не надо убивать? - да, да, да! - Почему?
   Блин, ну почему они такие тупые???
   - Подожди, Лиорлилль, мне кажется, я понял. Его не надо убивать, потому что он что-то знает? Это не они сами решили тебя похитить, им тебя заказали?
   Не совсем так конечно, но объяснять правильно я тут сдохну. Поэтому я закивал и в порыве чувств, лизнул Миира в нос. Он сразу рассмеялся и потрепал меня по голове.
   - Ладно. Я так полагаю, раз одного ты убил, второго на месте может и не быть?
   Я склонил голову набок. Альнмиир понял правильно.
   - Ты не знаешь. Он куда-то ушел, и ты воспользовался случаем? - да! - Они тебя в постоянное убежище привели? - да. - Ладно.
   Пока мы таким вот образом развлекались, играя в вопросы и ответы, на полянке появились еще два эльфа. На них были точно такие же комбинезоны, как на первом и втором. Я серьезно струхнул и зарычал.
   - Спокойно, это свои, - осадил меня рыжий.
   А чем докажут? Я продолжал тихо рычать. Мужчины переглянулись и подходить близко не стали, остановившись рядом с костром.
   - Макс, ну ты чего? - принц обошел меня и присел прямо напротив моей недовольной физиономии.
   Ну, вот как ему объяснить чего? Я только ушами пошевелил и с тяжелым вздохом укоризненно посмотрел на эльфа. Рычать я перестал, да и вообще успокоился. Мне даже стыдно стало. Немножко. Совсем капельку. Альнмиир тоже тяжело вздохнул и ободряюще мне улыбнулся.
   - Потерпи, не навсегда же ты в таком виде будешь. Как только полностью успокоишься, станешь собой, - попытался меня утешить принц.
   Дернув меня за ухо и мальчишески улыбнувшись моему возмущенному мявку, он встал и пошел к Лео и новым эльфам. Те уже собрались кружком рядом с костром и явно ждали только рыжего. Я побрел следом. А что? Я тоже хочу быть в курсе. Интересно, а что с Нраром и Литором? Хм... как бы спросить... или подождать, пока сами вспомнят?
   Засохшая кровь наводила на тревожные мысли и заставляла нервничать. Что же я тут творил-то, что ее так много. И куда трупы дели.
   Введя новеньких в курс дела, то бишь рассказав о том, что удалось выяснить от меня, Миир перешел к обсуждению плана дальнейших действий.
   - Сейчас предлагаю отправиться туда, где держали Габриеля. Там осмотримся и попробуем схватить оставшегося похитителя.
   Так как возражений не последовало, принц продолжил:
   - Эльрас, вы связались с группами рейнджеров?
   - Да, они двигаются в нашем направлении, будут здесь к утру.
   Альнмиир удовлетворенно кивнул головой.
   - Хорошо. Значит, выступаем немедленно. Жаль, что пегасы улетели, но тут уж ничего не поделаешь. Основную свою задачу они выполнили.
   - Ничего, нам не привыкать, мы и на своих двоих быстро можем, - подал голос второй эльф. Капюшонов они так и не сняли и об их внешности я судить никак не мог. Конспираторы, блин.
   Все согласно покивали и уставились на меня. Так, чего это?
   - Мя? - спрашиваю и смотрю на них недоуменно.
   - Веди, ты же один знаешь, куда идти, - пояснил принц.
   А, точно. Торможу. Я огляделся по сторонам, пытаясь сориентироваться, откуда я сюда пришел. Вроде туда. Не задерживаясь больше ни минуту, бодро потрусил в выбранном направлении. Эльфы последовали за мной.
   Как ни странно, дорогу я помнил очень четко. Может, это мне инстинкты хищника помогают, не знаю. Только на равнину я вывел эльфов довольно быстро, и куда дальше бежать, вопросов не возникло. Передо мной как дорожка какая была.
   Неслись мы со скоростью - дай бог каждому спринтеру! Я, после того, как понял, что эльфы от меня нисколько не отстают, бегут следом, словно тени, сдерживаться прекратил и чесал в полную силу, но без фанатизма. Все-таки у ушастых бегательных конечностей на две штуки меньше.
   Мои лапы только и мелькали. Причем голова в этом процессе совсем не участвовала. Тело само знало, что делать! Удобно, однако. Представляю, как бы это все выглядело, если бы я в ногах путаться начал! А ведь еще есть хвост и крылья! Надо будет их опробовать. Не для красоты же они мне? А вообще, в теле кошака мне нравилось. Комфортно себя чувствую. Но всю жизнь в таком виде я быть не хочу...
   Когда я почувствовал, что мы почти на месте, уже наступил рассвет. Я постепенно сбросил скорость, и последние метры уже скорее крался. Эльфы последовали моему примеру и передвигались, низко пригнувшись к земле. В кустах рядом с холмом, где была ухоронка, я замер, чутко прислушиваясь, принюхиваясь и присматриваясь. Миир улегся на землю рядом со мной.
   - Здесь? - прошептал он мне в самое ухо.
   Я кивнул, продолжая прислушиваться. В новом теле мне оказалась доступна целая гамма чувств. Я слышал мельчайшие шорохи, чуял запахи. И еще, я, похоже, мог ощущать магию! Да и видеть тоже... Я пару раз моргнул, и мое зрение как-то так хитро настроилось, что я начал видеть какие-то цветные пятна, как будто флуоресцентной краской помазано было. Такие разводы были и на всех эльфах, наверное, амулетами обвешались. Еще я четко видел следы на земле и входе в убежище. Прикольно.
   Полежав пару минут в засаде и определив (как определил, не знаю, просто пришло понимание), что второй еще не возвращался, я пошел ко входу, старательно обходя подозрительные пятна на земле.
   -Куда? - вскрикнул Лео. - Там есть ловушки, если все спокойно, подожди, пока мы их обезвредим!
   Очнулся, блин. Я раздраженно дернул ухом и мотнул хвостом, не останавливая движения. Миир шел четко за мной и вопросов не задавал. Мое большое мяй ему за это!
   - Альнмиир! - зашипел магистр, наверное, к разуму более рассудительного товарища воззвать пытается.
   - Лиорлилль, угомонись! Шираны прекрасно видят магию. Просто идите за Габриелем, и все.
   Парочка воинов тут же двинулась за нами, как будто только этого и ждали. Лео ничего не оставалось делать, но бурчать он не прекратил.
   У входа я остановился и выразительно посмотрел на магистра.
   - Отойдите. Я проверю.
   И вот чем он недоволен? Дверь как дверь. Лео поводил руками и побормотал. Было прикольно видеть, как из его пальцев как будто щупальца вырастают и исследуют поверхность двери и ближайшие окрестности. Потом маг открыл глаза и кивнул.
   - Все чисто.
   Эльфы один за другим зашли внутрь. Мне туда не очень хотелось, если честно. Только куда я денусь? Пошел следом. Ушастые оперативно обследовали помещение. Конюшня у них особого интереса не вызвала, и мы двинулись дальше. С каждым шагом я переставлял лапы все медленнее, и, в конце концов, замер перед дверным проемом, ведущим в большую комнату. Туда, где труп лежал... Меня одолел какой-то иррациональный страх. А вдруг там его уже нету? А если есть? Ой, не хочу...
   Я осторожно заглянул внутрь. Первый был на месте. Все четыре эльфа стояли рядом. Лео сидел перед мертвецом на корточках, Миир же со зверским лицом гипнотизировал тело. Бочком, по стеночке, я проскользнул внутрь. Видимо, заметив движение, рыжий вскинул голову и прожег меня таким взглядом, что я подавился вздохом и замер, прижавшись к полу и опустив уши.
   Буквально сразу же взгляд принца потеплел, и он ободряюще мне улыбнулся. Немного успокоившись, я рискнул подойти поближе.
   - Габриель, эти эльфы были очень похожи внешне? Как близнецы? - спросил Альнмиир.
   Причем, у меня сложилось впечатление, что ответ он знает заранее. Но я все равно кивнул. Рыжий сжал зубы и отвернулся, а остальные переглянулись между собой.
   - Я не понимаю, зачем им это нужно было. Магистр, есть ли вероятность того, что на них было оказано психическое воздействие, - подал голос один из воинов. По-моему, это был Эльрас.
   Лео отрицательно покачал головой, вставая на ноги.
   - Нет, его защита не повреждена. Она до сих пор функционирует. Конечно, стоит провести дополнительные исследования, но мне кажется, будет лучше захватить живым второго.
   - Кейзар опытный рейнджер. Стоит как следует подготовиться к встрече с ним.
   Голосом рыжика можно было воду замораживать. Я сидел тихонечко и не вякал. Похоже, Миир хорошо знает этих типчиков. Встретив мой любопытный взгляд, он поморщился. А я что, я ничего. Сижу, молчу.
   - Это, - принц указал на труп. - Аримар, второго зовут Кейзар. Они те рейнджеры, которых я оставил для твоей охраны и которые пропали после нападения айры.
   Вай, как оно все. То-то я смотрю, было в их поведении что-то знакомое. Ну, что ж, бывает. Зато теперь многое становится понятно. Засланные казачки, блин.
   Похоже, рыжика предательство рейнджеров сильно расстроило, мне его так жалко стало. Вон как хмурится и губы сжимает. Но он же не виноват. Подойдя к принцу, потерся об него головой, прижимаясь всем телом и пробуя помурлыкать. Это вроде успокаивать должно. Грудная клетка завибрировала, и я затарахтел, как трактор. От неожиданности я даже замер, встопорщив ушки и широко распахнув глаза. Видимо, выглядело это крайне забавно, так как все эльфы, включая и Миира, дружно расхохотались. Обстановка разрядилась, и народ более или менее успокоился. Ну, вот и хорошо.
   Дальше дело пошло бодрее. Труп убрали в маленькую комнату, в которой меня держать собирались. Эльфы расползлись по помещениям. Оказалось, тут было еще что-то типа кладовки с кучей разных непонятных вещей и оружия. Средних размеров комната с двумя кроватями, парой тумбочек и шкафом. А еще тут был довольно большой спортивный зал.
   Засаду было решено устроить в конюшне. Рейнджеры расположились у входа, прикинувшись ветошью. Лео ушел ждать на улице (наверное, под кустиком ежика изображать будет). Его задачей было предупредить тех, кто внутри и, в случае чего, не дать второму сбежать. Миир должен был быть на связи с магистром и обеспечивать огневую поддержку Эльрасу и Дилиэлю. Мне полагалось сидеть в большой комнате и не мешать взрослым дяденькам. Пф, типа очень хотелось.
   Миир сидел, прислонившись спиной к стене на полу в большой комнате, а я пристроился у него под боком, перевернувшись на спину и подставив животик для чесания. У рыжего это здорово получается. Кто бы знал, какой это кайф! Безумно приятно. Я тарахтел, как незнамо кто. Наверное, на улице слышно было.
   В какой-то момент эльф замер, к чему-то прислушиваясь, и я понял, что все. Время Ч пришло. Альнмиир без слов начал вставать, а я, перевернувшись на лапы, занял свое место. Под столом. Ушастые дружно решили, что там будет безопаснее всего. Странный народ, но я не спорил. Потянулись минуты напряженного ожидания и прислушивания.
   Наконец я уловил звук открываемой двери, цокот копыт, легкий шорох подошвы. Потом был тихий вскрик и шум борьбы. Что-то бабахнуло, кто-то рыкнул. И все. Тишина. Так как мне запретили вылезать без специального разрешения, я терпеливо ждал. Только хвост мотылялся туда-сюда. Раздражало это безумно! И отвлекало. Так как хвост меня совершенно не слушался и жил своей, отдельной от остального тела, жизнью, я решил применить силу и прижать его лапой. Но не тут-то было! Эта зараза упорно уворачивалась! Я хлопнул лапой еще раз. Опять мимо! Да что же это такое?! Короче, я так увлекся поимкой, что свернул стол. Грохот меня немного отрезвил. Я медленно повернулся в сторону дверей. Эльфы, полным составом, включая Лео и второго, пораженно разглядывали учиненный разгром со мной в центре. Ой. Стыдно-то как...
   С глубоким вздохом Миир укоризненно на меня посмотрел, но говорить ничего не стал. Кейзара, связанного по рукам и ногам, усадили на стул в центре комнаты.
   - Где Аримар? - эльф исподлобья смотрел на принца, который замер напротив него.
   - Он мертв.
   После этих слов из мужчины как будто весь воздух вышел. Он побледнел и, закрыв глаза, сгорбился, низко опуская голову.
   - Зачем? Кейзар, зачем вы это сделали?
   Горько усмехнувшись, эльф поднял на принца глаза.
   - Сначала ответь, кто его убил? Вы?
   Миир отрицательно качнул головой.
   - Нет. Не стоило недооценивать Габриеля.
   - Ясно, значит, он умудрился сбежать...
   Тяжело вздохнув, блондин закрыл глаза и начал говорить.
   Все оказалось как-то бредово, на мой взгляд. У меня, видимо, мозги недостаточно коряво работают, что бы понять такую мотивацию. Братьям, а Аримар и Кейзар действительно оказались братьями, всегда нравилось воевать. Просто весь смысл жизни у них сводился к этому. А еще они не очень любили дроу. Таким образом, война светлых и дроу была для них как свет в окошке. И когда замаячила перспектива подписания мирного договора и прекращения военных действий, братья загрустили не по-детски.
   Ну, грустили бы и грустили, да так получилось, что в одной из приграничных стычек они захватили одного дроу. Тот оказался смазливый, и они решили с ним поразвлечься. Чего только на войне ни случается. В процессе выяснилось, что парень очень даже не против такого времяпрепровождения и задержался с эльфами надолго, уже по собственному желанию. Братья его склонны отпустить были. В ходе тесного общения как-то так разговорились (за парой литров самогона, не иначе), что выяснилась общность интересов. Товарищ тоже любил воевать (маньяк, наверное). А еще у него был покровитель, заинтересованный в военных действиях, и у которого имелся план, как можно сорвать подписание мирного договора. Сам этот парень, вроде как, исполнителем был. Как раз думал, как и что делать. Все было просто. Надо было только убить принца дроу. Пф. Всего-то! Эльфы парня обсмеяли и обозвали мечтателем. Однако тот не успокоился и выложил вполне реальный план, только эльфа надо было протащить в Мальрах, а там бы он сумел устроить несчастный случай. Братья подумали-подумали, да и решили, что была не была, риск для них самих невелик. К тому же они как раз должны были отправляться с принцем Альнмииром в столицу. На том и порешили.
   Протащили они этого эльфа контрабандой в город, да и думать забыли. Только иногда вспоминали особо пикантные моменты. А потом был обвал в горах, благодаря которому погибли дроу, и мирный договор стал под угрозой. Братья уже было обрадовались, да только рано. Принц выжил. Почти сразу же появился их сообщник и предложил новый план (а заодно и оплату, которую ушлые братишки взялись требовать). Главным действующим лицом должен был стать паук. Эльфы отказываться не стали. Кейзар подсунул доверчивой принцессе книгу, которую дал дроу, а Аримар удачно изобразил торговца, продав девушке яйцо айры.
   Дальше им просто сказочно повезло. Для охраны Габриеля были выбраны именно они, как самые профессиональные рейнджеры из личного отряда Альнмиира. Такая ирония судьбы. Привести айру к покоям принца труда не составило. Дроу и тут позаботился, выдав братьям амулет, настроенный на подчинение именно этого вида пауков. После чего эльфы ушли. Им предстояло изобразить тяжелую контузию. Только и этому плану было не суждено осуществиться. Вовремя подоспел Альнмиир.
   Потом Кейзар с Аримаром скрывались в лесу, и чуть было не были замечены, когда Миир водил меня кататься на пегасах. Пришлось эльфам прятаться уже в другом месте. А дальше все произошло совершенно случайно. Эльфы увидели, как по лесу еду я в компании всего двух сопровождающих, и решили воспользоваться ситуацией. Только убивать меня они уже не хотели. В их головах созрел другой план. Они решили, что моя смерть войну все равно не возобновит, а денег срубить бы надо. Ну, и вот. Результат налицо.
   Идиотизм, короче. И так решил не только я.
   - Идиоты, - Миир вложил столько презрения в одно слова, что я прям восхитился.
   - Мяф.
   Кейзар подозрительно на меня посмотрел.
   - Ты сможешь найти того дроу, с которым вы все это затеяли? Как его зовут, как выглядит?
   Эльф отрицательно качнул головой.
   - Нет, связывался с нами всегда только он. Представился Лайлом. Выглядел... Ну, невысокий, волосы темные, глаза черные. Смазливый, - пожав плечами Кейзар замолчал. - Что со мной теперь будет?
   Альнмиир сверкнул глазами и недобро улыбнулся.
   - Там посмотрим.
   На этом общение с эльфом было закончено. Довольно скоро к нам присоединилась группа рейнджеров. От ушастых стало просто не продохнуть, и я тихонечко выбрался на улицу. Лежу на солнышке, греюсь. Миир сказал, что сейчас тут все осмотрят, труп первого упакуют, и мы двинемся домой. Скорее бы...
   Просто так мне лежать стало скучно. Вновь прибывшие эльфы на меня внимания не обращали, только в самом начале промелькнуло некое удивление. Однако, как только Миир сказал, что я - это я, оно пропало. Косят теперь на меня только иногда, да парочка ненавязчиво присутствует рядом. В попытке придумать себе занятие, я вспомнил, что хотел крылья опробовать! Кто б объяснил еще, как это делается. Эх, все сам, все сам...
   Простым маханием я ничего не добился, только пыль поднял, зато хоть разобрался, как они работают. Следующим этапом были прыжки на месте с параллельным маханием. Тут дело, казалось бы, сдвинулось с мертвой точки, и мне удалось даже зависнуть, только было очень тяжело... Сразу вспомнились мои мучения в качалке на Земле. Я сам себе штангу напомнил. Мдя. Надо тренироваться... Дальше я хотел было попробовать спрыгнуть с чего-нибудь высокого, но мне помешали. Прибежали Лео с Мииром и обругали на чем свет стоит. Оказывается, я еще маленький, и у меня крылья как следует не сформировались. Летать мне пока нельзя. Обидно.
   В общем, промаялся от безделья я еще с час, а потом мы двинулись в обратный путь. Пешком. Ну, я-то понятно, но эти-то чего? Могли бы и лошадьми озаботиться. Или это солидарность групповая такая?
   А вообще, я зря наговаривал. Как только мы вошли в лес, ушастые чесанули так, что мама дорогая! Едва поспевал за ними. Даже Кейзар бежал своими двумя! И ведь не сбавляли темпа. Заразы. Мы бежали весь оставшийся день. Я с непривычки очень устал, но виду старался не показать. Домой очень, очень хотелось. Неспокойно мне в лесу было, казалось, что все время кто-то наблюдает. За все время остановились только пару раз на легкий перекус и передых. Потом опять бежали.
   По дороге я попытался поразмышлять на тему «а кто же тот загадочный дроу, который хотел меня убить», но быстро сдался. Ибо никого я там не знаю. Вон, король с императором пускай думают. Им это по штату положено. Миир с Лео рассуждали на эту тему между собой дольше и более пространно, с упоминанием имен и фамилий. Однако к выводам пришли тем же.
   Когда поздним вечером - бежали мы до самой темноты, - остановились на привал, лапы меня уже почти не держали. Я был готов упасть и лежать под любым кустом! Но меня заставили поесть и уложили на подстилку. Я практически сразу же вырубился. Проснулся только когда рядом Миир устраивался и прижимал меня к себе поплотнее. Еще пару раз просыпался ночью. Мне какие-то неправильные шорохи слышались-мерещились. В итоге я не выспался.
   Весь следующий день мы опять бежали (на этот раз мне было полегче, наверное, адаптировался)... И, как ни странно, таки добежали! Уже, правда, ночью. Но тем не менее! Или эльфы быстрее лошадей, или, что вероятнее, мы передвигались по другому маршруту, нежели когда меня похищали.
   По прибытию во дворец рейнджеры как-то быстро разбрелись, Кейзара уволокли куда-то, наверное, в местный аналог тюрьмы или еще чего, а сами мы должны были немедленно предстать пред грозные очи короля. Вот до утра подождать не может. Мы, между прочим, тут все устали! С дороги даже умыться не дали. Садисты ушастые...
   Тихонько ворча себе под нос, я шел следом за Мииром и Лео. Они, по-моему, тоже восторга особого не испытывали. По крайней мере, ни слова мне не сказали.
   Гаринель встретил нас в своем кабинете. Некоторое время его величество меня внимательно разглядывало, а потом и говорит:
   - Действительно, Габриель.
   Я, как услышал, так сел. А они что, сомневались???
   - Мр-р-ря??
   - Отец! - Альнмиир укоризненно посмотрел на короля.
   Величество тут же поднял руки вверх и обезоруживающе улыбнулся.
   - Все, все! Верю. Просто такое первый раз вижу. Чтобы эльф в животное превращался. Лиорлилль, я насколько понимаю, у него эта особенность останется?
   Лео задумчиво покивал, искоса на меня глянув.
   - Думаю, да. Только, как и любой другой талант, оборотничество развивать надо будет. Вряд ли просто так получится перекидываться, без дополнительной тренировки.
   Ого-го! Вот это да! Я даже оживился немного, хотя уже практически засыпал сидя. Я что же, теперь дроу-оборотень? Я просто тихо офигеваю... Хотя. Это будет прикольно! Вот вырасту, летать научусь.
   Пока я предавался фантазиям на тему «что будет, когда я вырасту», мои эльфы успели по-быстрому рассказать королю все последние новости, поделиться впечатлениями и обсудить план по выявлению заказчика. Начать решили с тщательного допроса Кейзара с обязательным копанием в мозгах. Бр-р-р. После этого нас милостиво отпустили баиньки. Подозреваю, что Гаринель бы еще поболтал, только вид вывихивающего в зевке челюсть кошака и борющихся с этим же эльфов его притормозил.
   
Глава 14
   
   Поразмышлять на тему: "А где это я сегодня спать буду?" мне не дали. Миир безапелляционным тоном заявил:
   - Идем.
   А Лео, предатель, только хитро улыбнулся и, помахав ручкой, свалил. В моем несколько заторможено-сонном состоянии я и сообразить-то ничего не успел, только взглядом его проводил, да, вздохнув, поплелся за рыжим. Нет, не то чтобы я возражал, но спросить-то меня могли бы? Хотя бы для порядка? Или нет? А как же свобода слова, и все такое? Ай, чего я парюсь! Фигня какая-то в голову лезет. Спать хочу.
   Ой, кроватка! Дорогая! Любимая!
   - Куда!?
   Эльф так резко это сказал, что я замер на месте, практически завис в полете на полпути к вожделенному матрасу. С выражением полного недоумением на морде я повернулся к нему.
   - Мяй?
   - А мыться кто будет? Я тебя такого грязного в постель не пущу!
   Во, наглость.
   - Пфя, - я демонстративно развернулся и, высоко подняв голову, с независимым видом потопал в направлении дивана.
   Да больно надо! Я в постель и не просился. Перебьюсь как-нибудь. Могу и на коврике поспать. Пусть ему стыдно будет! Вот.
   - Мя?
   Эта зараза схватила меня за хвост. Я от неожиданности чуть язык не прикусил! Естественно, я был вынужден остановиться и посмотреть на мучителя. Мой возмущенный вид действия не возымел. Миир скептически приподнял одну бровь, указывая рукой в сторону ванны. Тогда я попробовал надавить на жалость. Свесил ушки, опустил голову, глаза побольше и пожалобнее, крылья тоже опустил. Ну, не хочу-у-у-у я мы-ы-ыться. Я спа-а-а-ать хочу!!!
   - Макс!
   У-у-у-у... Садист ушастый. Весь в папочку! Мое ворчание проигнорировали. Рыжий, как конвоир, следовал за мной в сторону ванны. Даже дверь открыл и подержал. С тяжелым вздохом я прошел в центр помещения и демонстративно там уселся. Вот меня интересует такой вопрос: как он меня мыть собрался? В бассейне притопит али под водопадик сунет? В надежде получить ответ, повернул голову в сторону рыжего.
   Вай! Стриптиз... Я резко отвернулся, пытаясь справится со смущением. Уши опустились параллельно полу, выражая полную со мной солидарность. Хотя, вот чего я стесняюсь? Что я, голых мужиков раньше не видел? Да сколько угодно! Хотя эльфов голых не видел... (Одно ухо заинтересованно приподнялось и повернулось в сторону шуршащего одеждой принца). И вообще. Он же меня голого видел! (Я чуть повернул голову и скосил глаза на эльфа). И даже не просто видел, а еще и щупал! Так что долой смущение! Кошки краснеть не умеют! С такими мыслями я полностью развернулся и, склонив голову набок, стал наблюдать за процессом.
   Мда-а-а... Всякие там Тарзаны явно отдыхают, нервно куря в сторонке! Эльфы вам не тут и даже не там. Красивый. Даже завидую... Такие мышцы. И волосы так струятся... Интересно, когда он расчесываться успевает? Ого! Самое интересное! Штани-и-ишки. Хи-хи! Чего-то я нервный какой-то... Мяа-ай... А, оказывается, все эльфы там лысые! Прикольно.
   Когда Миир пошел ко мне, я с трудом заставил себя оторвать взгляд от его промежности... Вот не надо смеяться!!! Во-первых, у меня морда как раз где-то на этом уровне. А во-вторых... ну, да! Есть такое нездоровое - или здоровое, это с какой стороны посмотреть, - любопытство. Я же понимаю, что взаимным облизыванием у нас дело не ограничится.
   Подойдя вплотную, Альнмиир сильно упростил задачу, присев передо мной на корточки.
   - Так, - хех, похоже, он сам еще не знает, как меня замочить, то есть намочить. Угу. Столько вариантов!
   - Значит, так, - заклинило. - Сначала пойдем просто под водой твою шерсть смочим. Потом надо будет хорошенько ее с мылом промыть.
   Блин. Про мыло мы не договаривались!!! Это же долго будет!!!
   - Мяау.
   - И не надо возмущаться! Вперед.
   Диктатор-р-р-р. Делать нечего. Поплелся под водопад.
   - Пфе! Фрык! Кхе!
   Черт! Воды наглотался!!! Не так-то это и просто, равномерно намокнуть! Кое-как справившись с этой задачей, параллельно забрызгав рыжего с ног до головы, чтоб не расслаблялся, вылез из воды. Миир уже держал наготове склянку с жидким мылом. Аналог нашего шампуня, я таким тут уже пользовался, пахнет прикольно!
   - Эм-м. Давай так, ты будешь стоять, приподняв крылья, а я тебя намылю?
   - Мррыф.
   Давай. Типа, возможны варианты. Сам я точно это сделать не смогу.
   И началось... Скажу честно. Это неприятно. Очень! Мало того, что мокрая шерсть противно к телу липнет и постоянно хочется отряхнуться или хотя бы дыбом ее поставить, чтобы площадь контакта уменьшить. Мало того, что вода в уши попала, и это отвратительно. Так еще и эльф шерсть дербанит, взбивая пену. От этого все тянет и чешется. Ужасно... Теперь я понимаю, почему бабушкин Барсик всегда так сопротивлялся. Я бы тоже сейчас с удовольствием драпанул... Черт, ну как противно-то!!!
   - Потерпи немножко. Уже почти все, - пыхтит эльф где-то со стороны левого крыла.
   Быстрее бы...
   - Все!
   Ура!
   Я с разбега сиганул в бассейн, смывать эту дрянь. Там вода проточная, я знаю. Подняв тучу брызг, активно заработал лапами. Не хватало еще мне утонуть. В воде я освоился довольно быстро. Развернувшись в сторону приближающегося Миира, чуть было не ушел на дно! От хохота. В моем кошачьем варианте - фырчанья. Выглядел он отпадно. Хлопья пены по всему телу. Рыжие, почти черные от воды, волосы кое-где прилипли к телу, а кое-где стояли дыбом. На макушке клок пены. Но рожа довольнаяа-а-а! Ну, еще бы. Он-то, наверное, считает, что уже отмучался! Ха-ха три раза. Наивняк, птичка гордая. Угу. А сушить меня кто будет? Не думает же он, что я буду вылизываться?
   Альнмиир рыбкой нырнул в воду, всплыв рядом со мной. Мы некоторое время весело побарахтались, смывая с меня и эльфа мыло. Потом пришло время вылезать. Блин. Такое ощущение, что я раза в полтора тяжелее стал.
   Выбравшись, я первым делом попробовал отряхнуться. Ох, и мотнуло же меня! Едва снова в бассейне не оказался. Миир обтираясь на ходу, пошел к выходу. Ну-ну.
   - Мр-р-р-р-ряу?
   Обернувшись и выглянув из-под полотенца, которым вытирал волосы, рыжий наткнулся на мой ехидный взгляд.
   - Что?
   Я фыркнул и демонстративно встряхнулся, выдав кучу брызг. Эльф встал как вкопанный. А потом развернулся и пошел назад.
   - Хм.
   Следующий час меня вытирали. Это было не более приятно, чем мытье, но я терпел.
   - Все, шерсть еще влажная, но больше просто не получается, - с тяжелым вздохом отчитался принц.
   Я к тому моменту уже спал с открытыми глазами. Не мяукая больше ни слова, молча, встал и побрел на выход. Хвост безжизненно тащился по полу, как и крылья. С кряхтением Миир поднялся с колен и побрел следом. Вяло продефилировала мысль, что мне достался не только садист, а и мазохист в одном флаконе.
   Как забирался на кровать, я не помню. Спал уже, наверное. И то, что простыни подо мной будут, скорее всего, мокрые, мне было пофигу. Морфей, или кто тут за него, накрыл меня пушистым одеялом, и я провалился в мир сновидений.
   Мр-р-р-р... Было так здорово... Я чувствовал, как меня аккуратно поглаживают по лицу. Обводят брови, медленно скользят по скулам, кончики пальцев кружат вокруг губ... Я невольно улыбнулся, медленно просыпаясь. Сразу пришло ощущение того, что я больше не кот. Хвоста и крыльев не хватало. Сладко потянувшись, открыл глаза.
   Надо мною с нежной улыбкой склонился Миир, который, собственно, и стал причиной пробуждения.
   - Привет, - выдохнул он чуть слышно и накрыл мои губы поцелуем.
   Я поначалу растерялся и замер, широко распахнув глаза. Что, вот так вот все сразу? Судя по тому, что рука мужчины прошлась по моим ребрам и теперь нарезает круги на бедре, да... Блин. Немного подумав, я решил, что, собственно, чему быть, того не миновать. Значит, надо уже расслабиться и получать удовольствие. Любопытственно, опять же.
   Приняв столь гениальное решение, я обнял Миира за шею, притягивая его к себе поближе и запуская пятерню ему в волосы. Давно хотел! М-м-м-м, как шелк. От моих нехитрых действий рыжий так застонал, не разрывая поцелуя, что меня как током ударило! Возбуждение пронеслось огненной волной по позвоночнику, скапливаясь внизу живота. Кожа по всему телу начала гореть. Любое новое прикосновение заставляло меня тихонько постанывать от удовольствия. Когда рука эльфа переместилась на внутреннюю сторону бедра, я нетерпеливо заерзал. Как-то уже чего-то большего хочется...
   В попытке получить желаемое я раздвинул ноги, сгибая их в коленях, и приподнял бедра, стараясь потереться об Миира. Тот, глухо рыкнув, тут же переместился мне между ног, прижимаясь всем телом. Его губы скользнули на мочку моего уха, а язык прошелся по самому его краешку. Меня в очередной раз тряхнуло, и я застонал уже гораздо громче, обвивая ногами талию мужчины и начиная активно под ним ерзать. Однако он не торопился что-то предпринимать, продолжая методично покрывать поцелуями мою шею, ключицы, грудь. На сосках он задержался надолго. У меня от возбуждения уже цветные круги перед глазами плавали, и я стонал, не останавливаясь. Если так дальше пойдет, чувствую, я или кончу, так ничего и не дождавшись, или сознание потеряю. Так как ни один из этих вариантов меня не устраивал, я начал действовать. Пока вообще соображать могу.
   Первым делом я попытался выбраться из-под эльфа. Номер не прошел, от моих трепыханий тот только больше завелся и в итоге чувствительно прикусил мой сосок. Это оказалось настолько неожиданно приятно, что я громко вскрикнул. Миир приподнялся надо мной и заглянул в глаза. У него на лице было такое выражение полного блаженства, что мне было бы смешно, если бы не было так невтерпеж.
   - Хватит! - прохрипел я. Воздуха катастрофически не хватало.
   В глазах Миира появился просто океан непонимания.
   - Если ты сейчас же ничего не сделаешь...
   Дальше я ничего сказать не успел, Миир заткнул мне рот очередным поцелуем, а его рука оказалась у меня между ног. Пальцы прошлись по всей длине члена, от головки до яичек и скользнули дальше. Я невольно замер, чувствуя, как в меня проникает один из них. Ощущения были странные, но на фоне моего общего возбуждения даже какие-то волнующие и добавляющие происходящему приятности. Расслабившись, я застонал, поощряя дальнейшие действия замершего было эльфа. Тот, не будь дурак, все понял и, прикусив мое ухо, продолжил. Я же просто терялся от переизбытка нахлынувшего удовольствия.
   Когда я уже совсем ничего не соображал, все вдруг прекратилось. Разлепив плотно зажмуренные глаза, с недоумением сфокусировал взгляд на Миире. Он замер, приподнявшись на руках, и внимательно меня разглядывал. Только я, было, собрался возмутиться, как он одним плавным движением вошел в меня. Не сдержавшись, я закричал. Не то чтобы это было больно, скорее уж слишком приятно, обжигающе. Никогда не думал, что такое возможно. Все дальнейшие мои ощущения свелись к непередаваемому чувству заполненности, мощных толчков во мне и горячих рук, которые казалось, были везде. А потом мир взорвался ослепительной вспышкой удовольствия, огненной волной разлившейся по всему телу. Не помню, по-моему, я опять закричал, вцепившись ногтями в задницу выгнувшегося и запрокинувшего голову Миира.
   В себя я пришел полулежащим на рыжем. Он обнимал меня одной рукой, а пальцы второй неторопливо скользили по моей ладони, покоящейся у него на груди. Я слегка завозился, устраиваясь поудобнее. Боль, прострелившая поясницу, заставила зашипеть. Рука эльфа тут же переместилась туда, и я почувствовал, как от его ладони в мое тело потекло приятное тепло, под действием которого боль утихла, а затем и совсем прошла. Осталось только ощущение полной расслабленности и абсолютного удовлетворения. Я замурлыкал от удовольствия. И даже не расстроил тот факт, что из меня начала вытекать сперма эльфа. Щекотно так...
   Потеревшись о плечо Миира щекой (блин, кошаком быть перестал, а привычки остались), приподнялся на локтях, устраиваясь на груди мужчины. Лицом к лицу, так сказать. Тот тут же обнял меня, помогая полностью на него забраться. Я и не возражал.
   - Ну и как? Тебе понравилось? - рыжий так встревожено на меня смотрел, что мне захотелось над ним поиздеваться. Нефиг идиотские вопросы задавать. Можно ведь и на идиотский ответ нарваться!
   - Как-то даже не знаю, что и сказать, - я состроил задумчиво-серьезную физиономию, усиленно хмурясь и отводя глаза. Чтобы он раньше времени ничего не понял.
   - Не очень, если честно...
   Пальцы Миира, поглаживающие меня по спине, замерли.
   - ...понял. Повторить бы? - хитро глянув на эльфа из-под ресниц, закончил фразу.
   О-о-о-о. Лицо Миира надо было видеть! Напряжение, граничащее с испугом, медленно сменилось удивлением, а потом полным пониманием, в финале которого появился плотоядный оскал. Такой калейдоскоп эмоций, я прям засмотрелся.
   - Ах, ты! - под мой громкий хохот, принц с рыком перевернулся, подминая меня под себя.
   Я тут же обвил его шею руками и потянулся за поцелуем. Эльф выпендриваться не стал и сразу выполнил мое желание. Судя по тому, что мне в бедро уперлось кое-что твердое, да и я сам начал испытывать проснувшееся вновь возбуждение, этот поцелуй грозил перерасти в полноценный секс. Руки Миира уже начали свое путешествие по моему телу, а я, прикрыв глаза, тихонько постанывал, когда до моего слуха донесся какой-то шум из соседней комнаты.
   - ...думаю ...хорошая идея...
   Я замер, прислушиваясь. Опыт проживания в общаге не пропьешь. Надо быть готовым к любым ситуациям и всегда держать ухо востро! А Миир тем временем продолжал целовать мою шею и тискать попу. Очень это отвлекало!
   - ...поздороваться...
   Я едва успел натянуть на нас одеяло! Накрыл, правда, с головой, но это мелочи по сравнению с ворвавшейся в спальню Литиэль.
   - Габи! Братик! С добрым утром! Я так рада, что все закончилось хорошо!
   Это недоразумение в юбке с громким визгом плюхнулась на кровать, отчего матрас основательно всколыхнуло. Замерший было Альнмиир тяжело вздохнул, выдохнув мне в пупок. Скользнув вверх и напоследок чмокнув в губы, он вылез наружу. Я же остался сидеть под покрывалом. Меня пробило на хи-хи. Но я с собой боролся, да!
   Высунув нос из-под одеяла, я имел удовольствие лицезреть красного от смущения Лео, замершего в дверях и не знающего, куда девать глаза. Литиэль со счастливой улыбкой сидела с ногами на кровати, совершенно не обращая внимания на хмурый взгляд взъерошенного Миира. Или она делала вид, что не обращает внимание. Тоже не исключено, уж больно глаза у нее блестят. Чую там любопытство. Увидев вылезшего меня, девушка надула губки.
   - У-у-у, а я думала, ты еще ширан.
   Я пожал плечами.
   - Нет, проснулся уже нормальным. А чего это вы с утра пораньше сюда?
   Литиэль выпучила глаза и замахала руками.
   - Да я просто так, поздороваться! Лиорлилль хотел подождать, но я не сдержалась, - ну да, ну да. Скажи лучше, что и не пыталась. - Там вас, кстати, папа ждет.
   Миир притянул меня к себе за талию и уткнулся носом в макушку. Из-за этого его бурчание казалось особенно недовольным.
   - Плохо, Лео, не справляешься со своими обязанностями, - магистр снова покраснел и отвел глаза, хотя до этого с не меньшим, чем у девушки, любопытством разглядывал нашу с принцем живописную композицию.
   - Его Величество действительно вас ждет. Он не хочет начинать допрос без вас.
   У-у-у-у-у... Не хочу... Я наморщил нос и сполз по груди Альнмиира пониже, прячась под одеялом.
   - А можно без меня? - скулю из-под ткани.
   Сильные руки тут же вытягивают меня наружу, разворачивая лицом к эльфу.
   - Почему? Тебе не интересно узнать, кто на тебя охотится?
   - Ну, вы же мне потом расскажете? Не хочу я на это смотреть.
   Нет, ну действительно. Не хочу, и все. Надеюсь, у меня получилась достаточно убедительная просительная физиономия.
   - Ладно, - после секундного замешательства согласился Миир.
   Я просиял и с довольным вздохом свернулся клубочком у него под боком. Эльф вставать и идти к родителю на поклон не торопился, так что поваляться еще можно.
   - Чего новенького тут произошло, пока меня не было? - спрашиваю преимущественно у эльфийки.
   Литиэль уже раскрыла рот, чтобы начать меня просвещать, как ее опередил Лео.
   - Альнмиир, может, мы тогда пойдем? Уже и так полдень, сам знаешь, что Гаринель не любит долго ждать.
   Мы все дружно повернулись к рыжему. Вот по лицу вижу, что ему, как и мне, идти туда не хочется. Только у него выбора особого нет. Бедолага. Я утешительно погладил его по груди.
   - Хорошо, - со вздохом согласился принц и хмуро посмотрел на сестру. - Отвернись.
   Девушка недоуменно вздернула бровки.
   - Зачем это?
   - Ну, как хочешь.
   Пожав плечами, Миир вылез из-под одеяла и, сверкая голым задом, пошлепал на выход. Я думал, Литиэль кондрашка хватит. Такого радикально-красного цвета лица я никогда не видел! Она даже Лео перещеголяла.
   С запоздалым "ой" эльфийка отвернулась и удостоила пристального изучения стену спальни. Я же закутался в одеяло поплотнее и тихонечко хихикал. Настроение поднялось невероятно.
   Дождавшись, пока за братом и магистром закроется дверь, принцесса развернулась ко мне. Пару раз глубоко вздохнув и смущенно улыбнувшись, она заискивающе на меня посмотрела.
   - Извини, я как-то не подумала, что вы можете быть заняты.
   Не сдержавшись, я некрасиво хрюкнул, давясь смехом. Через пару секунд мы ржали с Литиэль на пару. На шум к нам заглянул Лео, это породило новую волну неконтролируемого хохота. Пожав плечами и чуть ли не пальцем у виска покрутив, магистр гордо удалился. Успокоились мы не скоро. У меня уже болел живот и щеки, а принцесса тихонечко всхлипывала, уткнувшись носом в простынь.
   - Ну, так что там с новостями? - напомнил я свой вопрос, утирая слезы и растирая затекшие щеки.
   Всхлипнув пару раз напоследок, девушка улеглась на бок, приподнявшись на локте и подперев голову ладонью.
   - Да все по-старому. Если не считать той паники, что поднялась, когда ты пропал. Ух, и бегали все! - немного помолчав, она добавила совершенно серьезным тоном. - Мы все очень испугались. Хорошо, что все обошлось. Никогда не видела брата таким бешеным и больше не хочу.
   Я пожал плечами. С одной стороны, было очень приятно, что за меня так волновались, особенно Миир, а с другой, было немножко стыдно.
   - Да я тоже не хочу, чтоб меня похищали, знаешь ли.
   Литиэль кивнула, соглашаясь, а потом немного смущенно добавила.
   - Я рада, что вы с братиком помирились! Надоело смотреть на ваши кислые физиономии.
   Я хитро улыбнулся.
   - Так мы и не ссорились, - хм... что-то мне эта фраза напоминает...
   - Слушай, а как там Литор с Нраром? Что-то про них все молчат.
   Девушка как-то помрачнела и отвела глаза. Так, что такое? Я невольно напрягся.
   - Нрар погиб тогда у храма, а Литор получил серьезную травму, но уже оправился.
   Мдя... вот и было с утра хорошее настроение.
   - Надо его проведать, - девушка согласно покивала, принимая сидячее положение. - А что Фейсат?
   Повторять подвиг Миира я не решился, поэтому, выдернув из-под эльфийки одеяло, замотался в него по самое не хочу. В таком виде и слез с кровати, направляясь в ванну. Одежда-то вся там.
   - А что Фейсат, - пожав узкими плечиками, Литиэль потопала следом. - Рвал и метал. Обвинил всех нас в халатности и неспособности грамотно организовать охрану.
   Я только хмыкнул. Уже стоя в дверях залы для омовения, развернулся к девушке, столкнувшись с ней буквально нос к носу. Э? Она мне помыться помочь хочет?
   - Слушай, организуй завтрак, а? А я пока оденусь и все такое.
   Литиэль весело улыбнулась и кивнула.
   - Я быстро!
   Молниеносно развернувшись - только юбка мелькнула, - она убежала. Я же, проводив ее взглядом, пошел в ванну. И дверь закрыл! Кто ее знает. С нее станется и сюда завалиться без стука. Следующие полчаса я провел в состоянии, близком к нирване. Все-таки купаться в эльфячьем виде мне нравилось несравненно больше, чем в кошкообразном. Одев уже привычный черный костюм, вышел в свет. Литиэль разливала по чашкам лору и лучезарно улыбалась.
   - А я свежие булочки достала! Рурхар, как узнала, что для тебя, еще горяченьких дала!
   Ой, горячие булочки, это нечто! Ура! Теперь главное успеть, а то эльфийка в этом вопросе проявляет поразительную несдержанность. К ней, наверное, по наследству от папочки эта слабость перешла. Хотя и булочки тут знатные, пальчики по самый локоть оближешь!
   Сдобу мы уничтожили в рекордно короткие сроки. Даже несмотря на то, что ее было действительно много. Теперь сидим, откинувшись на спинку дивана, и поглаживаем полные животы. Разве что не икаем.
   - Ну, что... Надо бы встать...
   - Угу... надо... А зачем?
   - Так... ну... я вроде Литора проведать хотел...
   - А-а-а-а... Угу... я с тобой...
   - М-м-м...
   - Встаем?..
   - Эм-м... угу... На счет три?
   Литиэль тяжело вздохнула.
   - Три!
   Я одним волевым движением поднял свою тушку с дивана. Повернувшись, увидел, что принцесса продолжает сидеть и только глазами несчастными на меня смотрит.
   - Нет, ну ты как хочешь, но так жрать нельзя, - протягивая руку, заметил я. - Ладно я, но ты же девушка. Фигуру испортишь.
   Литиэль руку с благодарностью приняла.
   - Да нет, не испорчу... Я ж не постоянно так.
   - Неужели это я у тебя такие приступы аппетита вызываю? - хихикнул я, искоса глянув на эльфийку. Та покраснела и отвела глаза, предпочтя перевести тему.
   - Пошли уже лучше!
   
   Направляясь в рабочий кабинет отца, где была забита стрелка, как назвал это Лиорлилль (у Макса нахватался, не иначе), Альнмиир вспоминал события последних дней. Тот ужас, что он испытал, когда пегасы приземлились на поляне, залитой кровью и заваленной растерзанными телами, он никогда не забудет. Шок от осознания того, что и Макс, скорее всего, где-то здесь, не давал нормально дышать. В глазах темнело от страха. Спешная ревизия трупов показала, что все они люди и умерли от когтей и зубов какого-то животного, явно настроенного не столько сразу убить, сколько поиграть. Маленького дроу среди них не нашли.
   - Альнмиир, успокойся, пожалуйста, и попробуй найти его по вашей связи.
   Голос Лео немного отрезвил принца и заставил мозг, пребывающий в ступоре, начать работать. Проинспектировав связь, Миир определил, что его эльфенок в полном порядке и, мало того, находится где-то совсем рядом. Ориентируясь на сигнал, он нашел ширана, мирно спящего под одним из деревьев. Зверь свернулся клубком, прикрыв морду пушистым хвостом, и на присутствие чужаков никак не реагировал. Обступив животное полукругом, эльфы недоуменно переглядывались, в конце концов, остановив свои взгляды на принце.
   - Это он? - в голосе Дилиэля слышалось отчетливое напряжение.
   Миир неуверенно кивнул. Его чувства вопили о том, что это Макс, но глаза отказывались верить.
   - Да, только я не могу понять, как это возможно. Он же не оборотень.
   - Кажется, я знаю.
   Потерев лоб, Лиорлилль удрученно разглядывал крылатого кота.
   - У Габриеля на теле есть клеймо-страж, как раз в виде живого ширана. Вполне возможно, те люди, которые сейчас трупы, пытались его изнасиловать, и печать сработала таким вот оригинальным способом...
   Из груди Миира вырвалось глухое рычание. То, что его дроу превратился в кота из-за каких-то озабоченных уродов, взбесило. Сжав кулаки, он прошипел:
   - Это надолго?
   Лиорлилль задумчиво пожал плечами.
   - Пока не успокоится и не почувствует себя в безопасности. Не стоит его сейчас будить. Пусть отдохнет.
   Прикрыв глаза и постаравшись успокоиться, принц кивнул.
   - Давайте-ка пока трупы осмотрим и уберем. Не думаю, что это похитители, но все равно. Да и вряд ли Габриель, проснувшись, обрадуется, увидев это.
   Эльфы не возражали. Осмотр новой информации не дал, разве что версия Лео подтвердилась. Были найдены два тела в бесштанном состоянии, причем один был практически целым, только след от укуса, явно не ширана, на шее присутствовали. Он совершенно точно умер не от когтей и зубов. А вот второй был основательно пожеван. Стащив тела в яму, специально созданную Лиорлиллем, эльфы встали перед вопросом: что делать?
   - Эльрас, Дилиэль, отправьте рейнджерам координаты нашего местоположения. Пусть движутся сюда, - распорядился Миир, устраиваясь на земле, рядом со спящим котом.
   Эльфы согласно кивнули и растворились в лесу. Потянулись минуты ожидания. Миир задумчиво поглаживал зверя по голове, пребывая в состоянии покоя. Впервые за последние несколько дней. А потом Макс проснулся. Его сиреневые глаза просто заискрились от радости при виде принца. Тот не смог сдержать счастливого смеха напополам с облегчением. Правда, потом пришлось мальчишку успокаивать и объяснять ситуацию. Он явно не помнил, что произошло. И уж то, что он теперь на неопределенное время заперт в теле ширана, тем более стало новостью. Ну, да это было не так важно, как то, что он жив и в порядке.
   Однако Альнмиир рано успокоился. Неприятные сюрпризы не закончились. Факт того, что похитителями оказались эльфы из его личного отряда, стал ударом. Миир никогда не мог бы такого даже предположить. Своим эльфам он доверял безгранично. Из зарождающейся депрессии его вытащил Макс. В виде крылатого кота он был еще более очарователен, чем в виде маленько дроу, хотя, казалось бы, куда уж больше? Но стоящие торчком большие ушки с маленькими кисточками на кончиках и огромные сиреневые глазищи не могли оставить равнодушным абсолютно никого. Миир даже начал опасаться, как бы на его чудо остальные заглядываться не начали. Но кошак стойко игнорировал всех вокруг, практически следуя по пятам за принцем. Мысль о том, что не он один тут соскучился, грела душу рыжего эльфа.
   Потом была поимка Кейзара и допрос, принесший с собой привкус горечи на языке. Кто бы мог подумать, что война может быть для кого-то смыслом жизни...
   Обратный путь прошел под знаком бешеной гонки. Альнмиир спешил оказаться в относительной безопасности дворца. Там, где Макс, подсознательно ждущий опасности со всех сторон, смог бы вновь стать дроу.
   Оказавшись дома, Миир испытал огромное облегчение и подъем сил. Желание вымыть основательно изгваздавшегося в течение пути кота, было продиктовано именно ими. Макс восторгов по этому поводу не питал, но, надавив на него своим авторитетом, эльф одержал победу. Явный интерес парня к его обнаженному телу порадовал невероятно. Принц начал надеяться на то, что юноша уже смирился и принял их связь. И повторения недельного бойкота, который вымотал у эльфа все нервы, больше не будет.
   А дальше была сама помывка, отнявшая последние силы... Альнмиир проклял все на свете, вытирая засыпающего на ходу кота. Но отступать было поздно. Да и не в характере эльфа. Как они устраивались спать, он помнил смутно.
   Пробуждение с Максом в виде эльфа под боком стало невероятно приятным вознаграждением за мучения. А уж то, что последовало вслед за этим, и вовсе не поддается внятному описанию. Когда Миир поцеловал эльфенка, то подсознательно ожидал, что тот его оттолкнет. И первая реакция замершего в его руках паренька только подтвердила опасения. Однако потом... потом был просто ураган. Альнмиир даже и не подозревал, что такое бывает. За все свои пятьсот с лишним лет жизни ничего подобного он не испытывал. Самоконтроль убежал, не прощаясь, оставив вместо себя голые инстинкты. Миир накинулся на Макса как голодный, но тому, похоже, того и надо было. Он так выгибался и стонал в его руках, что сомневаться в том, что парень получает массу удовольствия от происходящего, не приходилось. Овладев, наконец, таким желанным телом и мощными толчками вбивая мальчишку в кровать, Миир ловил каждый вскрик, полностью растворившись в ощущениях. И даже боль от впившихся в момент пика удовольствия в его ягодицы коготков Макса только добавила яркости и неповторимости происходящему. Оргазм накрыл эльфа волной, смывая после себя абсолютно все ощущения, оставив только полное удовлетворение и щемящее счастье.
   Счастье, которое едва не осыпалось осколками, когда маленькое ехидное чудо решило подразнить Миира, заявив, что произошедшее было как-то не очень. Только и тут все обернулось как нельзя лучше. Макс был доволен и явно не собирался больше прятаться, сам, проявив инициативу, потянувшись за поцелуем.
   Ах, если бы не родственники... Альнмиир был вовсе не против провести весь день в постели с таким вот отзывчивым и ласковым котенком. Да и следующий день... И вообще все неделю... Мда. Однако, долг зовет. И если Максу еще простительно не присутствовать на допросе, то принц себе такого позволить никак не мог.
   В кабинете отца, несмотря на теплую погоду и разгар дня, горел камин. Шторы на окнах были плотно задернуты, создавалось ощущение позднего вечера. Гаринель стоял, заворожено разглядывая блики огня. При появлении старшего сына в сопровождении магистра он повернулся, рыжая шевелюра волной скользнула по спине.
   - Ну, наконец-то! Я уж думал, вы до вечера не придете, - зеленые глаза хитро блеснули, но на лице не дрогнул ни один мускул.
   - Прости отец, я немного проспал, - пожав плечами, отозвался принц, не менее хитро сощурившись.
   Это двое понимали друг друга без слов, и Гаринель не стал ничего говорить по поводу опоздания. Хотя мог бы. Все-таки он очень не любил долго ждать.
   - Идемте?
   Эльфы синхронно кивнули и дружно направились в тюремный блок. Как это ни прискорбно, но во дворце был и такой. Всякое случалось в истории государства светлых эльфов. Частенько камеры тюрьмы были заполнены преступниками. Попетляв по запутанным коридорам, венценосные особы оказались в комнате для допросов. Серые каменные стены, отсутствие окон и скудное освещение были призваны надавить на психику эльфа, привыкшего к буйству красок и света. Заставить того чувствовать себя несчастным и готовым на все, лишь бы выбраться на волю. Единственную мебель помещения составлял стол и пара стульев, расположенных на противоположных его концах.
   Ждать появления Кейзара долго не пришлось. Заключенного привели довольно быстро. Несмотря на общий подавленный вид, держался он неплохо. Похоже, он на что-то рассчитывал, только бы еще понять, на что.
   - Не скажу, что рад вас видеть, Ваши Величества, - криво ухмыльнувшись, произнес эльф, усаживаясь за стол.
   Миир нахмурился, пытаясь понять, что же задумал его бывший подчиненный.
   - Да мы тоже не горим радостью от факта вашего присутствия. Может, поделитесь подробностями ваших с братом махинаций? - Присаживаясь напротив, произнес король. Причем его голос явно содержал в себе убойную долю подчиняющих чар. Сложив ладони домиком перед своим лицом, Гаринель с полуулыбкой следил за тем, как Кейзар борется с его воздействием. Эта борьба была заранее обречена на провал, так как с эльфа уже сняли все защитные заклинания и амулеты, которые он носил по праву рейнджера из личного отряда наследника престола.
   Через некоторое время мужчина начал говорить. История не сильно отличалась от уже слышанной Мииром и Лео ранее, добавились только некоторые незначительные факты и подробности.
   Когда же дело дошло до описания внешности дроу, явившегося организатором покушений, Кейзар глухо расхохотавшись, выдал, шокировав всех собравшихся:
   - Вы, глупцы, вы слишком самонадеянны! Вы никогда не найдете его. Хотя он крутится у вас под самым носом! Можете попрощаться с мальчишкой!
   После чего он захрипел и, закатив глаза, упал на пол. Лиорлилль тут же бросился к нему.
   - Он мертв... - сделав несколько пассов руками над телом, магистр поджал губы. - Похоже это замедленное заклятие. В спящем состоянии его практически невозможно обнаружить. Простите, Ваше Величество, это моя вина. Мне следовало более внимательно просканировать пленника.
   Магистр склонил голову. Гаринель сдержано кивнул.
   - Возможно. Только, несмотря на блоки, установленные явно профессионалом, я кое-что успел разглядеть. Тот дроу очень похож на Литора... Возможно, это ошибка и простое совпадение, но проверить стоит.
   Переглянувшись, Лиорлилль и Альнмиир синхронно бросились к дверям. Обоих посетило предчувствие беды.

Глава 15

      До покоев, выделенных дроу, мы добрались быстро и без происшествий. Никто к нам не приставал и не задерживал. Только толку от этого было мало. Литора дома не оказалось.
   - И что делать будем? - растерянно похлопав ресницами запертой двери, поинтересовалась Литиэль.
   Я пожал плечами.
   - Пошли тогда к Фейсату. Может, он чего путного скажет.
   Пройдя пару метров влево, оказались напротив двери в покои дипломата. Ну, да. Их всех троих рядом поселили. Очень удобно, не надо по всему дворцу носиться. На наш стук долго никто не отвечал. У меня вообще сложилось такое впечатление, что эльфы не привыкли заявлять о своем приходе и, соответственно, реагировать на звуковые сигналы. Распахнул пинком дверь – и, кто не спрятался, ваши проблемы (дверь мага я попинал, да, признаю). Потом нам все-таки открыли. Причина задержки оказалась весьма прозаичной. Дроу мылся. Из одежды на нем было только полотенце, обмотанное вокруг бедер, другим он вытирал влажные волосы. Увидев меня, мужчина разулыбался.
   - Оу, кто ко мне пришел! Габриель, безмерно рад, проходи, - от масляного блеска его глаз и многозначительной ухмылки меня передернуло.
   Нет, ну сколько уже можно-то? Надоел, ей богу. Нахмурившись, я все же переступил порог. Следом зашла красная от смущения эльфийка. Мда, по-моему, у нее сегодня план по разглядыванию голых и не очень мужиков перевыполнен.
   - Здравствуйте, - махнув ладошкой в качестве приветствия, выдавила из себя девушка.
   - Ты не один, - улыбочка на губах дроу несколько поблекла.
   Так, надо сделать себе зарубку на память: не оставаться с ним наедине. Оно мне надо, лишние проблемы?
   - Зачем пожаловали? Кстати, рад, что вся эта история с похищением закончилась хорошо. До конца не верил, что светлые будут в состоянии что-то сделать, - отворачиваясь и шагая вглубь полутемного помещения, пренебрежительно бросил мужчина.
   Литиэль уже готова была разразиться гневной речью и даже рот раскрыла, но я успел ее остановить, замахав на нее и сострив зверскую рожу. Девушка тут же всплеснула руками и изобразила жуткий оскал в сторону стоящего к нам спиной дроу. Я в ответ грозно нахмурился. Литиэль надула щеки и скрестила руки на груди. Почуявший неладное Фейсат обернулся, но мы успели нацепить на лица обворожительные улыбки. Переведя взгляд с меня на принцессу и обратно, мужчина уселся в кресло, стоящее недалеко от плотно зашторенного окна.
   - Так зачем пожаловали?
   - Мы, собственно Литора ищем, - озвучил я цель нашего визита, проходя вглубь комнаты. - Я хотел его про самочувствие спросить.
   - Литор... Даже не знаю, - равнодушно протянул дроу. - Он вчера вроде хотел книги какие-то посмотреть. Сказал, что грех не воспользоваться доступом в библиотеку светлых. Там поищите. А вообще, я ему не нянька. Следить не обязан.
   Я стоял и задумчиво разглядывал мужчину. Он такой безучастный был. Как будто это и не его друг погиб, а второй был ранен.
   - Тебе так на него наплевать? А Нрар?
   Фейсат в фальшивом удивлении заломил брови.
   - А с чего мне переживать? Нас связывают чисто деловые отношения. Да даже если и было бы что-то большее, - мужчина пожал плечами.
   Некоторое время он молчал, видимо, реакции с моей стороны ожидал, а я тупо не знал, что сказать. За ту неделю, что я общался с дроу, успел привязаться к ним всем, и такое безразличие меня несколько шокировало. Литиэль вела себя тихо, как мышка.
   - Тело Нрара уже отправили на родину, - все-таки добавил дроу. - Знаешь, ты сильно изменился.
   Я пожал плечами. Как-то меня угнетать этот разговор начал.
   - Все меняются. Ладно, мы пойдем.
   Сцапав за руку стоящую столбом девушку, вышел в коридор.
   - Ну что, в библиотеку?
   Так как возражений не последовало, мы пошли по новому адресу. Похоже, под впечатлением был не только я, но и принцесса.
   - Слушай, а дроу всегда такие, или это мне дефектный достался?
   Литиэль удивленно на меня посмотрела, а потом пожала плечами.
   - Да я с ними как-то раньше не общалась.
   Угу. Ну, ладно. Забавно, но меня ко всеобъемлющему «ними» принцесса, похоже, не причисляла. Мелочь, а приятно.
   В библиотеке царил полумрак. Под это, несомненно, важное место во дворце было выделено огромное пространство. Я так думаю, что почти весь подвал. Высокие стеллажи с книгами стояли рядами и образовывали своеобразный лабиринт, в центре которого находился пятачок свободного пространства с несколькими широкими столами и удобными креслами. Все необходимое для вдумчивого изучения литературы. Меня только темнота напрягала. Не боятся же ушастые глаза испортить. Более-менее хорошо освещен был только этот пятак. Все остальное пространство находилось в вечной полутьме.
   Библиотечного смотрителя опять не оказалось на рабочем месте. Все те... два раза, что я сюда приходил, так и не увидел кого-нибудь, кто бы за бесценную кладезь знаний отвечал. Мага мы нашли как раз за одним из столов. Черная мантия и черные же волосы делали его похожим на нахохлившегося ворона. Дроу сосредоточенно что-то читал. Не скажу, что фолиант выглядел очень древним или был огромных размеров. Нет, обычная среднестатистическая книга в темном переплете.
   - Литор, здравствуй.
   Дроу вздрогнул всем телом и, захлопнув книгу, поднял глаза.
   - Здравствуйте, - подала голос Литиэль.
   Маг как-то так заторможено на нас посмотрел, а потом тяжело вздохнул.
   - Здравствуйте. Рад вас видеть.
   - Как самочувствие? Мне очень жаль, что все так получилось, с тобой и Нраром...
   Черт, не знаю, что в таких случаях полагается говорить... Чувствую себя виноватым...
   Усевшись за стол, напротив мага, я попытался что-нибудь понять по его лицу. Переживает он, или ему, как и Фейсату, все параллельно. Ничего не понял. Литор как ледяную маску на себя надел. Присевшая рядом со мной девушка предпочла молчать. Вот, на фига она вообще со мной пошла? Морально поддержать? Хотя ладно, одному было бы совсем тоскливо.
   - Все уже хорошо, спасибо за беспокойство, - совершенно спокойным голосом произнес дроу. – Я очень рад, что с тобой все в порядке.
   От его пристального взгляда мне стало как-то не по себе. Однако он почти сразу же опустил глаза и печально улыбнулся.
   - Ничего. Нрар погиб, выполняя свой долг. Мне же просто повезло. Нападавшие посчитали меня мертвым, - посмотрев на меня в упор, он спросил. - Кто это был?
   Немного замявшись, я все же ответил.
   - Эльфийские рейнджеры. Те, которых для моей охраны оставили. А главным у них дроу какой-то был. Король с Мииром и Лиорлиллем сейчас как раз одного допрашивать должны. Второй мертв.
   - Понятно, - протянул маг, разглядывая свои руки.
   Немножко помолчав, он предложил:
   - Не хотите прогуляться в город? Надоело что-то сидеть в четырех стенах, а без компании скучно. Не Фейсата же звать.
   Переглянувшись с Литиэль, я пожал плечами.
   - А почему бы и нет. Делать нам все равно нечего. Или у тебя есть планы? - девушка отрицательно мотнула головой и лучезарно улыбнулась.
   - Нет, я только за!
   - Тогда пойдемте.
   С этими словами, Литор поднялся из кресла и, поставив книгу на полку, пошел на выход. Мы с принцессой поспешили следом. Какой-то странный Литор сегодня. Обычно он более эмоциональный. Наверное, из-за Нрара переживает. Черт, опять чувствую себя виноватым... Чтобы нарушить затянувшееся молчание, решил поговорить о чем-нибудь нейтральном. Или о чем первом вспомнил.
   - Чем вообще занимался, пока меня не было?
   Литор скосил на меня свои красные глаза и хмыкнул, о! начинаю его узнавать.
   - Ну, вообще-то, большую часть времени валялся в постели. Не у всех же такая регенерация, как у тебя! Мне сотрясение мозга долго лечить пришлось.
   Я фыркнул.
   - Тоже мне, достижение. Спасибо маме с папой. Я-то тут при чем.
   Литиэль на такое мое заявление хихикнула, а Литор откровенно рассмеялся.
   - Что? Не так, что ли? - возмущаюсь, а сам радуюсь, что обстановка, похоже, разрядилась.
   - Так, так, - с улыбкой отвечает дроу. - Предлагаю сходить, где-нибудь посидеть, лоры выпить.
   Мы как раз прошли дворцовый парк и стояли на краю площади, по которой туда-сюда сновал народ. Эльфы, там, гномы, орки. Удивления у меня это уже не вызывало, адаптировался. Даже вялое любопытство дрыхло. На предложение дроу принцесса активно закивала, пристраиваясь к магу с правой стороны. Похоже, он ей нравится. Ну, совет да любовь, как говорится.
   - Я не против.
   Литор весело улыбнулся, и с довольным блеском в глазах резюмировал:
   - Тогда вперед, я знаю отличное местечко, где подают восхитительные пирожные! Только, давайте по дороге зайдем кое-куда. Мне одну вещь забрать надо.
   На наше с Литиэль удивленное моргание, дроу ответил, пожав плечами.
   - Заказывал мастеру-гному инструменты. Как раз должно быть готово.
   - А-а-а. Конечно, пошли, - беззаботно улыбнувшись, я махнул рукой. Типа, веди, Сусанин!
   По городу мы плутали долго. Я с любопытством рассматривал шедевры местной архитектуры. Ну, что сказать. Было тут разное. И ажурные домики в кронах деревьев (наверное, эльфячьи), и основательные постройки на земле (гномьи, по-любому, или орковские), и ажурные постройки на земле (совместное творчество, не иначе). Общее для них было только одно - все просто утопало в зелени. Дорога преимущественно была мощеная камнем, изредка попадались ведущие куда-то вбок лесные тропинки. Но мы туда не ходили. Впечатление о городе у меня сложилось положительное, чистенько тут.
   До нужного нам места добирались довольно долго. Дроу развлекал нас всякими забавными историями, Литиэль слушала, раскрыв рот, и непрерывно смеялась. Точно ей красноглазый нравится.
   Далеко гном забрался. У меня сложилось впечатление, что он вообще на окраине живет, потому что чем дальше мы шли, тем меньше народа на своем пути встречали. Да и постройки становились не такими нарядными.
   - Ну, вот мы и пришли, - сказал наконец Литор, улыбаясь принцессе, которая к тому времени уже чуть ли не висела на его руке.
   Стояли мы напротив основательного такого, одноэтажного каменного домика. Ни вывески, ни каких либо других обозначений, что тут обитает мастер-гном, не наблюдалось.
   - Это не лавка? - удивился я вслух.
   Литор, загадочно прищурившись, отрицательно качнул головой.
   - Нет, это дом самого мастера.
   Без лишних слов дроу подошел к двери и, достав из кармана мантии ключ, открыл ее. Я сильно удивился. Откуда у него ключ?
   - Проходите.
   Литиэль, без вопросов, первая залетела внутрь, немного подумав и бросив на дроу подозрительный взгляд, я зашел следом. Как-то мне все это уже не нравится.
   Я стоял посредине просторной комнаты, в которой совсем не было мебели, и растеряно оглядываясь по сторонам. Звук защелкивающегося дверного замка резанул слух. Я резко развернулся. Маг прислонился к двери и довольно улыбался. Выглядело это зловеще.
   - Что это значит? - я постарался говорить как можно спокойнее, возможно, это все мое больное воображение на почве хронического попадалова разыгралось, а на самом деле все нормально.
   - Ты знаешь, Габриель. Мне безумно надоело, то, что ты каждый раз умудряешься выбраться из моих ловушек.
   Нет. Не показалось. Черт... Я начал пятиться, судорожно пытаясь придумать пути к отступлению.
   - Что происходит?
   Черт. Про Литиэль-то я забыл. Девушка стояла рядом с магом и непонимающе переводила взгляд с меня на него.
   - Литиэль, отойди от него, - голос не дрожит. Какой я молодец.
   - Зачем же? Нам вдвоем будет веселее, - с мерзкой улыбочкой, исказившей красивое лицо до неузнаваемости, дроу схватил эльфийку за руку и притянул к себе. Она только пискнуть успела.
   Черт, как же все плохо. Сделав еще один шаг назад, я наступил на пустоту. То есть под ногой пола не оказалось, и я с воплем полетел спиной вниз. Летел недолго, но приложился основательно. Из легких выбило весь воздух, а в глазах замелькали звездочки... Промелькнула и пропала отстраненная мысль, что теперь вместо спины будет синяк.
   Когда я смог более-менее нормально дышать, а мир перестал кружиться, со стоном попытался сесть. Проще всего оказалось перевернуться на живот и сначала встать на четвереньки, а потом уже опуститься на пятую точку.
   Фух. Так. План минимум выполнен. Подняв голову, начал оглядываться, куда меня занесло на этот раз. Полутемное помещение, освещаемое за счет люка в потолке, в который я, собственно, и провалился. Та часть комнаты, в которой нахожусь я, отгорожена решеткой от пола до потолка. Клетка какая-то, что ли? Просторная клетка тогда... В одной из стен этой клетки я разглядел большую дверь. Ручки или замка я не увидел. Пол у комнаты был каменный, местами покрытый редкими пучками соломы.
   Из заторможенного созерцания пола меня вывел скрип. Шустро, насколько это было возможно, развернувшись на звук, увидел Литора, спускающегося по идущей вдоль стены лестнице. Литиэль он толкал перед собой, удерживая ее за заломленную за спину руку. При появлении мага на стенах зажглись небольшие фонарики, немного разогнавшие темноту. Стало видно, что подвал разделен на две неравные части. Та, где находился я, была значительно больше. Зато та, где маг и принцесса, чище. Там не было соломы, у стены стоял небольшой деревянный стол и табурет.
   Толкнув девушку в спину, отчего она споткнулась и упала, Литор подошел к решетке. Скрестив руки на груди, он с довольной улыбкой стал меня разглядывать.
   - Ну, вот. Отсюда ты никуда уже не сбежишь, и я лично прослежу, чтоб на этот раз все прошло как надо.
   - Нас будут искать! - гневно воскликнула сидящая на полу Литиэль.
   Она растирала руку, за которую ее держал маг, и грозно хмурилась. Не могу с ней не согласиться. Искать нас действительно будут. Только вряд ли сразу... Дроу повернулся в сторону девушки и, смерив ее презрительным взглядом, заметил:
   - Пусть ищут. Чтобы обыскать весь дворец, а потом и город, уйдет много времени. Мне вполне хватит.
   - Я бы не была на твоем месте так в этом уверена! Габриель все-таки Па...
   - Литиэль! Не зли его и лучше помолчи! - почти прорычал я, пристально сверля ее взглядом.
   Не хватало, чтобы она еще все секреты разболтала! Так хоть какой-то шанс на помощь есть. Миир легко найдет меня по нашей связи. Девушка после моего окрика вся съежилась и замолчала, настороженно поглядывая на мага. Наверное, поняла, что глупость только что чуть не сморозила. Дроу, похоже, ничего не понял, так как, хищно ухмыльнувшись, заметил:
   - Действительно, лучше помолчи. От тебя слишком много шума.
   Сделав пас кистью и что-то шепнув, он протянул руку в сторону принцессы и начал медленно сжимать пальцы в кулак. Литиэль схватилась руками за горло и испуганно распахнула глаза. Я с ужасом понял, что маг хочет ее задушить.
   - Стой! Что ты делаешь?! Ты же ее убьешь!
   Литор звонко расхохотался.
   - Ты лучше о себе подумай! Девчонку я не убью. Пока. Она мне еще живая нужна.
   Вцепившись в прутья решетки, я смотрел, как эльфийка постепенно задыхается. В конце концов, она потеряла сознание и обмякла, только изредка судорожно подергиваясь. Мужчина тут же разжал пальцы, прекратив ее душить. Он быстро подошел к девушке и, достав из складок мантии какой-то пузырек, вылил его содержимое Литиэль в рот.
   - Что ты делаешь?
   - Ничего особенного. Теперь она будет спать и не сможет мне помешать.
   Выпрямившись, Литор с удовольствием разглядывал дело рук своих.
   - А то вдруг бы она вспомнила, что тоже магией владеет? Оно мне надо?
   С этими словами, дроу повернулся ко мне.
   - А теперь ты.
   С трудом проглотив комок, стоящий в горле, я спросил:
   - Зачем тебе это?
   Надо было как-то тянуть время.
   - Зачем?
   Дроу, похоже, был не против поговорить. Задумчиво расправив складки мантии, он поднял на меня свои красные глаза.
   - Ради власти, конечно.
   Я оторопел.
   - Какой власти?
   Литор прошелся по комнате и уселся на табурет, закинув одну ногу на другую.
   - Видишь ли, Габриель, - во МХАТе им были бы довольны. Пока дроу держал паузу, я думал, поседею! - Я планирую занять престол империи дроу, сразу после Нершата.
   Я фигею, дорогая редакция... Некоторое время я тупо молчал, разглядывая довольного, как незнамо кто, Литора. Потом все-таки рискнул осторожно спросить:
   - А с чего бы это тебе становиться императором?
   - Хм, знаешь, я, пожалуй, тебе расскажу, - задумчиво сказал маг. - Все равно еще есть время, и мы оба никуда не торопимся.
   С последним утверждением я был полностью согласен. На тот свет я всегда успею! Правда, непонятно, каким именно образом меня на этот раз убивать собираются.
   - Все очень просто. Я, так же, как и ты, сын императора от одной из множества его любовниц.
   Ого... не, не сходится.
   - Подожди. Мне говорили, что всех своих детей он забирал!
   Литор согласно кивнул.
   - Именно так, только вот моя идиотка-мамаша не захотела расставаться с ребенком. Она происходила из довольно знатного рода и решила, что я должен остаться с ней. Ведь после рождения меня бы забрали во дворец, и она больше бы меня не увидела. Вот мамочка и скрыла факт своей беременности. Уехала в дальнюю провинцию и там уже родила. Дура, - Литор пожал плечами. - Она рассказала мне об этом, когда умирала.
   Я медленно переваривал информацию.
   - А почему ты не пошел к отцу и не сказал об этом?
   Дроу смахнул несуществующую пылинку с рукава.
   - Мне это было невыгодно. Видишь ли, если бы меня признали сразу, я был бы только третьим в очереди на престол. Сначала мне надо было устранить наших старших братьев. Это оказалось нетрудно. На войне ведь всякое случается, - мужчина печально вздохнул.
   - А я-то тебе тогда чем помешал? - или я чего-то не понимаю, или одно из двух.
   - А ты у нас любимчик императора! Он официально назвал тебя наследником! Даже мои попытки настроить вас друг против друга не очень помогли. Нет, ну ты-то отца ненавидел, а вот он - нет. Жаль. Поэтому вряд ли появление нового ребенка что-то изменило бы. А вот буду я единственным, вот тогда у Нершата выбора-то и не будет, - Литор с хищным оскалом подался вперед. Я, наоборот, отшатнулся. - Те два идиота-рейнджера попались мне так удачно! Не передать просто. Убедить их помочь ничего не стоило. Мой идеальный план с обвалом в горах просто не мог провалиться! Если бы не магистр Лиорлилль... Его я не учел. Кто мог знать, что он сможет вытащить тебя с того света?
   Я нервно хихикнул, да уж... кто бы мог знать. Между тем я пытался определить, где сейчас Миир, и заодно подергать нить, связывающую нас. Может, это сработает, и он забеспокоится? Инспекция связи принесла две новости: хорошую и плохую. Хорошая заключалась в том, что принц совершенно определенно двигался в нашем направлении, плохая же - что он был еще далеко, мог и не успеть. Непонятно, сколько я еще смогу забалтывать Литора, и что тот вообще задумал.
   - Но Кейзар сказал, что у дроу, с которым они общались, были черные глаза, - зацепился я за промелькнувшую мысль.
   Маг только довольно улыбнулся.
   - Простейшее заклинание иллюзии.
   Он закрыл ладонью глаза, а когда ее убрал, то радужка была уже не красная, а абсолютно черная. Жуть...
   - Но почему тогда он сказал, что не видел тебя после истории с пауком? Они же должны были понять, что это ты, тогда, в лесу у храма?!
   Дроу скептически хмыкнул.
   - А эти идиоты меня и не видели. Они не потрудились заглянуть внутрь. Я сидел тихо, и они решили, что никого там нету. Пришлось самому себя об стену бить. Удачно, что моя основная специализация - воздух. Знаешь, я все-таки надеялся, что эти недоумки тебя прикончат. Но мозгов на это у них не хватило. Одно слово, светлые, - мужчина брезгливо поморщился.
   Мда. Что еще сказать. А говорить что-то надо...
   - Послушай, тебя ведь все равно найдут. Толпа народу знает, что мы к тебе пошли. Неужели ты думаешь, что после того, как это выяснится, отец тебя простит?
   - Об этом не волнуйся. У меня все продумано. По официальной версии тебя убьет принцесса. Очень удачно, что вы сегодня ко мне вместе пришли, - Литор указал подбородком на спящую девушку.
   - С чего вдруг? Мы не ссорились...
   Логика этого товарища оказалась мне недоступной.
   - Ну, как это? Один раз она уже на тебя покушалась. Вот, решила вторую попытку осуществить!
   - Бред. Ее Гаринель допрашивал. Он подтвердит, что Литиэль не причем!
   - А кто ему поверит? Он же, как-никак, отец, - дроу ухмыльнулся. - Нершат так точно не поверит. А потом, когда все уляжется, всплывет предсмертное письмо моей мамочки и меня официально признают!
   - Литор, но это же глупо. Эльфы же смогут сделать экспертизу, по отпечаткам ауры определить, что ты тут был...
   - Замолчи! - вспылил дроу, вскакивая с места. - Никто ничего не определит! К тому моменту как вас найдут, любые следы моего пребывания выветрятся! Хватит болтать. Мне пора возвращаться в замок и изображать больного.
   - Подожди!!! - мысли судорожно метались в голове, надо было срочно что-то придумать! - Кейзар в любом случае подтвердит, что Литиэль не виновна!
   - Кейзар, - Литор расхохотался, запрокидывая голову. - Кейзар будет мертв, как только кто-то попытается покопаться в его голове, выясняя подробности!
   - Почему? - ну, поговори же еще чуть-чуть...
   Дроу, не мигая, уставился на меня.
   - Потому, что я об этом позаботился. Хватит болтать. Пора переходить к делу.
   Подойдя к стене, у которой стоял стол, дроу открыл незаметную панельку и дернул за рычаг, который там прятался. За моей спиной раздался тихий скрежет. Я тут же развернулся. Неудивительно, что на двери в клетке не было ручки или замка. Она открывалась, плавно поднимаясь вверх. Из все увеличивающейся щели доносилось какое-то шебуршание и пощелкивание. Сделав шаг назад, я вжался спиной в прутья решетки. Эти звуки мне что-то напоминали. Что-то крайне неприятное...
   - Габриель, познакомься с братиками и сестричками того айры, которого так неаккуратно спалил твой жених, - в голосе Литора было столько самодовольства, что мне захотелось ударить его чем-то тяжелым. - А заодно и с их мамочкой.
   Под громкий хохот дроу у меня внутри все заледенело. Ну, все. Приплыли тапочки к дивану. Прощай, несовершенный мир, жить было интересно. Мама, папа, простите, если чем обидел. Миир, я буду являться тебе в кошмарах... Вот примерно такие мысли метались в моей голове. Периодически ударяясь о стенки черепа. От страха у меня заледенели руки, а волосы на затылке грозили устроить стоячую забастовку.
   Когда дверь поднялась уже достаточно для того, чтобы я смог разглядеть мельтешение пахучих лап с той стороны, наверху раздался какой-то грохот. А потом прямо передо мной приземлился крайне недовольный огненный смерч в образе Альнмиира. Из его вытянутых вперед рук во все увеличивающуюся щель под дверью выстрелила струя пламени (Огнемет ходячий, взрывоопасный, не смогло не прокомментировать подсознание). Сразу же неаппетитно запахло паленым, и раздался оглушительный вой. Я зажмурился и закрыл уши руками.
   Рискнул приоткрыть глаза я только когда почувствовал, что меня сжимают в объятиях.
   - Ни на минуту тебя из виду выпустить нельзя, - шепнул моей макушке Миир.
   - Угу, сам удивляюсь, - нервно хихикнув, я поспешил обернуться к Литору, не спеша, впрочем, выбираться из объятий эльфа.
   Оказалось, что все там уже в порядке. Тушка дроу валялась на полу, а Лео водил руками над Литиэль.
   - Он мертв? - почему-то меня этот вопрос очень сильно интересовал. Удивительно, да?
   Лиорлилль оторвался от изучения девушки и, мельком глянув на черноволосого мага, отрицательно качнул головой.
   - Нет, только без сознания. С тобой все в порядке?
   Я сдержано угукнул.
   - Он Литиэль чем-то напоил, но сказал, что не убьет. Пока.
   Лео нахмурился и кивну.
   - Она проспит еще несколько часов.
   Облегченно выдохнув, я прижался спиной к груди Миира, он в ответ еще крепче меня обнял, ероша дыханием мои волосы на макушке.
   - Тогда пойдемте домой? Что-то я уже нагулялся на сегодня.
   Особых возражений у эльфов не возникло. Мы только дождались прибытия стражи, которая двигалась следом за моими спасителями, но застряла где-то по дороге. Типичные милиционеры: появляются, когда все уже закончилось. Стражи порядка во всех мирах, похоже, одинаковые. Литора крепко связали и веревками, и магически, Лео постарался. Литиэль транспортировали на руках, как особо ценную кладь.
   Во дворце нас ждал взволнованный король и взбешенный Нершат, который непонятно как узнал об очередных моих неприятностях и уже некоторое время терроризировал Гаринеля по зеркалу связи, требуя немедленно предоставить меня для осмотра. Поэтому нас сразу же потащили общаться с родителем.
   Хотя, в общем-то, это было и хорошо. Не пришлось по десять раз всем все рассказывать. Поведав собравшимся историю свих злоключений и информацию, полученную у Литора, я замолчал. Что характерно, молчали и все собравшиеся.
   - Мда-а-а... - задумчиво протянул Нершат. - Большего бреда я не слышал.
   Я было уже напрягся, подозревая, что это меня сейчас вруном обзовут, но обошлось.
   - Этот Литор или сумасшедший, или дурак. Он даже теоретически не может быть моим ребенком, - почесав бровь, он добавил. - Но проверить все же стоит. Надеюсь, вы, Гаринель, понимаете, что за свои преступления он должен понести ответственность, и приговор я буду выносить лично?
   Для пущей убедительности дроу нахмурился и поджал губы, сверля светлоэльфийского правителя тяжелым взглядом. Того и гляди, из зеркала вылезет и кулаком по столу стучать начнет! Я даже тихонько хихикнул, уткнувшись Мииру в плечо (нервы ни к черту!). Мы вдвоем уютно устроились на диванчике, ожидая, чем закончится наш семейный совет.
   - Конечно, - согласился король. - Мы и не претендуем на ваше право. Все-таки из-за преступных действий этого дроу вы потеряли двух сыновей и едва не лишились третьего. Это будет более чем справедливо.
   Император удовлетворенно кивнул, не прекращая хмуриться.
   - В таком случае, как только прибудут дроу, отправленные мною для охраны Габриеля, отправьте Литора с ними назад. И еще. Я настаиваю, чтобы мой сын также отправился с ними.
   Взгляды всех собравшихся сразу устремились на меня.
   - Один я никуда не поеду! - вырвалось, прежде чем я успел что-то сообразить.
   Нершат довольно улыбнулся и пожал плечами.
   - Бери с собой хоть пол-светлоэльфийского двора, мне все равно. Я лично хочу убедиться, что с моим наследником все в порядке.
   Ой, мамочки... по-моему, мои неприятности только начинаются...


Рецензии
С чего начать_)... я за собой не замечала пристрастий к подобному жанру, и даже быстренько сворачивала странички стоило наткнуться на что-то подобное в анимэ или манге... но тут искала легкое фэнтези для приятного расслабления квадратной головы, вбила в поисковик дроу, и скачала первую попавшуюся книгу, тут же закинув ее в читалку, не вдаваясь в сам сюжет. Мне нужно было срочно убегать, так что без лишних подозрений пошлепала по делам, всунув наушники в ушки. Вы даже не представляете, ЧТО я почувствовала, поняв, какой жанр волей случая попался..._) я думала у меня уши в трубочку свернуться, а ощущения того, что я сделала что-то запретное, так вообще заставило сердце выскакивать из груди, дыхание сбиться, горло сдавить... наверное мое лицо было красным, а спроси кто мое имя, я бы только рот открывала и закрывала не слыша окружающего шума... В общем это чувство было сравни того, как долго чувствовать симпатию к человеку, не смотрящему в твою сторону, а в один прекрасный момент быть зажатой в темном переулке этим человеком, безумно целующим тебя не обращая внимания на протесты, и признающимся любви, или похоти... это те, давно забытые чувства, заставляющие кровь бурлить, а тело покрываться мелкой запретной дрожью... вот! это произведение пробудило во мне давно забытые чувства, и может знай я о его содержимом, оно бы не дало таких полных ощущений, но я просто пала под его очарованием... Какая нежная легкая история, я не стыжусь что все же ознакомилась с ним до конца, и тем более того, что делала это раза три и в будущем буду еще и еще читать, ведь, пробудить у меня такие эмоции уже давно никому не удавалось...все казалось одним и тем же, каждый день повтор предыдущего, и вдруг! Спасибо автору! _)))

Татьяна Рыбалко   06.10.2013 17:42     Заявить о нарушении
На это произведение написано 14 рецензий, здесь отображается последняя, остальные - в полном списке.